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[여기에 과학] 새에게 개기일식은 '큰 폭풍의 서막'이다

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2018년 11월 17일 14:00 프린트하기

북미 대륙을 관통하는 개기일식인 ‘그레이트 아메리칸 이클립스(Great American Eclipse)으로 첫 기점인 오리건주에서 관측한 모습니다. - 미국 항공우주국 제공
북미 대륙을 관통하는 개기일식인 ‘그레이트 아메리칸 이클립스(Great American Eclipse)으로 첫 기점인 오리건주에서 관측한 모습이다.
- 미국 항공우주국 제공

지난 2017년 8월 개기일식이 펼쳐진 미국에 많은 사람이 몰렸습니다. 개기일식이 미국 북서부 태평양 연안의 오리건주부터 대서양 연안의 사우스캐롤라이나주까지 전역을 관통해 관측된 것은 1918년 이후 무려 99년 만입니다.

 

개기일식은 태양과 달, 지구 순으로 일직선 위에 위치하는 것으로 달이 태양을 완전히 가리게 됩니다. 달의 장막 주변부로는 태양의 대기에 존재하는 코로나가 타오르는 멋진 광경을 볼 수 있습니다.

 

그런데 사람들이 환호하는 천체 현상을 동물들은 조금 다르게 느끼는 것 같습니다. 대낮에 어둠이 깔리고 기온이 갑자기 뚝 떨어지면서 갑자기 이상행동을 보이는 동물들이 많기 때문입니다.

 

최근 지난해 개기일식이 벌어지는 동안 새와 곤충과 같은 지상의 생물에서 나타나는 행동변화를 추적한 연구의 결과가 나왔습니다.

 

미국 코넬대와 영국 옥스퍼드대 공동 연구진은 개기일식이 벌어질 때 나타나는 동물의 행동이 큰 폭풍이 오기 전과 닮아 있는 것을 확인했다고 15일(현지 시간) 학술지 ‘바이올로지 레터스’에 발표했습니다. 하늘 높이 나는 새들의 움직임에서 이 같은 결과가 확연히 드러난 것입니다.

 

연구진은 지난해 8월 21일 개기일식이 진행되는 동안 미국 내 기상관측소 총 138 곳의 레이더 데이터를 모았습니다. 관측소 중 8곳은 약 1분 24초에서 2분 42초까지 해가 달에 100% 가려지는 곳에, 18곳은 95% 이상 가려지는 곳에 있었습니다. 다른 54곳은 80~95%까지, 남은 58곳은 80% 이하로 가려지는 곳이었습니다.

 

연구진을 각 관측소에 있는 레이더로 지상 0m부터 5000m 상공까지 레이저를 발사한 다음 살아있는 생물에서 반사돼 오는 값을 본 것입니다. 개기일식이 최고조가 되기 전후 2시간씩 4시간 동안 이 값을 측정했고 19~20일과 22~23일 등 개기일식 당일을 기점으로 전후로 이틀간의 측정값과 비교했습니다.

 

개기일식은 낮의 대기 활성을 유지한 채 빛이 사라져 짧은 시간동안 어둠이 내려앉습니다. 짧은 시간이지만 고도가 높을수록 온도가 급격히 떨어지곤 합니다. 연구진은 개기일식 때 높은 고도를 나는 새들의 행동이 갑자기 증가했다가 사라지는 것을 확인했습니다. 지역별로 차이는 있지만 개기일식이 최고조에 달하는 시점을 기준으로 2시간 전부터 50분 전까지는 새를 포함한 동물들의 행동이 급격히 늘다가 개기일식 최고조의 이를 때까지 다시 활동이 줄어든 것입니다.

게티이미지뱅크 제공
게티이미지뱅크 제공

연구진은 벌들이 분주하게 움직이다가 집을 찾아 숨어 들어가는 것을 확인했습니다. 또 귀뚜라미가 노래를 시작한다거나 야간의 활동하는 나방류의 활동이 잠시 높아지는 것도 확인했습니다. 개기일식이 벌어질 때 야행성 동물들의 활동이 증가하는 것입니다. 논문 제1 저자인 세실리아 닐슨 코넬대 조류학실험실 연구원은 “새와 일부 곤충은 개기일식을 폭풍으로 여기는 것으로 추정된다”며 “어두워지고 갑자기 기온이 떨어지는 상황이 마치  큰 폭풍이 오기 전과 닮았기 때문”이라고 말했습니다.

 

북미 대륙을 가로지르는 개기일식은 오는 2024년 4월 8일 다시 볼 수 있을 것으로 보입니다. 연구진은 계절상 봄인 이 때 동물의 행동을 관찰해 지난해 가을 관측한 데이터와 비교할 계획입니다. 

 

예부터 사람들은 새가 낮게 날거나 물소와 같은 육지 동물이 갑자기 대이동을 하면 기이한 천문현상이나 급작스런 기상 현상이 벌어질 거라고 믿어왔습니다. 사람보다 예민한 감각을 가진 동물들의 행동 비밀이 더 명쾌하게 풀리는 날을 기대해 봅니다. 


 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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