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영화 ‘마션’처럼 화성에서 감자 키울 수 있을까

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영화 ‘마션’처럼 화성에서 감자 키울 수 있을까

2016.02.24 18:00

영화 ‘마션’의 한 장면. - 이십세기폭스코리아 제공

영화 ‘마션’의 한 장면. 주인공 마크 와트니(맷 데이먼)가 화성 토양을 이용해 감자를 재배하고 있다. - 이십세기폭스코리아 제공

영화 ‘마션’의 주인공 마크 와트니(맷 데이먼)처럼 화성에서 감자를 재배할 수 있을까. 미국항공우주국(NASA)은 2030년 유인 화성탐사를 앞두고 화성에서 실제로 감자 농사를 지을 수 있을지 알아보기 위해 지상에서 ‘화성감자’ 후보 시험에 들어갔다.

 

● 화성과 유사한 페루 땅에서 실험 착수

 

19일(현지시간) 현지 언론에 따르면 NASA 연구진은 올해 1월 국제감자센터(CIP) 페루지부에서 현지 연구진과 공동으로 후보 감자 100종을 대상으로 하는 사전 재배 실험에 착수했다. 연구팀은 3~4월 중 첫 연구 결과가 나올 것으로 기대하고 있다.

 

연구팀은 화성과 유사한 환경을 조성하고 감자를 재배 중이다. 화성은 대기 중 95%가 이산화탄소로 이뤄져 있고, 강렬한 자외선에 노출돼 있다. 또 표면온도가 평균 영하 60도 정도로 지구에 비해 매우 낮고, 낮밤에 따라 영상과 영하를 오가는 등 일교차가 크다. 토양은 화성과 매우 유사한 것으로 알려진 페루 아타카마사막의 토양을 사용하고 있다.

 

NASA 측은 만일의 사태에 대비해 고온이나 물부족 등 극한 상황에서도 감자가 잘 자라는지 확인할 예정이다. 감자 생산에 큰 타격을 주는 ‘감자Y바이러스(PVY)’ ‘감자X바이러스(PVX)’ 등 바이러스에 대한 저항성도 시험한다. 만약 토양을 기반으로 한 재배 실험에서 감자가 제대로 자라지 못할 경우, 연구팀은 배양액을 이용한 재배로 실험을 이어나갈 계획이다.

 

● 척박한 땅에서 잘 버티는 감자, 영양가도 높아

 

배양 접시 위에서 자라는 감자. - 국제감자센터(CIP) 제공
배양 접시 위에서 자라는 감자. - 국제감자센터(CIP) 제공

연구팀이 화성감자 후보로 지목한 100종은 CIP에 등록된 감자 4500종 중 생산성이 우수한 품종들만 꼽은 것이다. 재배에 성공하면 이 중에서도 가장 환경 적응력이 뛰어난 감자를 추려 향후 실제 화성에 가져갈 계획이다.

 

100종 중 40종은 주로 안데스산맥에서 자라는 자연산 감자고, 60종은 물 부족 등 극한 환경을 잘 견딜 수 있도록 만든 유전자변형(GM) 감자다. GM 감자는 식용으로 미국 농무부(USDA)와 식품의약국(FDA)에서 지난해 3월 최종 승인을 받은 바 있다.

 

연구팀이 감자를 선택한 이유는 감자가 다른 농작물에 비해 척박한 환경에서도 잘 자랄 뿐만 아니라 성장 속도도 2~4배 빠르기 때문이다. 같은 시간에 더 많은 양을 재배할 수 있다는 의미다.

 

이 때문에 감자는 옥수수, 밀, 쌀에 이어 전 세계에서 4번째로 영향력이 큰 식량 작물로 꼽힌다. 탄수화물이 풍부한 감자는 철분, 아연, 비타민C 등 영앙가도 많다. 이런 장점 때문에 중국은 최근 대대적으로 감자 생산량을 늘리고 주식(主食)으로 활용하겠다고 나서기도 했다.

 

한편 감자 재배 실험이 성공적으로 끝나면 감자를 오랜 시간 냉동으로 보관할 수 있는 기술을 시험한 뒤, 연구팀은 NASA의 초소형 위성인 큐브샛(CubeSat)을 이용해 최종 실험을 진행할 예정이다. NASA는 수년 내 페루 아타카마사막 중심에 화성연구센터를 건립할 계획도 갖고 있다.

 

연구팀의 줄리오 발디비아 실바 페루 국립전자통신연구소 선임연구원은 ‘사이언티픽 아메리칸’과의 인터뷰에서 “선택된 후보 품종의 감자는 대부분 재배에 성공할 것으로 보인다”며 “연구 결과는 화성에서의 식량뿐만 아니라 지구상에서 기후변화에 따른 식량 대응 등에도 도움이 될 전망”이라고 말했다.

 

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