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[별별이야기]크리스마스 혜성을 만나 보세요

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2018년 12월 07일 17:36 프린트하기

비르타넨 혜성의 최근 모습. 김영대 천체사진작가 제공
비르타넨 혜성의 최근 모습. 김영대 천체사진작가 제공

오는 12월 중순에는 올해 들어 가장 밝은 혜성인 비르타넨 혜성을 볼 수 있습니다. 현재 밝기가 5등성으로 아주 어두운 하늘에서는 쌍안경이나 망원경으로 관찰할 수 있습니다. 11월 남반구 하늘에서 8등성의 밝기를 보인 이 혜성은 점차 북반구 하늘로 이동해 에리다누스자리에서 황소자리 그리고 마차부자리로 이동합니다. 12월 중순에 최고 밝기인 3~4등급에 이를 것으로 예상되며, 특히 12월 16일에 플레이아데스와 히아데스 사이를 지나갈 예정입니다. 

 

12월 동안 비르타넨 혜성의 위치
12월 동안 비르타넨 혜성의 위치

칼 비르타넨이 찾아낸 혜성


2018년 12월 16일에 지구와 최근접할 것으로 예상되는 46P 비르타넨(Wirtanen) 혜성은 미국의 천문학자인 칼 비르타넨이 1948년 1월 17일에 발견했습니다. 이름의 46P는 46번째로 발견된 주기혜성이란 뜻입니다. 


비르타넨은 이 혜성의 궤도를 확인하는 데 1년 이상 걸렸다고 합니다. 그 결과 혜성의 주기는 5.4년이며 태양 기준으로 장반경 5.1Au(이 거리는 목성의 궤도 안쪽), 단반경 1.06Au(지구 궤도 안쪽)의 궤도를 황도로부터 11.7도 기울어진 채 공전하고 있음을 알아냈습니다. 


비르타넨에 대한 좀더 자세한 정보를 얻는 일은 혜성 탐사선 로제타에게 주어졌습니다. 로제타는 유럽우주국의 혜성 탐사선으로, 지난 2016년 9월에 67P 혜성으로 날아가 탐사로봇 필레를 착륙시키는 데 성공했습니다. 비록 20시간 만에 방전이 되었지만, 그 사이 전에 알지 못했던 혜성의 다양한 정보를 수집하는 성과를 올렸지요. 유럽우주국은 로제타의 다음 목적지를 비르타넨 혜성으로 정했답니다. 

 

언제 가장 밝을까?


비르타넨 혜성은 최근 300여 년 중에 10번째로 지구를 가깝게 지나가는 혜성입니다. 그 거리는 지구와 달의 거리 약 30배(1150만km) 정도 될 전망입니다. 지금까지 지구와 가장 가깝게 접근한 혜성은 1770년 6월에 온 D/1770 L1 렉셀 혜성으로, 지구와 달의 거리 약 6배 지점을 지나갔습니다. 


지금도 밤하늘에서는 비르타넨 혜성이 가장 밝게 빛나고 있습니다. 11월 초 밝기가 8등성이었다가 지금은 5등성(12월 7일 기준)의 밝기로 빛나고 있습니다. 이 밝기는 이론상 눈으로 볼 수 있는 가장 어두운 밝기인 6등성보다 2.5배 밝은 것으로 망원경이나 쌍안경으로 관측이 가능합니다. 그러나 관측되는 혜성의 모습이 꽤 크고 엷게 퍼져 있고 달도 뜨는 시기라서, 최대 밝기(3.5등급)에 이른다 하더라도 맨눈으로는 보이지 않을 수 있습니다. 


비르타넨 혜성은 12월 12일에 태양과 가장 가까워지고, 4일 후인 12월 16일에 지구와 가장 가까워집니다. 이 때 혜성은 황소자리에서 마차부자리로 이동하고 있고 특히 12월 16일에는 히아데스와 플레이아데스 사이, 12월 23일에는 카펠라 근처를 지나갑니다.(위 혜성의 위치 이미지 참고)

 

2018년 12월 17일 비르타넨 혜성의 위치, http://www.joe-cali.com
2018년 12월 17일 비르타넨 혜성의 위치. http://www.joe-cali.com

혜성 관측이 어려운 이유는?


일반적으로 혜성을 일반인이 관측하기란 쉽지 않습니다. 대부분의 혜성이 이번처럼 가까이 접근하지 않기 때문입니다. 비르타넨 혜성은 목성족에 속하는 혜성으로 지구의 바깥, 목성의 안쪽을 궤도로 태양을 공전합니다. 발견 이후 지구를 12번 지나갔지만 그때마다 지구는 아래 왼쪽 그림과 같이 혜성의 궤도와 먼 곳에 있었습니다. 하지만 이번에는 혜성과 지구가 궤도의 같은 쪽에 있어 최근접(아래 오른쪽 그림)을 하게 된 것입니다. 그렇기에 12월은 모처럼 비르타넨 혜성을 관측하기 좋은 때입니다. 

 

비르타넨 혜성은 목성 안쪽을 궤도로 하여 태양을 공전한다. 하지만 이번에는 혜성과 지구가 궤도의 같은 쪽에 있어 최근접(오른쪽)하게 된다.astro.vanbutenen.nl 제공
비르타넨 혜성은 목성 안쪽을 궤도로 하여 태양을 공전한다. 하지만 이번에는 혜성과 지구가 궤도의 같은 쪽에 있어 최근접(오른쪽)하게 된다.astro.vanbutenen.nl 제공

무엇을 봐야 할까?


혜성 관측의 백미는 뭐니뭐니 해도 꼬리(특히 푸른색의 이온꼬리)입니다. 흐릿한 공모양의 코마와 꼬리가 혜성의 대표적인 모습이라 할 수 있습니다. 혜성의 이온꼬리는 태양풍의 영향으로 태양과 반대방향으로 나타납니다. 그러나 안타깝게도 이번 최근접시 지구는 태양과 혜성 사이에 놓이게 됩니다. 즉 이온 꼬리가 혜성의 뒤에 숨어 있어 제대로 관찰할 수 없지요. 그러니 최근접 전후 몇 주 동안 이온꼬리는 희미하게만 보입니다. 그렇다고 너무 아쉬워하진 마세요. 천체 사진가들은 몇 십초의 노출로 찍은 여러 장의 사진을 컴퓨터로 합성하여 아름다운 혜성의 꼬리를 담아내곤 합니다. 비르타넨 혜성을 직접 보고도 아쉬움이 남는다면 천체 사진을 통해 그 모습을 감상하는 걸 추천합니다.

 

카탈리나 혜성. 윤경상 제공
카탈리나 혜성. 윤경상 제공

김영진

grenola@donga.com

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