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실패로 끝난 조광조의 개혁

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2013년 07월 16일 17:59 프린트하기

 

정릉의 능침 - 이종호 박사 제공
정릉의 능침 - 이종호 박사 제공

중종을 둘러싸고 일어난 왕실사에 대해서는 여러 곳에서 설명했으므로 이곳에서는 4대사화 중 하나인 ‘기묘사화’에 대해서만 간략하게 설명한다. 기묘사화는 이후 조선 정치사에서 큰 영향을 미치는 중요한 계기가 되기 때문이다.

 

연산군을 무너트린 중종반정이 생각보다 수월하게 성공하자 대규모의 포상이 이뤄지는 것은 자연스러운 일이다. 반정 직후 104명의 정국(靖國)공신이 책봉되었고 반정의 핵심인 박원종·성희안·유순정 등이 중종 초반의 국정을 주도했고 중종4년(1509)에는 이들이 삼정승을 모두 장악하면서 정점에 도달했다.

 

이런 편중된 권력에 비난이 쏟아졌는데 가장 중요한 원인은 정국공신의 과도한 책봉이었다. 1백 명을 넘는 인원에게 상을 주다보니 반정에서 별다른 공로도 없는 사람이나 연산군에게 깊이 협력했던 사람들도 다수 포함되었는데 이를 조선시대 언론을 담당한 사헌부·사간원·홍문관 등 삼사(三司)가 가만있지를 않았다.

 

그들은 반정의 핵심들을 직접 거론하면서 탄핵을 주도했는데 그 주인공이라고 볼 수 있는 인물이 바로 조광조(趙光祖)이다. 당시 반정중신으로서 조광조 등의 탄핵을 받지 않은 자가 없을 정도였다.

 

한국사에서 가장 인상적인 인물 중 한 명인 조광조는 개국공신 조온(趙溫)의 5대손으로 탄탄한 배경을 가진 가문 출신이다.

 

그는 중종10년(1515), 34세의 다소 늦은 나이로 중앙 조정에 등장했지만, 조선의 역사에서 유례없이 빠른 승진을 거듭하면서 조선왕조에서 누적된 여러 현안을 원론적인 면부터 개혁하고자 했지만 겨우 4년 만에 ‘기묘사화’로 일거에 숙청되는 비운의 인물이기도 하다.

 

조광조를 비롯한 삼사인물은 대부분 30대의 상당히 젊은 신진 관원으로 현실 세계의 복잡한 변수를 융통성 있게 처신하기 보다는 원칙과 이상에 입각해 엄정하게 비판하는데 앞장섰다. 결론을 말하자면 그들은 근본적인 개혁을 추구했지만, 현실 정치의 장벽에 부딪쳐 결국 좌절한 것이 기묘사화이다.

 

처음에 조광조 등이 삼사를 장악해 강력한 개혁을 추진할 수 있었던 가장 중요한 원동력은 중종의 확고한 신임이었다. 특히 중종은 조광조를 철저히 신봉하여 등용한 지 2년 반만에 당상관으로 올리는 등 파격적으로 승진시켰다. 그러나 빨리 달궈지는 쇠가 빨리 식는다는 말처럼 이들 간의 관계는 급격히 무너졌는데 이 면에는 조광조의 실수도 어느 정도 작용한다.

 

 

참고문헌 :
   「기묘사화」, 김범, 네이버캐스트, 2012.01.19

 

 

이종호 한국과학저술인협회 회장/과학저술가
이종호 한국과학저술인협회 회장/과학저술가

이종호 박사(사진) 고려대학교 건축공학과를 졸업하고 프랑스 페르피냥 대학교에서 공학박사를 받았다. 해외 유치 과학자로 귀국해 한국과학기술연구소, 한국에너지기술연구소 등에서 근무했으며 현재 한국과학저술인협회 부회장을 역임하며 과학저술가로 활동중이다. 저서는 ‘세계 최고의 우리 문화유산’ ‘과학이 있는 우리 문화유산’ ‘신토불이 우리 문화유산’ ‘노벨상이 만든 세상’ ‘로봇, 인간을 꿈꾸다’ ‘과학으로 보는 삼국지’ 등 다수다.

 

 

※ 편집자 주
   동아사이언스가 발행하는 인터넷 과학신문 ‘더사이언스’(www.dongascience.com)가 공룡유산답사기, 과학유산답사기 2부, 전통마을을 찾아가는 과학유산답사기 3부에 이어 유네스코 세계문화유산을 찾아가는 과학유산답사기 4부를 연재합니다. 과학저술가 이종호 박사의 도움을 받아 세계문화유산 속에 숨어 있는 과학지식과 역사에 대한 이야기를 선보일 예정이니, 독자 여러분들의 많은 관심 부탁드립니다.


이종호 한국과학저술인협회 회장/과학저술가

mystery123@korea.com

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