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[아마추어? 과학자!] 취미로 관측하다 잃어버린 인공위성을 찾다

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2018년 06월 06일 14:00 프린트하기

지금으로부터 18년 전인 2000년 3월 25일, 미국항공우주국(NASA)은 ‘이미지(IMAGE)’라는 인공위성을 발사했다. 이 위성은 5년 동안 지구 주위를 돌면서 지구 자기장이 미치는 자기권과 태양풍 입자들의 상호작용을 관측했다.  

 

태양풍과 지구 자기장이 격렬히 상호작용 하는 모습 - S. KavosiJ. RaederUNH 제공
IMAGE 위성은 자기권과 태양풍 입자들의 상호작용을 관측하는 임무를 띄고 지구 주위를 돌고 있었다.  - S. KavosiJ. RaederUNH 제공

IMAGE 위성은 수많은 관측 데이터를 보내왔지만 2005년 12월 18일, 예기치 않게 연락이 끊겼다. NASA는 위성의 전원 공급 장치가 고장 나서 더 이상 작동하지 않는 것으로 결론 내렸고... 그렇게 IMAGE 위성은 잊혀지는 듯 했다. 

 

2005년 12월 18일, IMAGE 위성은 예기치 않게 연락이 끊겼다. - 사진 과학동아 제공
2005년 12월 18일, IMAGE 위성은 예기치 않게 연락이 끊겼다. - 사진 과학동아 제공

 

 

● 수수께끼의 전파, 12년 전 끊긴 인공위성의 신호?!

 

올해 1월 20일, 캐나다의 아마추어 천문학자 스콧 틸리는 여느 때처럼 취미로 대중들에게 알려지지 않은 군사 기밀 위성이 지구 주위에 얼마나 떠 있는지 추적하고 있었다.

 

캐나다의 아마추어 천문학자 스콧 틸리가 취미로 군사 기밀 위성을 추적하고 있었다 - 사진 GIB 제공
캐나다의 아마추어 천문학자 스콧 틸리가 취미로 군사 기밀 위성을 추적하고 있었다 - 사진 GIB 제공

당시 그는 위성 탐지 프로그램을 이용해 미국 정부가 극비리에 발사한 인공위성 ‘주마’의 신호를 찾고 있었다.  주마는 궤도 진입에 실패했다고 알려졌지만, 미국 정부는 주마의 발사 결과를 정확히 공개하지 않았고 틸리는 이 위성의 행방을 알고 싶었던 것. 

 

그러던 중, 그는 수수께끼의 전파 하나를 발견했다.  

 

GIB 제공
GIB 제공

이 전파의 주파수를 검색하자, 놀랍게도 오래 전 연락이 끊겼던 IMAGE의 신호인 것으로 나타났다. 틸리는 자신의 발견을 블로그에 공개하고, NASA에 이를 알렸다. NASA의 과학자들은 즉시 미국 각지에 설치된 5개의 안테나를 사용해 신호를 수집했다. 그 결과, 이 신호가 모두 IMAGE의 것과 일치한다는 사실을 알아냈다. 

 

아마추어 천문학자가 12년 동안 연락이 끊겼던 IMAGE 위성의 신호를 발견한 것이었다! 

 

NASA 제공
NASA 제공

IMAGE 위성이 다시 작동하게 된 원인은 밝혀지지 않았다. 하지만 과학자들은 현재 계속 IMAGE와 통신을 시도하고 있다. 만약 연락이 닿는다면, IMAGE는 지구의 자기권을 관측하는 중요한 임무를 다시 맡게 될 수 있을 것이다. 

 

IMAGE 위성을 조립하는 모습.
IMAGE 위성을 조립하는 모습.

 

 

● 발견자 인터뷰 

 “잃어버린 NASA의 인공위성을 찾았어요!” - 스콧 틸리(NASA IMAGE 위성 발견자)

 

스콧 틸리
스콧 틸리

Q. 자기소개를 부탁한다. 


캐나다 브리티시컬럼비아주 로버츠 크릭에 사는 스콧 틸리라고 한다. 낮에는 보트의 전력시스템을 설계하는 전기 기술자로 일하고, 밤에는 인공위성을 추적하고 있다. 


Q. 어떻게 위성을 추적하게 됐나? 


학교에서 수학과 과학, 공학을 배울 때 정말 재밌었다. 그런데 전기 기술자로 일하게 되니 학창시절 배운 지식을 모두 쓰지는 않아 아쉬웠다. 수학과 과학을 더 많이 공부하고 싶어서 위성에 대해 공부하고, 위성을 추적하는 취미를 갖게 됐다. 


Q. IMAGE 위성의 행방은 어떻게 되고 있나?


NASA의 과학자들과 함께 IMAGE 위성의 신호를 계속 추적하고 있는 상황이다. 신호가 잡히다가 잡히지 않다가를 반복했는데, 지난 5월 9일 드디어 IMAGE 위성이 재부팅되며 데이터를 전송할 수 있게 됐다. NASA의 과학자들은 제한적이긴 하지만 IMAGE 위성과 통신하는 데 성공했다.


Q. 마지막으로 한 말씀 부탁드린다. 


어렸을 때 짧은 파장의 라디오 수신기를 이용해 우주를 추적하는 소련 사람들의 이야기를 들었다. 그리고 이 방법을 이용해 아버지와 함께 위성을 찾았고 그 경험이 이어져 지금도 이렇게 위성을 추적하고 있다. 앞으로도 계속 신나게 위성을 찾을 것이다. 여러분도 호기심을 가지고, 끊임없이 질문하고 나만의 과학적인 방법으로 해결하려고 노력하길 바란다! 

 

*출처 : 어린이과학동아 2018년 11호 '아마추어 과학자들의 대활약' 특집기획 

 

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