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MIT 출신 수학자-경제학자, 노벨 경제학상 수상...경제학에 '혁신'과 '기후변화' 결합

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2018년 10월 08일 21:51 프린트하기

올해 노벨 경제학상 수상자는 경제학과 혁신, 기후변화를 결합시킨 두 수학자이자 경제학자에게 돌아갔다. - 사진 제공 노벨상 발표장면 갈무리
올해 노벨 경제학상 수상자는 경제학과 혁신, 기후변화를 결합시킨 두 수학자이자 경제학자에게 돌아갔다. - 사진 제공 노벨상 발표장면 갈무리

올해 노벨 경제학상 수상자로 '기술 혁신'과 '기후변화'의 개념을 도입해 경제학을 혁신한 미국의 두 경제학자가 선정됐다. 모두 미국 매사추세츠공대(MIT) 출신의 수학자이자 '과학기술통(通)'으로, 경제학과 과학기술을 결합시킨 것이 주요한 성과로 꼽혔다.

 

노벨상 선정위원회는 8일 오전(현지시각) 폴 로머 미국 뉴욕대 경영대 교수와 윌리엄 노드하우스 미국 예일대 경제학과 교수를 올해 노벨 경제학상 공동수상자로 선정했다고 밝혔다. 


로머 교수는 경제학에 ‘내부로부터의 혁신’ 개념을 도입한 것이 주요한 성과로 꼽혔다. 기존 거시경제학에서는 노동이나 자본의 증가, 인구증가 등 ‘외부 조건’이 가해져야만 경제 성장이 일어날 수 있다고 설명하고 있었다. 이를 ‘외생적 성장이론’이라고 한다. 이 이론은 경제학 내부의 의사결정이나 조건이 새로운 기술이나 혁신을 창출할 수 있는지에 대해서는 설명할 수가 없다는 한계가 있었다.


그런데 1990년, 로머 교수가 자신의 박사학위 논문을 발전시켜 내생적 성장이론(Endogenous Growth Theory)’을 발표하면서 대세를 뒤집었다. 미국 시카고대에서 수학을, MIT와 시카고대 대학원에서 경제학을 공부한 로머 교수는, 새로운 수학 모형을 바탕으로 경제학 내부의 결정이 기업의 새로운 아이디어나 혁신을 유도할 수 있다고 역설했다. 이 이론은 ‘창조성과 아이디어’를 통해 장기적으로 새로운 성장이 가능하다는 오늘날의 경제 풍토를 탄생시켰다. 또, 기업으로 하여금 스스로 혁신하고 움직이게끔 유도하는 데 경제학이 힘이 될 수 있다는 사실을 증명해 주는 이론적 토대를 마련했다.


노드하우스 교수 역시 MIT에서 경제학 박사를 받은 ‘과학통’이다. 이런 이력을 바탕으로 그는 그 동안 과학자만 연구하던 문제였던 기후변화를 경제학 분야에 결합시켰다. 그는 1990년대에 경제와 기후, 탄소 순환의 전지구적인 상호관계를 기술하는 정량적인 경제 모형을 처음으로 만들었다. 이 모델은 물리학과 화학, 경제학으로부터 얻은 이론적, 경험적 지식을 통합한 것으로, 오늘날까지 기후변화와 관련한 다양한 정책을 평가하는 데 쓰인다.


예를 들어 이산화탄소 등 온실가스를 많이 배출하는 국가나 기구에 세금을 매겨 배출량을 억제시키도록 유도하는 탄소세를 평가할 때 노드하우스 교수의 모형이 쓰인다. 또 기후변화에 관한 정부간 협의체(IPCC) 등이 미래 기후변화의 영향을 평가하는 보고서를 작성할 때 사용하는 여러 시나리오도 노드하우스 교수의 모형에 기반하고 있다.


두 교수의 업적은 언뜻 각기 다른 분야로 보인다. 하지만 지식과 기술이 어떻게 국제적인 규모에서 경제학과 상호작용하고, 또 장기적 경제 성장에 관여하는지를 밝힌 데 공통점이 있다. 노벨상 선정위원회는 “’기후변화를 어떻게 적합하게 (경제학적으로) 설명할 것인가’와 ‘기술적 진전을 어떻게 건강한 속도로 유지시킬 것인가’는 모두 인류 복지에 대단히 중요하다”고 공동 선정 이유를 밝혔다.
 

특히 이번 수상은 인천에서 기후변화가 가져올 환경적, 경제적 피해를 예측하고 대책을 촉구한 ‘지구온난화 1.5℃’ 보고서를 채택한 기후변화에 관한 정부간 협의체(IPCC) 제48차 총회가 끝난 난 직후 발표돼 더 의미가 크다. 노벨상 위원회는 "경제학에서 놓치고 있던  새로운 틀(프레임워크)을 만들어냈다"고 의의를 밝혔다.

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