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엄마 곰이 사람 사는 곳까지 내려온 슬픈 이유

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엄마 곰이 사람 사는 곳까지 내려온 슬픈 이유

2016.06.28 06:00

사람이 아닌 동물의 세계에서도 새끼를 보호하고 사랑하는 엄마의 사랑은 그 어떤 두려움도 이기게 하는 것 같습니다. 최근 스웨덴, 노르웨이, 오스트리아의 공동연구진이 ‘영국왕립학회보B(Proceedings of the Royal Society B)’에 짝짓기 시기가 되면 앞뒤 가리지 않고 달려드는 수컷들로부터 새끼를 보호하기 위한 어미 불곰의 대처 방안에 대해 연구한 결과를 발표했는데요. 그것은 바로 사람을 ‘방패’ 삼는 것입니다.

 

위키미디어 커몬스 제공
위키미디어 커몬스 제공

연구결과에 의하면, 매년 5월 초에서 7월 중순, 불곰의 번식기가 되면, 스웨덴의 깊은 숲에 서식하는 젊은 어미 불곰들은 인가(人家)와 가까운 곳으로 생활 터전을 옮긴다고 합니다. 바로 발정이 나서 암컷의 새끼들을 죽이기까지 달려드는 수컷들 때문이지요. 하지만 어미 불곰은 새끼들이 독립할 때까지 그들을 보호하며 지키는 데만 온 신경을 집중하는데, 과연 엄마라는 이름은 본능을 거스르는 힘이 있는 것 같습니다.


불곰 새끼들은 18~30개월이 지나야 독립이 가능해집니다. 즉 수컷은 암컷들이 새끼를 다 양육할 때까지 짧게는 1년 반, 길게는 3년 가까이 기다려야 한다는 말이 됩니다. 결국 수컷들은 매우 짧은 기간에만 짝짓기할 기회를 가질 수 있는 겁니다. 하지만 불곰 수컷들은 본성을 거슬러 그때를 기다리는 침착한 동물이 되지 못합니다. 그래서 성적 본능을 채우기 위해 자신들에게 방해가 되는 암컷의 새끼들을 죽이는 이른바 ‘유아살해’를 일으키게 되는데요. 이 때 죽게 되는 새끼 곰의 수는 세 마리당 한 마리 꼴이라고 하네요.

 

Petri "wardog" Muhonen(W) 제공
Petri "wardog" Muhonen(W) 제공

일반적으로 곰은 사람 발자국만 봐도 피하는 것이 사실입니다. 하지만 이렇게 발정 나 앞뒤 분간 못하는 수컷을 피하는 방법은 ‘결국 그 사람을 이용(?)하는 것’이더라고 연구진은 밝혔습니다. 그들은 지난 2005년, 26마리의 어미 불곰에 GPS 위치 추적기를 부착하고, 2012년까지 7년 동안의 어미 불곰의 위치를 파악하며 새끼들의 생사 또한 확인했습니다. 그 결과, 26마리 중 16마리의 어미 불곰만 새끼 양육에 성공하고, 나머지 10마리는 실패한 것을 볼 수 있었는데요. 그들 사이의 차이점을 분석한 연구진은 바로 인가와 얼마나 근접한 거리에 있었느냐가 관건이었다고 밝혔습니다. 새끼 양육에 성공한 어미 불곰은 인가에서 약 780m 떨어진 곳에 머물렀던 반면, 실패한 어미 불곰의 경우, 인가에서 1,210m 떨어진 곳에 있었던 것을 확인할 수 있었습니다.

 
또한 이 논문의 공동저자인 노르웨이생명과학대학교의 샘 스테야르트는 “번식기가 지나고 나면 새끼와 함께 어미 불곰은 그들의 생활방식을 변경한다”고 밝혔는데요. 바로 지정된 시기에 곰 사냥을 하는 사람들을 피해 다시 깊은 숲으로 돌아가는 것이라고 합니다. 스웨덴 남부의 이 숲 인근에 거주하는 사람들은 8월에서 10월이면 법적으로 곰 사냥이 허용되는 시기여서, 이 시기가 되면 자유롭게 곰 사냥을 하곤 합니다. 다만, 새끼와 함께 있는 어미 곰은 예외 대상이지만, 이를 알 길 없는 어미 곰은 그저 피할 뿐인 것이지요.

 

Hans-Petter Fjeld(W) 제공
Hans-Petter Fjeld(W) 제공

한편 이 연구결과를 보며 필자는 ‘모성’에 대해 다시 한 번 생각해 보게 되었습니다. 그렇지 않은 경우도 물론 존재하는 각박한 세상이 되었지만, 신이 창조한 자연의 법칙에서의 모성은 기본적인 본능도 거스르고, 어떤 두려움도 이겨내는 아주 강한 본성이라는 것을 말이지요. 그래서 어쩌면 ‘신이 모든 곳에 있을 수 없어 엄마를 창조했다’라는 말이 생겨났는지도 모르겠습니다.

 

 

※필자소개

민혜영. YBM시사에서 각종 영어 학습 월간지 및 내셔널 지오그래픽 단행본의 에디터를 거쳐 현재는 프리랜서 외신 번역 및 에디터로 활동하고 있다.

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