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소극적인 사람이 전염병에도 덜 걸린다?

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소극적인 사람이 전염병에도 덜 걸린다?

2016.03.22 11:51

겨울, 중남미를 공포에 빠뜨린 지카 바이러스 감염병 환자가 한국인 중에서도 나왔다. 다행히 해당 환자는 증세가 호전되고 있지만, 날씨가 풀리면서 우리나라에도 모기를 매개로 전염되는 지카바이러스를 조심해야 한다는 목소리가 높아지고 있다. 지카 바이러스만이 아니다. 옛날 어린이들은 호환과 ‘마마(천연두)’가 제일 무서웠다는 이야기가 있듯이, 과거 전염병의 위력은 인류의 생존을 위협할정도였다. 따라서 학자들은 인류가 전염병을 피하기 위한 다양한 육체적/심리적 기제(더러운 것을 보았을 때 자동적으로 느끼는 역겨움)를 발달시켰을 것이라고 보고있다.


그리고 역겨움 같은 정서적 반응뿐 아니라 인간의 기본적인 생각과 행동 패턴을 결정하는 ‘성격’ 또한 전염병의 영향을 받았을 가능성이 있다고 생각한 연구자들이 있었다.


예를 들어 자극 추구성향이 높고 야외활동을 즐기며 외부 사람들을 자주 만나게 되는 외향성이 높은 사람들의 경우, 외향성이 낮은 사람들에 비해 감염의 위협에 더 자주 노출 될 것이다. 실제로 전염병이 유행할 경우 외향성이 높은 사람들이 그렇지 않은 사람들에 비해 사망률이 높다는 연구가 있었다고 한다. 따라서 전염병이 유행하기 쉬운 지역에서는 외향성이 높은 것보다 낮은 것이 생존에 유리할 것이라고 생각할 수 있다.

 

pixabay 제공
pixabay 제공

Schaller 등의 연구자들은 이런 성격특성들이 전염병을 막는 데 중요하다면 전염병이 유행하는 지역에서는 이런 성격/행동 스타일이 사회.문화적으로 권장되어, (또는 이런 특성의 사람들이 생존해서) 사회적 단위에서 성격/행동의 차이가 나타날 수 있을 것이라고 보았다.


지역별 전염병의 유행 정도가 사람들의 성격과 관련을 보일 수 있다는 것이다. 즉 나라별, 지역별로 사람들의 성격에서 다소 차이가 나타나는 것에 전염병도 한 몫 하는 게 아닐까?


이들 연구자들은 옛 문헌 등을 통해서 지역별 다양한 질병의 유행 정도를 파악했다. 성격 분포는 전세계적으로 이루어진 대규모 기존 자료들을 사용하여 분석하였다. 그 결과 전염병이 많이 유행한 지역의 사람들이 그렇지 않은 지역의 사람들에 비해 외향성과 경험에 대한 개방성(호기심, 탐구심, IQ 등과 관련)이 상대적으로 낮은 경향이 나타났다.


또한 여성들의 경우 전염병이 많이 유행한 지역에서 성적개방성이 상대적으로 낮게 나타났다. 전염병이 유행하는 곳에서는 성적 개방성도 낮은 것이 병을 옮기거나 옮지 않는 데 중요한 요인이기 때문일까.


물론 단순히 전염병과 성격 사이에 ‘상관’이 있었다는 결과일 뿐이라서 이러한 현상이 나타나는 진짜 원인에 대해서는 추측만 할 뿐이다. 하지만 흥미로운 결과임은 분명한 것 같다. 성격과 전염병 사이에 상관이 있다니, 또 어떤 예측 불가능한 요소와 우리의 내적 특성이 관련되어 있을지 기대해봅시다.

 

 

※ 필자소개
지뇽뇽. 연세대에서 심리학 석사 학위를 받았다. 과학적인 심리학 연구 결과를 보고하는 ‘지뇽뇽의 사회심리학 블로그’ (jinpark.egloos.com)를 운영하고 있다. 과학동아에 인기리 연재했던 심리학 이야기를 동아사이언스에 새롭게 연재할 계획이다. 최근에는 한 주를 건강하게 보내는 심리학을 다룬 <심리학 일주일>을 썼다.

 

※ 참고문헌

Schaller, M., & Murray, D. R. (2008). Pathogens, personality, and culture: Disease prevalence predicts worldwide variability in sociosexuality, extraversion, and openness to experience. Journal of Personality and Social Psychology, 95, 212-221.

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