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1만 년 전 털매머드, 자연유산으로 깨어나다

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2016년 11월 06일 00:00 프린트하기

대전에 있는 천연기념물센터에서 10월 25일부터 내년 3월 31일까지 ‘매머드 기증표본 특별 기획전’이 열리고 있습니다. 이번 전시에는 일본 나가노현 고생물학박물관 박희원 관장님이 직접 발굴해서 국립문화재연구소에 기증한, 신생대 희귀 포유동물 화석 표본들 중에서 털매머드의 골격을 비롯해 일부가 전시돼 있어요. 박희원 관장님은 “고국의 어린이들이 세계적으로 매우 희귀한 매머드 표본을 직접 보고 큰 꿈과 상상력을 키워 가기를 바란다”며 귀중한 표본을 기증해 주셨답니다.

 

김상현 동아사이언스 기자 제공
김상현 동아사이언스 기자 제공

매머드는 코끼리의 조상님인가요?


매머드라고 하면 대략 어떤 모습의 동물인지 머릿속에 그려지죠? 그 대표적인 모습이 바로 털매머드입니다. 코끼리와 많이 닮았지만, DNA를 연구한 결과 조상님보다는 가까운 친척에 가깝다고 하네요. 털매머드는 무려 4.5m 정도의 웅장한 상아를 가지고 있고, 이름처럼 온몸에 멋진 털을 두르고 있습니다. 45만 년 전부터 북미대륙 북부와 유라시아대륙 북부에서 번성하기 시작해 1만 1000년 전 즈음에 멸종됐다고 하네요.

 


실물 표본으로 매머드를 파헤쳐 보자


11월 5일 오후 2시. 문화재지킴이 어린이 기자들이 천연기념물센터에 모이기 시작했습니다. 수도권을 비롯해 전국 각지에서 찾아온 기자들은 수만 년 전에 살았던 털매머드의 100% 진품 표본을 볼 수 있다는 기대감에 눈을 반짝였어요. 이날 현장 취재는 국립문화재연구소 학예연구관인 임종덕 박사님이 도와주셨답니다.

 

김상현 동아사이언스 기자 제공
김상현 동아사이언스 기자 제공

기자들은 먼저 전시관 2층 교육장에서 털매머드에 대한 기초적인 설명을 들었어요. 그리고는 곧장 1층에 있는 특별관을 찾았습니다. 특별관 입구에 있는 대형 모니터에서는 기증자 박희원 관장님이 표본을 채집하고 보존 처리해서 한국까지 이동하는 과정이 영상으로 상영되고 있었어요. 전시관 내부로 들어서니 드디어 털매머드의 실제 머리뼈, 넓적다리뼈, 상아, 이빨 표본 등을 차례로 관찰할 수 있었어요. 전시관 중앙에는 머리뼈와 상아 표본이 자태를 뽐내고 있었습니다. 이곳에서 기자들은 매머드는 치아가 뒤에서 앞으로 난다는 사실이나 90cm나 되는 긴 털을 가지고 있었다는 사실을 새롭게 배울 수 있었답니다. 특히 1만 년 전에 살았던 매머드의 치아를 직접 만져 볼 수 있는 행운도 누릴 수 있었어요.


전시관에서 관람과 취재를 마친 기자단은 천연기념물센터에서 별도로 운영하는 표본동으로 자리를 옮겼어요. 전 세계에서 수집한 다양한 표본이 있는 곳이었습니다. 세계에서 가장 작은 공룡 발자국 표본을 비롯해 다양한 공룡의 흔적을 보면서 우리가 알지 못했던 고대 동물의 모습을 상상할 수 있었답니다. 이곳의 표본은 과학자들이 직접 세계 곳곳으로 날아가 본을 떠 온 것들이었는데요. 하지만 과학기술이 발전한 덕분에 더는 원본이 있는 먼 나라까지 갈 필요가 없을 것 같아요. 임종덕 박사님은 “곧 3D 프린터가 센터에 들어오게 된다”며 “이제 현지 스캔 데이터만 받으면 이곳에서 직접 표본을 만들 수 있게 됐다”고 말했답니다.


이렇게 지구에서 발견되는 화석을 다양하게 연구하는 학문을 고생물학이라고 해요. 지금은 찾아볼 수 없는, 수만 년 전에 살았던 동물들의 발생과 진화, 환경에 따른 변천 과정 등을 연구하면서 현재 모습에 대한 궁금증을 풀어낼 수 있는 아주 중요한 학문이지요. 생물의 근본적 의문을 하나씩 풀어내는 가치는 보물찾기에 버금가는 기쁨을 가져다준답니다. <신나는 학동이> 친구들도 이번 주말에는 고대 동물들을 만나러 부모님과 함께 천연기념물센터를 방문해 보는 것은 어떨까요?


김상현 동아사이언스 기자


김상현

nakedoll@donga.com

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