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국제우주정거장(ISS)에 민간이 만든, 민간을 위한 공간 생겼다

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2016년 05월 29일 19:45 프린트하기

미국의 우주개발 기업 비글로 에어로스페이스가 개발한 우주 거주 시설인 ‘비글로의 확장 가능한 활동 모듈(BEAM)’(동그라미). 미국항공우주국(NASA)은 BEAM을 국제우주정거장(ISS)에 정상적으로 설치하는 데 성공했다고 28일 밝혔다. - NASA 제공

미국의 우주개발 기업 비글로 에어로스페이스가 개발한 우주 거주 시설인 ‘비글로의 확장 가능한 활동 모듈(BEAM)’가 국제우주정거장(ISS)에 설치된 모습을 그린 상상도(동그라미). 미국항공우주국(NASA)은 BEAM을 ISS에 정상적으로 설치하는 데 성공했다고 28일 밝혔다. - NASA 제공

국제우주정거장(ISS)에 민간이 만든, 민간을 위한 공간이 처음으로 설치됐다.

 

미국항공우주국(NASA)은 미국의 우주개발 기업 비글로 에어로스페이스가 개발한 우주 거주 시설인 ‘비글로의 확장 가능한 활동 모듈(BEAM)’을 ISS에 설치하고 사람이 생활할 수 있도록 기압 상태를 안정적으로 유지하게 하는 데 성공했다고 28일 밝혔다.

 

BEAM은 지난달 8일 스페이스X의 ‘팰컨 9’ 로켓에 실려 발사됐다. 내부에 공기를 주입하면 접혀 있던 가볍고 부드러운 소재가 풍선처럼 부풀어 오르면서 지름 약 2.4m, 높이 2.1m 크기의 원통형 방이 된다. 최대 지름 약 3.2m, 높이 4m까지 확장이 가능하다. 외벽은 약 50㎝ 두께로, 인체에 해로운 방사선을 차단하고 우주 쓰레기, 소행성 등 충돌에 의한 공기 누출을 방지하는 다중 구조로 이뤄져 있다.

 

BEAM은 본래 26일 설치될 예정이었으나 제대로 팽창하지 않아 난항을 겪었다. 2시간 동안 BEAM에 공기를 불어넣었지만 길이와 지름 모두 불과 몇 인치밖에 팽창하지 않은 것이다.

 

당시 작업을 맡았던 ISS의 제프 윌리엄 NASA 우주비행사는 비글로 에어로스페이스 기술팀, NASA 존슨우주센터 관제센터와 함께 이틀간 시스템 점검 등을 마친 뒤, 28일 BEAM을 최대 부피에 근접하도록 팽창시키는 데 성공했다. 현재 BEAM은 ISS 내부와 동일하게 사람이 생활할 수 있는 기압 상태를 유지할 수 있다.

 

비글로 에어로스페이스의 우주 거주 시설 ‘비글로의 확장 가능한 활동 모듈(BEAM)’에 공기를 주입해 확장시키는 과정. 최대로 팽창시킬 경우 지름 약 3.2m, 높이 약 4m의 방이 된다. - NASA 제공
비글로 에어로스페이스의 우주 거주 시설 ‘비글로의 확장 가능한 활동 모듈(BEAM)’에 공기를 주입해 확장시키는 과정. 최대로 팽창시킬 경우 지름 약 3.2m, 높이 약 4m의 방이 된다. - NASA 제공

연구진은 앞으로 일주일 동안 공기 누출 여부와 구조적 안정성 등을 시험할 계획이다. 이후에는 윌리엄을 비롯한 우주비행사들이 몇 시간 단위로 BEAM 내부에 들어가 우주에서 방출되는 방사선, 온도, 유성체 충격 등 본격적인 내구성 시험을 시작한다.

 

BEAM은 비글로 에어로스페이스가 우주 호텔, 우주 산업 시설 등으로 활용할 목적으로 개발 중인 대형 우주 거주 시설 ‘B330’의 시험 모듈이다. B330은 BEAM보다 큰 규모로 공기를 넣어 부풀리면, 6명이 생활하기 충분한 부피 330㎥의 공간이 된다. 비글로 에어로스페이스의 CEO 로버트 비글로는 지난달 13일 열린 ‘제32회 우주심포지엄’에서 이 같은 계획을 밝힌 바 있다. 2020년 발사 예정인 B330이 계획에 성공할 경우 첫 민간 우주정거장이 된다.

 

BEAM의 시험 운영은 앞으로 2년 간 계속될 예정이다. 비글로는 “향후 ISS에 B330 같은 대형 거주시설을 연결하면 ISS의 이용 공간을 30%까지 늘릴 수 있을 것”이라며 “2030년대에 유인 화성 탐사를 계획하고 있는 NASA가 주 고객이 될 것”이라고 밝혔다.

 


송경은 기자

kyungeun@donga.com

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