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[표지로 읽는 과학] 지구 생태계 위협을 극복하려면

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[표지로 읽는 과학] 지구 생태계 위협을 극복하려면

2017.04.24 07:00
사이언스 제공
사이언스 제공

이번 주 ‘사이언스’ 표지에는 항공에서 바라본 브라질 이구아수 국립공원 인근 대서양림의 현재 모습이 실렸다. 농경지가 늘면서 자연 숲을 대체한 결과다. 숲을 둘러싼 도로와 밭이 숲을 옥죄는 것처럼 보인다. 이런 행태는 숲의 생물 다양성을 줄이고, 지구상의 모든 생명체에 영향을 줄 수 있는 생태계의 안정성 역시 위협하고 있다. 21일자 사이언스는 지구 생태계를 위협하는 요인과 실행해야 할 극복 방안을 4건의 리뷰를 통해 특별 이슈로 다뤘다.
 
엘린 크리스트 미국 버지니아공대 교수팀은 2100년에는 현재 수준보다 식량 생산이 2~3배가량 늘어나야 한다고 밝혔다. 인구 증가에 따른 식량 부족 현상이 가속화 될 전망이라는 것이다. 연구진은 21세기말 전 세계 인구가 112억 명을 돌파할 것으로 예측했다. 인간 활동 중에서도 특히 농업이 세계 생물 다양성과 생태계 안정성을 심각하게 훼손하고 있다고 보고했다.
 
이에 따라 연구진은 소비를 줄이고 새로운 기술을 개발하고 정책을 단순히 바꾸는 것뿐만 아니라, 남녀평등을 실현하고 허용 가능한 수의 자녀만 출산하게 하는 등 인권 차원의 문제를 우선적으로 해결해야 한다고 주장했다. 진정한 남녀평등을 실현하면 21세기 중반 인구를 87억 명 이하로 보는, 가장 인구 증가폭을 적게 계산한 국제연합(UN)의 수치보다 더 낮출 수 있다는 것이다. 크리스트 교수는 “여자 아이를 낳은 뒤 남자 아이를 낳기 위해 무리하게 자녀를 낳는 일이 줄어들 것”이라고 설명했다.
 
크리스토퍼 존슨 호주연구회(ARC) 호주 생물다양성 및 유산센터 교수팀 역시 최근 수십 년 동안 인간 활동에 의해 벌어진 생물 다양성 감소가 심각하다고 밝혔다. 1500년 이후 적어도 363종의 척추동물이 멸종했고, 이 같은 멸종 속도는 향후 5배 이상 높아질 것이라고 전망했다. 생물 멸종 요인으로 연구진은 △가파르게 진행되는 생물 다양성 감소 △세계적으로 부족한 자연 보호를 위한 투자 △경제 개발이나 사회정책안에서 충분히 고려되지 않고 있는 자연 보호 문제 △생태계 안에서 증폭되는 생물 다양성 감소 효과 등 4가지를 꼽았다.

연구진은 국제연합자연보호(IUCN)의 멸종 위기 리스트에 오른 조류와 포유류의 개체수가 꾸준히 감소하고 있으며, 이들이 멸종하지 않도록 노력을 기울여야 한다고 강조했다. 한편 최근 중국과 브라질에서 이뤄지고 있는 자연보호를 위한 정책적 노력은 다른 국가들이 본 받을 만 하다고 평가했다.
 
루스 데프리스 미국 콜롬비아대 교수팀은 생태계 관리가 점점 복잡해지고 어려워지고 있다고 지적했다. 지구 생명체 역사상 생태계는 스스로 조절하고 제어하는 시스템으로 역할을 다해왔지만, 21세기 들어서는 살충제처럼 기존의 자연 생태계를 교란시키는 인공 물질이 개발되면서 자연이 스스로 회복할 수 있는 능력을 잃게 됐다는 것이다.
 
또 연구진은 한 국가의 환경 정책이 다른 국가와 심지어는 전 세계에도 영향을 미칠 수 있다고 강조했다. 그만큼 문제가 국제적으로 복잡해진다는 뜻이다. 보다 효과적인 생태계 관리를 위해서는 자연환경을 꾸준히 모니터링 할 수 있는 시스템을 갖추고, 과거에 세웠던 계획들을 재검토함과 동시에 과학적인 관측 결과를 바탕으로 목표를 재정의할 필요가 있다고 주장했다.
 
마지막으로 엘리제 아멜 미국 세인트토머스대 교수팀은 지속 가능한 계획을 세우는 데 있어 사람들이 얼마나 까다롭고 보수적인지에 대해 짚었다. 그동안 해오던 관습을 버리고 새로운 목표를 향해 노력을 해야만 하기 때문이다. 가령 기후 변화가 심각하다는 연구 결과가 쏟아져도 실제 사람들이 환경 보호를 위한 생각을 행동으로 옮기는 데는 매우 오랜 시간이 걸린다는 것이다.
 
연구진은 현대의 도시 생활은 환경 파괴로 인한 폐해를 직접적으로 느끼기 어려운 환경이라고 지적했다. 환경 파괴에 더 무감각해진다는 것이다. 이에 연구진은 지속 가능한 행동은 개개인의 행동 변화뿐만 아니라, 사회 인프라를 개선할 수 있도록 더 많은 사람들이 자연 보호에 참여할 수 있도록 독려하는 일도 중요하다고 강조했다. 몇몇 사람들의 노력보다 리더와 정치인, 노동자, 사회봉사자 등 사회 전체의 변화가 더 효과적이라는 얘기다.

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