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지구 대기 속 제논의 고향은 혜성?

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2017년 07월 15일 21:00 프린트하기

GIB 제공
GIB 제공

대기를 구성하는 원소들의 기원은 태양계와 지구의 형성 과정을 밝히는 데 중요한 요소다. 최근 지구 대기에 존재하는 제논 원소(원자기호 Xe, 원자번호 54)의 4분의 1이 혜성에서 왔다는 연구 결과가 나왔다.


프랑스 로랑대 암석및지구화학연구센터 버나드 마티 교수팀은 유럽우주국(ESA)의 혜성탐사선 ‘로제타’ 호가 지난해 5월 14~31일 동안 일명 ‘추리’로 불리는 혜성 ‘67P/추류모프-게라시멘코’의 저고도 궤도에서 수집한 데이터를 토대로 제논의 동위원소 비율을 분석했다. 제논은 무색무취의 비활성 기체로, 지구 대기 중에 미량이 존재한다. 그중 일부는 석질운석에서 왔다는 사실이 밝혀졌는데, 나머지는 어디에서 왔는지 수수께끼로 남아있었다.


분석 결과, 혜성의 제논에는 무거운 동위원소가 거의 없었다. 연구팀은 이 비율이 기원이 알려지지 않은 지구의 제논 동위원소의 비율과 일치한다는 사실을 발견했다. 이를 토대로 연구팀은 지구 대기에 존재하는 제논의 22%가량이 혜성에서 왔을 거라고 추정했다. 이번 연구 결과는 학술지 ‘사이언스’ 6월 9일자에 실렸다.


doi:10.1126/science.aal3496

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