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동물실험없이 항암제 독성 시험하는 기술 나왔다

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동물실험없이 항암제 독성 시험하는 기술 나왔다

2017.06.13 07:00

포유 동물 실험 없이 항암제 독성을 시험하는 기술이 나왔다. 동물 실험 윤리 논란을 피하면서도 연구를 할 수 있는 방법으로 기대된다.


강경수 한국과학기술연구원 천연물연구소 시스템천연물연구센터 선임연구원팀은 예쁜꼬마선충(Caenorhabditis elegans)으로 항암제 독성을 평가하는 기술을 개발했다고 12일 밝혔다.


예쁜꼬마선충은 1㎜ 정도 길이의 투명한 벌레로 체세포 900여개, 신경세포 300여개로 이루어진 단순한 형태다. 사람과 유사한 소화 및 신경기관, 유전자를 가져 동물 실험에 쓰이는 포유류를 대체하리란 기대를 받고 있다. 영국의 생물학자 시드니 브레너는 이 곤충을 활용한 세포 사멸에 관한 연구로 2002년 노벨 생리의학상을 수상한 바 있다.


연구팀은 예쁜꼬마선충에게 임상항암제 ‘에토포사이드’를 먹인 뒤 행동과 성장 형태의 변화를 관찰했다. 항암제를 먹인 예쁜꼬마선충 집단은 그렇지 않은 집단에 비해 길이 생장이 줄어 들고, 낳는 알 수도 눈에 띄게 줄어들었다. 부화 속도 역시 느려졌다. 쥐를 이용한 항암제 독성 실험과 같은 결과를 냈다. 예쁜꼬마선충으로 포유동물 실험을 대체할 가능성을 엿본 셈이다.


실험 기간이 포유동물에 비해 짧은 것도 장점이다. 기존 독성 평가는 한 달이 넘는 기간 동안 실험용 쥐 100여 마리를 희생시켜야 한다. 예쁜꼬마선충을 쓰면 일주일이면 평가 결과를 얻을 수 있다. 수명이 3주 정도로 매우 짧은 데다, 한 번에 알을 300여 개 낳기 때문에 항암제가 여러 세대에 걸쳐 어떤 영향을 주는지도 확인할 수 있다.

 

항암제가 예쁜꼬마선충의 성장과 생식에 미치는 영향 - KIST 제공
항암제가 예쁜꼬마선충의 성장과 생식에 미치는 영향 - KIST 제공


강 연구원은 “앞으로 항암제 독성평가뿐 아니라 여러 식의약품의 효능을 찾거나 약물 작동 원리를 밝히는데 요긴하게 쓰일 수 있다”고 말했다.


이 연구는 독성학분야 국제학술지 ‘환경독성학회지’ 6월호 표지논문으로 선정됐다.

 

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