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[여기에 과학] 북반구의 동쪽이 남반구에선 서쪽일까?

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2018년 06월 22일 17:30 프린트하기

해변의서 나침반으로 가야할 방향을 찾고 있다. 최근에는 이를 핸드폰의 지도 애플리케이션이 대신하고 있다. -GIB 제공
해변에서 나침반으로 가야할 방향을 찾고 있다. 최근에는 이를 핸드폰의 지도 애플리케이션이 대신하고 있다. -GIB 제공

 

스마트폰 지도 앱을 켜고 그대로 따라가기만 하면 길을 쉽게 찾을 수 있는 요즘, 북극성을 지표로 삼았던 과거 항해사의 이야기는 현실적으로 와 닿지는 않을 겁니다. 하지만 요즘도 간혹 동서남북의 방위체계가 헷갈리는 때가 있습니다.

 

가령 ‘여름철 남서태평양에 위치한 호주에선 사이클론이, 북서태평양에 있는 한국에선 태풍이 부는데 사실은 둘은 열대성저기압을 부르는 다른 말이다’라거나 ‘남극대륙 빙하의 서쪽이 녹고 동쪽은 오히려 조금 두꺼워졌다’라거나 기상 소식을 마주할 때가 그렇습니다. 한국 입장에선 태평양은 모두 동쪽인데, 그 태평양이 또 다시 동과 서로 세분화되는 것이죠.

 

우선 해가 뜨는 곳이 동쪽, 해가 지는 곳을 서쪽으로 한다는 것은 거의 상식처럼 알고 계실 텐데요. 방위체계는 본인이 서 있는 위치와 바라보는 방향에 따라 상대적인 개념입니다. 앞선 사례처럼 내가 태평양에 있다면 한국과 일본은 북서쪽에, 호주나 뉴질랜드는 남서쪽에 위치한다고 말하게 되는 것처럼요. 또 내가 북쪽을 바라보고 서 있다면 태양이 뜨는 곳은 어디서든 동쪽이지만, 남쪽을 바라보고 있다면 태양은 서쪽에서 뜬다고 느낄 겁니다.

 

이런 혼선이 일어나지 않도록 천문학적으로는 동서남북을 다음과 같이 정의합니다. 북극성이 있는 곳을 천구의 북극으로 보면, 북극성을 바라본 상태에서 오른쪽 90도에 위치한 곳이 동쪽, 왼쪽으로 90도 위치한 곳이 서쪽이 됩니다. 앱의 위성항법시스템(이하 GPS)에는 이런 개념이 포함돼 있고요.

 

 

현재 하늘의 북극에는 작은곰자리의 알파별9북극성)이 자리하고 있다.
현재 하늘의 북극에는 작은곰자리의 알파별, 북극성이 자리하고 있다. 천문학적에선  이 북극성을 기준으로 오른쪽 90도를 동쪽, 왼쪽 90도를 서쪽으로 정의한다. .-과학동아 제공

 

그런데 일상에서 쓰는 방위 개념은 역사문화적인 관점으로 바라봐야 합니다. 현재 세계 지도에 표기되는 명칭들은 문화적으로 세계를 움직였던 유럽 지역 국가들의 시각을 수용한 것인데요. 일본의 역사학자이자 작가인 시오노 나나미에 따르면, 첫 세계 패권국이었던 로마 제국 때부터 동서양이란 개념이 퍼졌는데, 본인들을 기준으로 저 멀리 해가 떠오르는 아시아 지역을 동쪽이라 표현하기 시작했다는 것입니다. 이를 반영해 한국이나 일본 등은 지금도 '극동아시아'라 불릴 뿐 아니라 지도에도 그렇게 표시되고 있습니다.

 

한편 처음 방위 체계를 배우는 어린이들은 ‘유럽이 있는 북반구에서 동쪽이라 불리는 곳이 남반구에서는 서쪽이 되느냐’란 질문을 하곤 합니다. 분명히 헷갈리는 문제지만 남반구 역시 태양은 동쪽에서 뜨기 때문에 이에 대한 답은 ‘아니다’가 맞습니다. 북반구와 남반구가 상하반전돼서 위도에 따라 계절은 반대로 진행되지만 좌우가 뒤바뀐 건 아니라는 얘깁니다.

 

사실 지금까지 설명한 동서남북의 방위 개념은 지구나 우주적인 관점에서는 무의미한 개념입니다. 지난 3월 우리 곁을 떠난 영국의 물리학자 스티븐 호킹은 “만약 여러분이 북극점에 위치해 있고 거기서 북쪽으로 이동하라고 하면 어떨까요?”라는 질문을 던진 적이 있습니다. 북극의 중심인 북극점에선 북쪽은 더 이상 의미없는 개념입니다. 본인이 가는 곳이 북쪽이라고 우길 수 밖에 없는 상황이죠.

 

호킹은 “우리가 지구 표면에 적도를 정하고 동서남북을 정의한 것일 뿐”이라고 말했습니다. 그의 말처럼 방위체계는 인간이 정한 하나의 약속입니다. 다만 그 약속을 통해 국가간 혼선없이 경제적 사회적 교류가 이뤄질 수 있으니 이번 기회에 그 개념은 확실히 알아두면 좋겠죠?

 

 

※ 편집자주: 일상에서 또는 여행지에서 우리가 서 있는 바로 그 지점. ‘여기’에 숨어 있는 지구와 우주, 생물에 대한 궁금증을 풀어봅니다. 매주 금요일 찾아올게요!

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