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[101년 만에 중력파 검출] “우리가 중력파를 검출했다” 역사적인 기자회견 순간

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[101년 만에 중력파 검출] “우리가 중력파를 검출했다” 역사적인 기자회견 순간

2016.02.12 12:00

 

“중력파가 미치는 영향이 매우 작기 때문에 누구도 이를 검출할 수 있다고 확언하지 못했다.”(데이비드 라이츠 라이고(LIGO) 프로젝트 책임자, 미국 캘리포니아공대 교수)


“우리는 ‘완전히 새로운 것(Brand-new)’을 해낸 것이다.”(라이너 바이스 미국 매사추세츠공대(MIT) 명예교수)


“이것은 갈릴레오가 처음 망원경을 사용했던 것처럼 기념비적인 일이다.”(가브리엘 곤잘레스 미국 루이지애나대 교수)

 

101년 전 아인슈타인이 일반상대성이론에서 예측한 중력파를 실제로 검출하는 데 성공한 미국 레이저 간섭계 중력파 관측소(LIGO·라이고)의 과학자들은 하나같이 흥분된 목소리로 “새로운 발견”을 외쳤다.

 

12일 오전 0시 30분(한국시각) 미국 워싱턴DC 내셔널 프레스센터에서 라이츠 라이고 프로젝트 책임자, 바이스 매사추세츠공대(MIT) 명예교수, 곤잘레스 루이지애나대 교수, 킵 손 캘리포니아공대 명예교수가 자리한 가운데 중력파 검출 성공을 발표하는 기자회견이 열렸다.

 

프랜스 코르도바 미국 국립과학재단(NSF) 이사장의 사회로 시작된 이날 기자회견은 진중하면서도 유쾌한 분위기로 진행됐다.

 

라이고 프로젝트 책임자인 라이츠 교수의 발표에 앞서 장엄한 음악과 함께 중력파의 개념과 라이고를 소개하는 영상이 시연됐다. 기자회견에 참석한 라이고 전문가들이 등장해 중력파를 간단히 소개하고, 16개국 1000여명의 과학자가 25년간 함께 해온 라이고 프로젝트가 마침내 중력파를 발견했다는 메시지가 담겼다.

 

영상이 끝난 뒤 기자회견장에 선 라이츠 교수는 “우리가 중력파를 검출해냈다”며 또박 또박 말을 이은 뒤 “우리가 마침내 해냈다”라고 덧붙이자 장내에서는 박수 갈채가 터져나왔다.

 

그는 “중력파는 각각 태양 질량의 29배와 36배에 이르는 2개의 거대한 블랙홀이 서로 충돌하며 생성됐다”며 “지난해 9월 라이고에서 처음으로 신호를 관측했다”고 밝혔다. 이어 2개의 블랙홀이 서로 충돌하는 영상과 중력파가 발생하는 과정을 시뮬레이션한 영상이 나왔다.

 

라이츠 교수가 블랙홀에서 방출된 중력파가 지구를 통과하는 영상을 설명하는 대목에서는 “지구가 마치 ‘젤리’처럼 일렁거리는 모습을 볼 수 있다”며 “너무 겁먹지는 말라. 실제로 지구가 이렇게까지 움직이는 건 아니다. 굉장히 과장된 모습이다”라는 농담 섞인 설명을 덧붙여 장내에서 웃음이 터져나왔다.

 

라이츠 교수에 이어 설명에 나선 곤잘레스 루이지애나대 교수는 “이렇게 환상적인 발견을 여러분에게 말씀드릴 수 있게 돼 영광”이라며 라이고 관측소와 검출한 중력파에 대해 설명했다.

 

곤잘레스 교수는 라이고에서 관측한 파형을 설명하면서 “이 부분에서 진동수가 증가한 것을 볼 수 있는데, 이는 사람의 가청 영역이다”라며 “우리는 중력파의 소리를 들을 수 있다”고 설명했다.

 

이어 곤잘레스 교수는 실제로 파형을 재생한 소리를 들려주며 “우주의 소리를 들을 수 있다는 것”이라며 “이는 무척 아름다운 일”이라고 말했다.

 

곤잘레스 교수에 이어 연단에 선 바이스 매사추세츠공대(MIT) 명예교수는 우주의 ‘변형’을 직접 보여주겠다며 그물을 들고 이리 저리 비틀면서 그물코의 변형을 직접 보여주기도 했다.
 
또 정밀한 관측장비인 라이고에 지진과 같이 원치 않는 진동으로부터 생기는 오차를 막기위한 기술을 설명하는 대목에서는 실에 무거운 추를 달아 흔들며 이와 같은 원리를 라이고에 적용했다고 설명했다.

 

마지막으로 연단에 선 킵 손 캘리포니아공대 명예교수는 슈퍼컴퓨터로 시뮬레이션한 블랙홀과 중력파의 움직임을 시연했다.

 

손 교수는 “라이고는 중력파 라는 우주의 새로운 창을 열었다”며 “전파, 광학, X선 등 우주를 관측할 수 있는 기술이 도입될 때마다 새로운 발견들이 이어진 만큼 우리는 더 놀라운 것을 발견할 수 있을 것”이라고 기대감을 나타냈다.

 

 

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