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기린 목은 왜 길어졌나

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기린 목은 왜 길어졌나

2016.05.18 06:00
위키미디어 제공
위키미디어 제공

 

진화 과정에서 기린의 목이 길어진 유전적 원인이 처음으로 밝혀졌다.

 

모리스 아가바 미국 펜실베이니아주립대 교수팀은 기린의 유전자 전체를 해독한 결과 기린의 성장을 조절하는 것으로 추정되는 유전자를 규명하고 그 연구결과를 학술지 ‘네이처 커뮤니케이션즈’ 17일자에 발표했다.

 

기린의 키는 6m 정도로 육상 동물 중에서는 키가 큰 편이다. 높이 있는 머리까지 혈액을 보내기 위해 다른 포유동물에 비해 심실이 크고, 심장이 수축했다가 이완하면서 혈액을 뿜어내는 힘은 2m 높이까지 혈액을 올려 보낼 수 있을 만큼 강력하다.

 

또 기린은 시속 60㎞로 달릴 수 있는 능력이 있고, 혈압 역시 다른 포유동물 보다 2배가량 높다. 하지만 기린이 어떻게 이런 독특한 특성을 갖추게 됐는지에 대해서는 현재까지 명확히 알려진 바가 없다.

 

연구진은 기린과 인간을 포함한 40여 종의 포유동물 유전자를 비교한 결과 기린에서만 특이하게 발현되는 유전자 70개를 선별했다. 그리고 이중 ‘FGFRL1’이라는 유전자가 기린의 골격 성장과 심혈관계 능력 모두를 조절하는 역할을 한다는 사실을 확인했다.

 

기린은 다른 동물에게는 독성물질이지만 영양분이 풍부한 아카시아 잎을 주식으로 삼는다. 연구진은 아카시아 잎을 소화할 수 있는 기린의 대사능력 역시 이 유전자의 영향일 것으로 예상했다.

 

모리스 교수는 “크리스퍼 유전자 가위를 이용해 쥐에게 FGFRL1 유전자를 삽입한 후 목이 길게 자라는지 확인해보는 실험을 진행하고 있다”며 “15년 전에 비해 기린의 개체수가 40% 가량 줄어든 상황에서 기린의 유전적 특성을 완전히 이해한다면 기린의 개체수 보호에도 도움이 될 것”이라고 말했다.

 

 

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