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올 한해 명상으로 정리해볼까

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2003년 12월 29일 10:02 프린트하기

인도의 명상 수행법이 세계적 관심사가 되게끔 기폭제 구실을 한 이들은 영국의 비틀스다. 1967년 런던에서 마하리시 요기를 만나 그의 영적 세계에 매료된 비틀스는 이듬해 전 세계 팬들이 지켜보는 가운데 히말라야 산중의 암자로 그를 찾아갔다. 이를 계기로 요기가 창시한 초월명상법은 미국에서 인기를 끌게 된다. 초월명상 수행자들은 하루에 수 차례, 즉 아침과 저녁에 좌선하는 자세로 책상다리를 하고 앉아 머릿속으로 다른 사람에게 말해서는 안되는 비밀스러운 주문, 곧 만트라를 반복하여 되뇌면서 온갖 상념과 근심을 떨쳐버리면 잠에 빠지기 직전처럼 몸에서 분리된 듯한, 이른바 초월의식 상태에 도달할 수 있다고 믿는다. 1967년 하버드 의대의 허버트 벤슨 교수는 초월명상 수행자들이 명상을 하는 동안 신체 변화가 일어난다는 놀라운 사실을 밝혀냈다. 이들은 평소에 비해 호흡할 때 17%가량 산소를 덜 쓰고, 1분당 심장박동수가 3회 떨어지며, 휴식과 이완에 관련된 뇌파인 세타파가 증가하였다. 벤슨 박사는 1970년대에 베스트셀러가 된 〈이완 반응〉이란 저서에서 명상이 이완 반응을 일으키기 때문에 스트레스 완화에 도움이 된다고 주장했다. 이완 반응이란 스트레스를 받을 때의 생리적 변화와 정반대되는 생리적 변화를 가리킨다. 이완 반응은 명상뿐만 아니라 기도나 최면에 의해서도 일어난다. 벤슨 박사의 연구 이후 여러 학자에 의해 명상 수행으로 뇌 활동에 변화가 발생한다는 사실이 확인되었다. 요컨대 명상은 스트레스를 줄여주고 인체의 면역기능을 향상시킬 수 있음이 밝혀진 것이다. 따라서 의사들은 심장병, 에이즈, 암, 불임 같은 만성질환을 예방, 완화 또는 통제하는 방법으로 명상을 권유한다. 또한 명상은 우울증, 과민반응, 집중력 결핍 같은 정신장애를 치유하는 데 사용되고 있다. 동양의 신비주의로 여겨지던 명상이 서양의 현대의학에 의해 질병을 치료하는 효과적인 수단으로 인정받게 된 셈이다. 미국의 경우 명상 바람이 몰아쳐 수행인구가 1000만명에 이르고, 학교 기업 병원 교도소 국제공항 등에 명상실이 마련될 정도이다. 세밑이다. 조용한 곳을 찾아 눈을 감고 자신에게 의미 있는 단어를 한 개 골라 숨을 내쉴 때마다 되풀이해서 중얼거려 보라. 우왕좌왕했던 2003년을 마감하면서 그대는 마음의 평온을 찾을지니. ◇ 참고자료 : 명상사이트 www.tm.org, mindandlife.org ※ 이 글은 '한겨레신문'에 '이인식의 과학나라' 코너로 연재된 칼럼입니다.

이인식 과학문화연구소장

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