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이성 유혹하는 화려한 외모...종의 몰락 앞당긴다?

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2018년 04월 12일 02:00 프린트하기

생물 종은 어떤 과정을 거쳐 멸종하게 될까? 운석 충돌이나 슈퍼화산의 폭발과 같은 자연재해가 없다면, 환경변화에 ‘얼마나 빠르게 대응해 번식할 수 있느냐’가 종의 생존을 결정한다.

 

‘적응하지 못하면 도태된다.’ 찰스 다윈이 이미 19세기에 설명한 생물 진화 법칙이다. 여러 종 사이에서는 다른 종보다 환경 변화에 더 적합한 유전자를 획득해야 하며, 같은 종 안에서는 다른 개체보다 더 많은 자손을 얻기 위한 유전자를 선점해야할 것이다.

 

그러다보니 이성을 유혹해 자손을 얻기 위해 자신을 최대한 꾸미는 동물이 나타나며, 이런 종은 암수간 모습 차이가 두드러지게 커진다.

 

논 위를 날고 있는 수컷 공작새. 공작새가 거추장스러운 긴 꼬리를 가지고 있는 이유는 짝짓기와 관련된 성 선택 때문이다. 일부 연구자들은 인간의 높은 지능, 그리고 심지어는 예술적 강박도 이러한 공작 꼬리와 비슷한 기능을 할 것이라고 생각하고 있다.
논 위를 날고 있는 수컷 공작새. 공작새가 거추장스러운 긴 꼬리를 가지고 있는 이유는 짝짓기와 관련된 성 선택 때문이다. - Servophbabu

최근 자신을 꾸미는데 열정을 쏟는 종일수록 멸종하기 쉽다는 연구 결과가 나왔다. 같은 종 안에서 암수 간 형태 차이에 비례해 멸종 위험도 높아진다는 얘기다. 번식 경쟁에서 승리하기 위한 노력이 가져온 역설이다.

 

미국 스미스소니언 연구소와 서던미시시피대 등 공동 연구팀은 약 5억년 전 고생대에 살다 멸종된 새우과의 아주 작은 갑각류, 오스트라코다(Ostracoda)를 분석, 암수간 형태 차이가 큰 종의 멸종률이 최대 10배 높음을 확인해 11일(현지시각) 학술지 ‘네이처’에 발표했다.

 

오스트라코다 종인 사일피델리스 세일브로사(Cypideis salebrosa)로 암컷(위)이 수컷보다 더 짧다. 연구팀은 암수간 길이나 모양 등 형태 차이가 크면 종의 멸종속도가 빨라진다는 분석했다.- Smithsonian 제공
오스트라코다 종의 하나인 사일피델리스 세일브로사(Cypideis salebrosa)로 암컷(위)이 수컷보다 더 짧다. 연구팀은 암수간 길이나 모양 등 형태 차이가 크면 종의 멸종속도가 빨라진다는 분석했다.- Smithsonian 제공

현대 대부분의 종을 살펴보면 겉모습만으로도 암수를 구별할 수 있다. 암컷보다 3배 이상 큰 몸집을 자랑하는 코끼리 물범이나 정교하고 우아한 깃털을 갖추고 암컷을 유혹하는 수컷 공작 등이다. 유전자를 후세에 남기기 위해 이들 종은 보다 매력적으로 보이도록 자신을 변화시켰으며, 그로 인해 암수의 모습 차이가 두드러지는 결과가 됐다.

 

연구팀은 코끼리 물범처럼 생식을 위한 경쟁이 치열할수록 암수간 형태 차이가 크다는사실에 착안, 이를 이미 멸종한 오스트라코다에 적용했다.

 

연구팀이 미국 남동부에 위치한 테네시주와 미시시피, 엘라배마주 지역에서 형태와 모양이 다른 약 6000여 개의 오스트라코다 화석을 확보해 비교한 결과, 총 93가지 종류의 서로 다른 오스트라코다 종이 확인됐다. 전체 종별 개체 중 약 50%는 암수 크기가 비슷했으며, 30%는 수컷의 크기가 컷고 20%는 암컷보다 작았다.

 

비교 분석 결과 연구팀은 오스트라코다는 약 4억 5000만년 전부터 평균 200만년 간격으로 새로운 종이 생겨나고 사라지는 것을 반복했으며, 약 8400만년에서 6600만년 사이에 모두 멸종한 것으로 추정했다.

 

특히 암수간 크기와 형태 차이가 큰 종의 경우 100만년마다 멸종할 확률이 0.64로 차이가 작은 종(0.06)보다 훨씬 높았다. 스미스소니언 연구소 고생물학과 진 헌트 박사는 “암수간 차이가 많은 종은 차이가 가장 적은 종보다 10배 빠르게 사라졌다”고 설명했다.

 

그는 “자신을 꾸며 생식을 유지하려고 애쓰는 종은 환경변화에 대한 적응력이 부족해 멸종위험이 높을 것”이라며 “현대 종들의 보존에도 이와 같은 개념을 적용할 필요가 있다”고 말했다.

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