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[여기에 과학]뒤짱구는 네안데르탈인의 유전적 흔적

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2018년 12월 15일 12:29 프린트하기

왼쪽은 호모 사피엔스, 오른쪽은 네안데르탈인의 두개골 모형이다. 뇌 용량은 네안데르탈인이 조금 더 크지만, 소뇌는 호모 사피엔스가 8배 가량 더 크다. - Wikimedia Commons/Dr MikeBaxter 제공
호모사피엔스(왼쪽)와 네안데르탈인(오른쪽) 두개 골을 비교한 모형. 뇌 용량은 네안데르탈인이 조금 더 크지만, 소뇌는 호모사피엔스가 8배 가량 더 크다. - Wikimedia Commons/Dr MikeBaxter 제공

인류학자들은 아프리카에서 기원한 인류가 전 세계로 퍼져나가면서 인류 종간 이종교배를 한 것으로 보고 있습니다. 전문가들은 인류의 진화과정은 미국의 배우 브래드 피트가 주연으로 나왔던 영화 ‘흐르는 강물처럼(1992)’에 비유해 설명하곤 합니다. 하천과 개울 등 수많은 지류가 모여 강을 이루고, 다시 흩어지길 반복하는 것처럼 지금은 사라진 다양한 인류 종이 교배하고 갈라서길 반복하며, 현생 인류(현대인)로 진화했다는 것입니다.

 

약 4만 년 전까지 살았던 인류 종에는 유럽을 중심으로 생활했던 네안데르탈인과 아시아에 있던 데니소바인이 있습니다. 현생 인류에도 네안데르탈인이나 데니소바인, 그보다 오래된 인류의 유전자가 조금씩 섞여 있을 것으로 생각되고 있습니다.

 

최근 네안데르탈인의 유전자를 가진 사람은 뒤통수가 튀어나올 확률이 크다는 연구가 나왔습니다. 독일 막스플랑크진화인류학연구소 연구진이 네안데르탈인 유전자를 가진 현대인의 두개골이 뒤쪽으로 튀어나와 있다는 연구 결과를 13일(현지 시간) 국제학술지 '커런트 바이올로지'에 발표했습니다. 

네안데르탈인의 두개골(오른쪽)과 현대인의 두개골을 비교했다. 네안데르탈인의 뇌가 앞에서 뒤로 더 길쭉하다-막스플랑크진화인류학연구소 제공
네안데르탈인의 두개골(오른쪽)과 현대인의 두개골을 비교했다. 네안데르탈인의 뇌가 앞에서 뒤로 더 길쭉하다-막스플랑크진화인류학연구소 제공

현대인의 뒤통수는 완만하게 둥그스름한 모양입니다. 하지만 화석을 통해 확인된 네안데르탈인의 두개골은 뒤통수가 더 튀어나와 있었습니다. 연구진은 네안데르탈인과 현대인의 두개골 화석을 컴퓨터단층촬영(CT) 사진으로 분석한 결과 두개골이 앞에서 뒤쪽으로 길쭉한 타조알 모양에서 점점 완만한 공 형태로 진화한 것을 확인했습니다.

 

연구진은 독일과 네덜란드인 약 4500명의 뇌 사진을 자기공명영상(MRI)으로 촬영한 데이터와 유전자 정보를 확보하고 네안데르탈인의 것과 비교했습니다. 그 결과 네안데르탈인의 1번과 18번 염색체가 두개골의 뒷부분을 튀어나오게 만드는 유전자임을 확인했습니다. 이 유전자를 가진 현대인도 뒤통수가 더 튀어나올 확률이 높다는 것입니다.

 

연구진은 네안데르탈인의 유전자가 새로운 신경세포와 보호막을 형성할 때 영향을 미치는 UBR4와 PHLPP1 등 유전자의 발현을 조절하는 것을 확인했습니다. UBR4나 PHLPP1은 제대로 발현되지 않으면 우리 뇌 발달에 치명적이라고 알려져 있습니다.

 

연구진은 "네안데르탈인 유전자 변이는 두개골 뒷부분을 약간 덜 둥글게 만들 뿐 뇌 기능에는 큰 영향을 주지 않는다“고 설명했습니다. 네안데르탈인의 유전자를 가진 현대인은 뒤통수가 튀어나오긴 하지만 기능적으로는 문제가 없다는 것입니다.

 

연구진은 지난 8월 국제학술지 ‘네이처’에 6년 전 러시아 시베리아 지역에서 발견됐던 13살 소녀의 화석이 네안데르탈인 엄마와 데니소바인 아빠 사이에서 태어났다는 연구 결과를 발표하기도 했습니다. 얽히고설킨 현생인류의 관계와 그로 인해 나타난 인류 종별 특징들이 조금씩 밝혀지고 있습니다. 프랑스의 후기인상파 화가 폴 고갱이 1897년 그린 ‘우리는 어디서 왔으며, 무엇이며, 어디로 가는가'의 첫 번째 질문, 바로 인류의 기원에 대한 명확한 답을 찾을 날을 기다려 봐야겠습니다.

 

 

 

 

 

 

 

 

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