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“I see U” 눈으로 소통하는 ○○○○

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2016년 06월 18일 06:00 프린트하기

인간은 ‘눈의 대화’를 통해 굳이 말을 하지 않아도 눈빛만으로 상대방이 무얼 말하는지, 무슨 생각을 하는지 짐작할 수 있는데요. 그래서 ‘눈은 마음의 창’이라고 하지요. 그런데 조류 중에도 이러한 특별한 능력(?)을 지니고 있는 새가 있다고 합니다. 바로 ‘갈까마귀(jackdaw, Corvus monedula)’로, 영국 케임브리지대와 엑서터대의 연구진은 갈까마귀가 눈으로 소통한다는 연구결과를 발표했습니다. 이는 영장류가 아닌 동물에게서 처음으로 밝혀진 것이라고 합니다. 

 

위키미디어 커몬스 제공
위키미디어 커몬스 제공

갈까마귀의 눈은 어두운 색의 눈을 가진 다른 종류의 까마귀들과 달리 매우 특이한데요. 아이라인을 그린 듯 옅은 색의 홍채를 비롯해 눈의 색상이 거의 흰색입니다. 이러한 눈은 검은색의 깃털에 대비되어 매우 도드라지는 경향이 있습니다. 그래서 이 특별한 눈은 자신의 둥지 가까이 다가오는 경쟁자들을 물리치기 위한 ‘경고 신호’로 사용된다고 합니다. 

 

Mediche(W) 제공
Mediche(W) 제공

일반적으로 대부분의 새들은 검은색이나 진한 갈색의 눈을 가지고 있습니다. 그만큼 밝은 색상의 눈은 조류 세계에서는 잘 알려지지 않은 부분이고, 참새목의 약 10%만이 색이 있는 홍채를 가지고 있다고 합니다. 그래서 연구진은 이렇게 흔치 않은 색상의 눈을 가진 갈까마귀들이 동료들과 소통할 때 눈을 사용하지는 않는지 호기심이 발동했고, 결국 그 답을 얻기 위해 실험을 실시했습니다.

 

Andreas Trepte(W) 제공
Andreas Trepte(W) 제공

번식기가 도래하기 직전, 연구진은 케임브리지 외곽에 있는 100개의 갈까마귀 둥지에 사진 한 장씩을 부착했습니다. 그것은 총 네 종류의 사진으로, 대조군이 되는 온통 검은색의 사진, 검은 바탕에 갈까마귀의 눈만 있는 사진, 갈까마귀의 얼굴에 갈까마귀의 눈이 있는 사진 및 갈까마귀의 얼굴에 떼까마귀의 눈이 있는 사진이었습니다. 그리고 나서 연구진은 각각의 사진들에 따른 갈까마귀들의 행동을 촬영했습니다.

 

바이올로지 레터스 제공
바이올로지 레터스 제공

여기서 잠깐 덧붙이자면, 갈까마귀는 나무의 구멍에 둥지를 트는 새입니다. 이는 까마귀과에서 유일하게 나타나는 모습인데, 그렇다고 딱따구리처럼 스스로 구멍을 팔수는 없어 갈까마귀는 자연적으로 생긴 나무 구멍을 이용해 둥지를 틉니다. 따라서 갈까마귀들은 둥지로 삼을 한정된 자원을 놓고 서로 경쟁할 수 밖에 없습니다. 결국 좋은 위치의 둥지를 얻기 위해 동족간에 많은 싸움을 하게 되는 것이지요. 갈까마귀들은 최고의 둥지를 차지하기 위해 호시탐탐 동료의 둥지를 노리게 되고, 그렇게 좋은 둥지를 찾아 다가가는 것이 싸움의 시초가 됩니다.


한편 실험결과는 이렇습니다. 연구진은 서로의 둥지를 엿보는 갈까마귀들을 촬영한 40편의 영상을 분석했는데요. 그 결과, 갈까마귀들이 그들의 밝은 색 눈이 있는 사진을 부착한 둥지에는 다른 사진이 부착된 둥지들에 비해 덜 다가간 것은 물론, 머문 시간 또한 짧은 것을 확인했습니다.

 

Jojo(W) 제공
Jojo(W) 제공

이번 연구를 이끈 케임브리지대의 가브리엘 데이비슨은 “이전까지는 일부 조류가 가진 밝은 색 눈의 역할은 거의 알려진 것이 없었다”고 밝히며 “갈까마귀 사이에서 옅은 색의 눈은 경쟁자로부터 자신의 둥지와 새끼들을 보호하는 역할을 하는 것 같다”고 설명했습니다. 한편 그녀는 “이것이 갈까마귀 고유의 영역인지, 아니면 나무의 구멍을 둥지 삼는 다른 조류도 비슷한 방법으로 자신의 눈을 사용하는지는 더 연구해 봐야 한다”고 덧붙였습니다. 


이 연구결과는 영국과학원의 생물학회지 ‘바이올로지 레터스’에 발표되었습니다.


 

※필자소개

민혜영. YBM시사에서 각종 영어 학습 월간지 및 내셔널 지오그래픽 단행본의 에디터를 거쳐 현재는 프리랜서 외신 번역 및 에디터로 활동하고 있다.

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