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글로벌 IT 기업들, 인공지능 스타트업 인수 열풍

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글로벌 IT 기업들, 인공지능 스타트업 인수 열풍

2016.08.10 18:00

이세돌 9단을 이긴 알파고 열풍이 꺾인 후, 인공지능에 대한 국내 언론의 관심은 조금 뜸해진 느낌이 있습니다. 하지만 요즘 IT 분야 글로벌 기업들의 인수합병 사례들을 보면, 인공지능은 여전히 가장 중요하고 '핫'한 이슈라는 사실을 알 수 있습니다.

 

지금도 글로벌 테크 기업들은 인공지능과 머신러닝 관련 기술을 가진 스타트업들을 부지런히 사 모으고 있습니다. 끝도 없이 쌓이는 방대한 사용자 데이터를 분석하고, 사용자에게 의미있는 적절한 예측과 추천 등을 제공하기 위해선 인공지능의 도움이 절실하기 때문입니다. 

 

올해 들어 어떤 기업들이 어떤 인공지능 기술 기업을 장바구니에 담고 있는지 한번 살펴보겠습니다. (피인수기업 뒤의 정보는 각각 기업 이름, 인수 시점, 인수 금액, 설립 연도, 위치입니다.)

 

● 인텔

 

너바나시스템즈 (Nervana Systems). 2016년 8월. 약 4억달러. 2014년, 미국 샌디에이고.

 

인텔은 딥 러닝을 위한 반도체와 소프트웨어를 만드는 '너바나시스템즈'라는 회사를 인수했습니다. 정확한 인수 가격은 알려지지 않았지만 대략 4억달러 (약 4373억원)를 넘는 것으로 추정됩니다.

 

너바나 제공
너바나 제공

너바나는 특히 인공지능의 한 분야인 딥 러닝을 반도체 위에서 구현하는 제품을 개발 중이었습니다. 딥 러닝을 위해서는 방대한 데이터를 빠르게 처리하는게 중요한데, 이를 소프트웨어가 아니라 반도체에서 구현하자는 아이디어입니다.

 

인텔은 슈퍼컴퓨터와 인공지능 시장 등을 겨냥해 제온과 제온파이 등 고성능 프로세서를 생산하고 있습니다. 문제는 인공지능 분야에서는 엔비디아의 그래픽프로세서(GPU)를 결합해 사용하는 방식이 일반적이라는 거죠.

 

인텔은 이번 인수로 소프트웨어의 강점을 앞세워 인공지능을 주도하는 구글, 페이스북 등과 차별점을 확실하게 하고 엔비디아와의 경쟁에 쓸 무기도 확보한 셈입니다.

 

● 애플

 

투리 (Turi). 2016년 8월. 약 2억달러. 2012년, 미국 시애틀

 

애플은 최근 시애틀에 본사를 둔 인공지능 스타트업 '투리'를 인수했습니다. 인수 금액은 2억달러 (약 2187억원)으로 알려졌습니다.

 

이 회사는 미국 워싱턴대학교 '아마존 인공지능 석좌교수'인 카를로스 게스트린 교수가 대표를 맡고 있습니다. 외부 기업이나 개발자들이 앱을 만들거나 빅데이터를 분석할 때 쉽게 머신러닝과 인공지능 기술을 접목할 수 있게 하는 기술과 솔루션을 갖고 있습니다.

 

제프 베조스 아마존 CEO는 워싱턴대학에 200만달러를 기부해 인공지능을 연구하는 석좌교수 자리를 만들었는데, 그 석좌교수는 애플로 가 버렸네요.  아마 애플의 음성 기반 인공지능 비서 '시리'의 업데이트 등에 활용되지 않을까 합니다.

 

애플은 지난 1월에도 얼굴 인식 기술을 가진 이모티언트 (Emotient)라는 회사를 인수한 바 있습니다.

 

● 트위터

 

매직포니 (Magic Pony). 2016년 6월. 1억 5000만달러. 2014년, 영국 런던

 

트위터는 지난 6월 영국 런던의 인공지능 스타트업 '매직포니'를 인수했습니다. 인수 금액은 1억 5000만달러 (약 1600억원) 안팎으로 추정됩니다. 

 

매직포니는 인공지능을 이용한 이미지 인식 및 처리 기술을 가진 업체입니다. 이미지가 흐리거나 특정 부분이 누락됐을 때, 평소에 비슷한 이미지들을 학습한 인공지능이 이미지를 복원해 냅니다. 인터넷 실시간 동영상 서비스의 품질을 높이는데 유용합니다.

매직포니의 인공지능 기술을 보여주는 이미지. 왼쪽 그림을 바탕으로 벽의 질감 등을 살린 오른쪽 이미지를 재구성했다. - 매직포니 제공
매직포니의 인공지능 기술을 보여주는 이미지. 왼쪽 그림을 바탕으로 벽의 질감 등을 살린 오른쪽 이미지를 재구성했다. - 매직포니 제공

컴퓨터 비전과 머신 러닝, 컴퓨터 신경학 등 분야의 박사급 인력 11명을 보유했습니다. 이들 인력은 인수 후 트위터에서 실시간 동영상 서비스에 인공지능을 접목하는 역할을 합니다.

