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어른보다 어린이가 더 똑똑한 ○○○?

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2016년 06월 09일 06:00 프린트하기

보통 좀 아둔한 사람을 향해 조두, 즉 ‘새대가리’ 같다고 많이들 놀리는데요. 사실 조류 중에는 우리의 생각보다 똑똑한 종들이 꽤 있습니다. 바로 앵무새와 까마귀 종류가 그렇습니다. 특히 뉴질랜드 산악지대에 사는 케아앵무새는 여러 실험을 통해 그 똑똑함이 입증되기도 했지요. 그렇다면 케아앵무새의 사촌격으로 알려진 카카앵무새는 어떨까요?

 

Julia Loepelt 제공
Julia Loepelt 제공

뉴질랜드의 웰링턴빅토리아대의 연구진은 카카앵무새의 유체가 같은 지역의 성체보다 문제해결능력이 더 뛰어나다는 사실을 발견했습니다. 연구진은 뉴질랜드 북섬 웰링턴에 위치한 ‘질란디아 생태보호구(Zealandia Sanctuary)’에 서식하는, 태어난 지 4개월에서 13년 된 야생 카카앵무새 100여 마리를 대상으로 세 종류의 실험을 실시한 결과, 그 사실을 확인했다고 합니다. 

 

Matt Binns(W) 제공
Matt Binns(W) 제공

전세계의 생물학자들은 지구온난화에 따른 변화에 동식물이 어떻게 적응하는지, 혹은 어떻게 멸종되는지 파악하기 위해 다양한 실험을 실시하기 시작했습니다. 이러한 새로운 노력의 일환으로, 뉴질랜드의 연구진은 카카앵무새가 변화에 어떻게 적응하는지, 그 방법에 대해 더 많이 연구하기 시작했는데요. 그들의 적응 능력의 수준을 측정하기 위해 실시한 세 종류의 실험은 다음과 같습니다.


첫 번째 실험은 먹이통 뚜껑을 열 수 있는지 확인하는 것이었는데요. 먹이통 뚜껑은 그 앞에 놓인 페달을 밟아야 열리는 구조였습니다. 연구진은 페달 아래에 나무 블록을 갖다 놓았는데, 그 나무 블록을 치우지 않으면 페달을 아무리 밟아도 뚜껑은 열리지 않았습니다. 결국 먹이를 먹을 수 없게 되는 것이지요. 실험 결과, 세 살 이상의 카카앵무새는 단 한 마리도 이 문제를 해결하지 못한 반면, 세 살 이하의 카카앵무새 중 40%는 문제를 해결해 맛있는 식사를 했다고 합니다.

 

PhillipC(W) 제공
PhillipC(W) 제공

두 번째 실험에서는 먹이통의 뚜껑을 완전히 뒤로 젖혀야 그 안의 먹이를 먹을 수 있게 해놨는데요. 반대편은 첫 실험처럼 페달을 밟으면 뚜껑이 열렸지만, 그 안에는 아무것도 없었습니다. 결국 수동 작업으로 먹이통 뚜껑의 가장자리를 부리로 물고 그 뚜껑을 완전히 뒤로 젖혀 열어놓아야 먹이 습득에 성공하는 것이었지요. 이 실험에서는 어린 카카앵무새의 절반이 먹이를 먹는데 성공했고, 성체 중에서는 단 한 마리만 성공했다고 합니다.  

 

Small(W) 제공
Small(W) 제공

세 번째 실험에서 연구진은 캐슈너트를 적당한 길이의 끈에 매달고 그 끈의 반대편은 나뭇가지에 묶었습니다. 캐슈너트를 얻기 위해서는 나뭇가지에 서서 끈을 감아 올리던가, 당겨서 끌어올려야만 했습니다. 결과적으로, 어린 카카앵무새는 모두 이 문제를 해결할 수 있었지만 성체 중에서는 절반만 성공했다고 합니다.

 

Julia Loepelt 제공
Julia Loepelt 제공

연구진은 이 실험들을 통해 어린 카카앵무새가 새로운 환경의 변화에 훨씬 더 적응을 잘 하고, 그 결과 생존할 확률 또한 더 높다는 것을 알 수 있었다고 밝혔는데요. 무슨 문제를 해결하는데 있어서 연륜은 무시 못한다는 말은 카카앵무새에게는 해당되지 않는 말인가 봅니다.
 

이 연구결과는 ‘영국왕립학회보B(Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences)’에 발표되었습니다.

 

 

 

 

※필자소개

민혜영. YBM시사에서 각종 영어 학습 월간지 및 내셔널 지오그래픽 단행본의 에디터를 거쳐 현재는 프리랜서 외신 번역 및 에디터로 활동하고 있다.

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