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‘수술한 암, 혹시 전이 됐을까’… 혈액검사 한 번으로 확인한다

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‘수술한 암, 혹시 전이 됐을까’… 혈액검사 한 번으로 확인한다

2017.01.25 17:00

 

연구진이 새롭게 개발한 CTC 검진장비의 모습. - UNIST 제공
연구진이 새롭게 개발한 CTC 검진장비의 모습. - UNIST 제공

암이 무서운 건 전이를 하기 때문이다. 수술로 암세포를 떼어내도 결국 다른 곳에서 또 암이 자라곤 한다. 한 번 암에 걸린 후 계속 다른 곳으로 전이돼 여러차례 수술을 반복하는 경우도 많다.

 

암이 전이되는 까닭은 눈에 보이지도 않을 만큼 작은 암세포가 혈액 속을 떠다니기 때문. 일명 혈액 내 순환 종양세포(CTC)라고 부른다. 수술 후 항암제 치료 등을 받았음에도 계속 CTC가 발견되는 환자는 암이 전이됐을 가능성이 높다.

 

조윤경 울산과학기술원(UNIST) 생명과학부 교수팀은 박도윤 부산대병원 교수팀과 공동으로 CTC를 선택적으로 분리하는 방법을 처음으로 발견했다고 25일 밝혔다.

 

간단한 혈액 검사만으로 암세포 전이 가능성과 암 수술 경과 등을 손쉽게 확인할 수 있게 된 셈이다. 패혈증 등 부작용이 있고, 뇌 관련 암이나 전립선암 등은 검사 자체가 어려운 현재의 조직 검사를 대체할 수 있을 것이란 기대다.

 

종양세포를 미리 찾아내면 추가 검사를 통해 전이암을 조기에 발견할 수 있다. 하지만 CTC는 혈액 1㎖ 속 불과 수십 개 미만에 불과해 검출하기 어려웠다. 연구진은 혈액을 필터로 걸러 상대적으로 크기가 큰 종양세포는 남기고, 혈구세포는 빠져나가게 하는 방법을 새롭게 고안해 CTC만 집중적으로 찾아내는 기술을 개발했다.

 

이 기술로 암환자 142명과 정상인 150명의 혈액 검사를 진행한 결과, 수 ㎖의 혈액에서 1분 이내에 종양세포를 95% 이상 잡아낼 수 있는 것으로 나타났다. 또 폐암 환자의 혈액에서 분리한 CTC에서 조직검사 때와 동일한 유전 정보를 확인할 수 있다는 사실도 알아냈다. 혈액검사 한 번으로 CTC 확인은 물론 유전자 진단까지 가능해진 셈이다.

 

연구진은 이번 연구 성과를 현장에 도입하면 의료진의 암 치료법 결정에 도움이 될 것으로 보고 있다. CTC 수치를 알면 암세포가 다른 곳으로 전이할 가능성이 있는지, 암 수술 환자의 경과는 어떤지, 환자에게 맞는 치료법은 무엇인지 판단하는데 큰 도움이 된다.

 

조 교수는 “소형 장비를 이용해 도입이 간편하고 사용법도 간단하다”면서 “병원 등 의료 현장에 빠르게 도입할 수 있을 것”이라고 밝혔다.

 

이 연구성과는 미국화학회가 발행하는 학술지 ‘분석화학(Analytical Chemistry)’ 최신호 표지로 게재됐다.

 

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