 

● 세일즈포스

 

메타마인드 (Metamind), 2016년 4월. 인수금액 미상. 2014년, 미국 팔로알토
프리딕션IO (PredictionIO), 2016년 2월. 인수금액 미상. 2012년, 영국 런던

 

기업들이 영업과 마케팅에 사용하는 고객관계관리(CRM) 솔루션을 클라우드 방식으로 제공하는 세일즈포스도 최근 인공지능 기업을 2곳 인수했습니다.

 

4월에는 인공지능으로 자연어처리 기술 등을 연구하는 메타마인드를 사들였습니다. 문장의 내용이나 그 안에 담긴 감정 등을 이해하고 적절히 대답하는 인공지능을 개발합니다. 스탠포드대학에서 인공지능을 주제로 박사 과정을 밟던 리처드 소커 등이 세일즈포스 마크 베니오프 대표와 벤처캐피탈로부터 800만달러를 투자받아 시작한 회사입니다.

 

세일즈포스는 고객 응대와 마케팅 등 기업의 비즈니스 활동을 자동화하는데 메타마인드의 인공지능 기술을 활용할 계획입니다.

 

프리딕션IO는 머신러닝 앱 개발을 위한 오픈소스 소프트웨어 개발사입니다. 데이터를 분석해 정확한 예측 결과를 제시하는 기술을 보유했습니다. 이 회사의 기술 역시 세일즈포스의 업무 자동화 솔루션에 활용됩니다. 직원들의 업무와 문서를 분석해 적절한 다음 행동을 예측하고 자동화해 주는 것이죠. 

 

● 구글

 

무드스톡 (Moodstocks), 2016년 7월. 인수금액 미상. 2008년, 프랑스 파리

 

구글은 지난 7월 프랑스의 인공지능 기술 회사 무드스톡을 인수했습니다. 이 회사는 인공지능을 바탕으로 이미지를 인식하는 기술을 보유했습니다. 상점에서 물건을 휴대폰으로 찍어 모바일 앱에서 관련 정보를 얻는다던지 하는 식으로 쓸 수 있겠죠.

 

인공지능을 활용해 사진을 자동으로 분류하는 구글 포토를 강화하는데 쓰일 수도 있겠습니다. 무드스톡스는 프랑스 구글의 R&D 팀에 합류해 관련 연구를 계속할 계획입니다.

 

무드스톡스 기술을 이용해 이미지를 인식하는 모습 - 무드스톡스 제공
무드스톡스 기술을 이용해 이미지를 인식하는 모습 - 무드스톡스 제공

사실 구글은 최근 몇년 간 인공지능 분야의 크고 작은 스타트업을 꾸준히 인수해 왔습니다. 물론 가장 유명한 건은 2014년 약 4억 달러에 딥마인드를 인수한 것이죠. 알파고!

 

올해는 잠잠합니다만 페이스북과 마이크로소프트도 인공지능과 직간접적으로 연관된 스타트업들을 꾸준히 인수하고 있습니다.

2012~2016 주요 인공지능 기업 인수합병 사례 - CB인사이트 제공
2012~2016 주요 인공지능 기업 인수합병 사례 - CB인사이트 제공

CB인사이트에 따르면, 최근 5년 간 인수된 인공지능 관련 기업은 30여개가 넘습니다. 위의 그래프를 보면, 특히 2013년 하반기부터 인수합병 사례가 늘어나기 시작하네요. 구글이 9개로 가장 많이 인수했고, 트위터, 야후, 세일즈포스 등도 인공지능 스타트업 인수에 적극적이었습니다.

 

올해 글로벌 테크 기업들에 인수된 인공지능 관련 스타트업들은 대부분 이미지 인식과 자연어처리, 데이터 분석 및 예측 관련 기술을 연구하는 곳들입니다. 인력은 많아야 수십명 단위이고, 인공지능 전문 인력들 중심으로 포진했습니다. 인수 금액은 (알려진 곳은) 1000억원대를 넘어서는 곳이 많네요.

 

사실 인수된 여러 인공지능 기업들을 살펴보면 정확히 무엇을 하고, 어떤 기술을 가진 기업인지 알기 힘든 경우도 많습니다. 설립된 지 얼마 안 된 스타트업이라 아직 뚜렷한 성과가 없어서 그럴 수도 있고, 몇몇 고객사와 은밀히 사업을 진행해 그럴 수도 있습니다.

 

하지만 아마 가장 큰 이유는 테크 대기업들이 특정한 인공지능 기술이나 제품보다 인공지능을 다룰 줄 아는 '사람' 자체가 더 필요하기 때문일 겁니다. 그래서 괜찮은 인력이 모여 있는 회사다 싶으면 가시적 성과가 안 보여도 인수하는 것이죠.

 

우리의 첨단 과학기술 연구자들도 시장에서 더 좋은, 제대로 된 대우를 받는 날이 오면 좋겠습니다.

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