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中 ‘유전자 편집 아기’ 첫 공식 확인…연구자는 해임

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中 ‘유전자 편집 아기’ 첫 공식 확인…연구자는 해임

2019.01.22 15:34
지난해 대중과 과학계를 경악케 한 ‘유전자 편집 아기’의 존재가 공식 확인됐다. 중국 정부는 관련 법에 따라 허젠쿠이(贺建奎) 중국 남방과기대 교수를 엄벌에 처할 것이라고 밝혔다.-AP 제공
지난해 대중과 과학계를 경악케 한 ‘유전자 편집 아기’의 존재가 공식 확인됐다. 중국 정부는 관련 법에 따라 허젠쿠이(贺建奎) 중국 남방과기대 교수를 엄벌에 처할 것이라고 밝혔다. AP제공

중국이 지난해 세계를 경악케 한 ‘유전자 편집 아기’의 존재를 공식 확인했다. 중국 정부는 유전자 편집 아기에 대한 조사결과를 발표하며 ‘불법 연구’을 진행한 허젠쿠이(贺建奎) 중국 남방과기대 교수를 엄벌에 처할 것이라고 밝혔다.


21일(현지시각) 중국 신화통신에 따르면 중국 광둥성 정부가 관할하는 ‘유전자 편집 아기 사건’ 조사팀은 “허 교수가 개인의 명성을 위해 당국과 학교 측의 감독을 피해서 인간 배아에 대한 유전자 편집 실험을 한 사실을 확인했다”며 “이 사건은 공안기관에 이관해 처리되며 관련자들은 법에 따라 엄격히 처벌할 예정”이라고 발표했다. 중국 남방과기대는 홈페이지를 통해 "남방과기대에서의 그의 교수 및 연구 활동은 끝났다”며 "허 교수를 해임했다"고 밝혔다. 


허 교수는 지난해 11월 26일 유투브와 미국 과학매체 'MIT 테크놀로지리뷰'를 통해 세계 최초로 유전자 가위를 이용해 유전자를 교정한 인간 아기가 태어났다고 발표하면서 세계를 충격에 빠뜨렸다. 당시 허 교수 연구팀은 불임 치료 중인 부모 일곱 명으로부터 배아를 얻어 유전자 교정을 했고 그 중 한 쌍의 부모로부터 에이즈 바이러스(HIV)에 면역력을 가진 쌍둥이인 ‘루루’와 ‘나나’를 얻는 데 성공했다고 밝혔다. 허 교수는 출산에 성공한 유전자 편집 쌍둥이 외에도 다른 부부도 유전자 편집 아기를 임신했다고 밝혔다.


유전자 편집 아기가 태어났다는 소식이 전해지자 해외는 물론 중국 과학계조차 허 교수에 대한 비판을 쏟아냈다. 윤리적 도덕적 기준을 위반한 실험이라는 것이다. 과학계는 그동안 암묵적으로 ‘디자이너 베이비(원하는 대로 유전자를 수정해 탄생시킨 아기)’를 금기시 했다. 허 교수의 유전자 편집 아기 실험에는 400개에 달하는 배아가 사용됐다. 학계에선 배아에서 척추가 자라는 원시선이 생기는 시기부터 생명체로 인정하지만 수정란과 배아를 인간으로 발달하기 위한 모든 잠재성을 가진 존재로 보는 견해도 많다. 


중국 정부는 곧바로 팀을 꾸려 진상 조사에 착수했다. 조사팀에 따르면 지난 2016년 6월 허 교수는 사비를 들여 외국인 참여하는 연구팀을 구성해 유전자 편집 아기 실험을 진행했다. 또 허 교수는 2017년 3월부터 2018년 11월까지는 위조 윤리심사서류로 8쌍의 부부를 지원자로 모집했다.  조사팀은 “이런 행위는 과학계 윤리를 훼손하고 국가 관련 규정에 어긋나는 행위”라며 “출산을 목적으로 한 인간배아 유전자 편집은 중국에서 금지된 사안”이라며 엄벌을 예고했다.

 

과거 허 교수가 유전파 편집 아기의 존재를 주장했지만 그 실체는 밝혀진 바가 없었다. 이번 조사결과로 중국 정부는 공식적으로 유전자 편집 아기의 존재를 인정하는 동시에 허교수에 대한 처벌을 시사했다. 또 유전자 편집 쌍둥이 루루와 나나에 대한 건강검진을 진행하겠다고도 밝혔다. 


데이비드 볼티모어 미국 캘리포니아공과대 생물학과 교수는 “중국이 허 교수의 도를 넘는 행위를 처벌하기로 한 소식에 기쁘다”며 “아이들의 건강 상태를 확인하다는 것도 좋은 소식”이라고 사이언스에 전했다. 얄다 잠시디 영국 런던대 유전학 교수는 로이터와의 인터뷰에서 "이번 결과는 대중과 과학계에 적절한 법적, 징벌적 조치의 본보기가 되길 바란다"고 밝혔다.

 

중국 정부는 공식적으로 유전자 편집 아기의 존재를 인정했지만 '불법연구'를 한 허젠쿠이 교수에 대한 처벌을 시사했다. 동영상은 지난 2017년 도교대 및 가나자와대 연구팀이 공개한 크리스퍼 카스9 유전자 가위가 실제 작용하는 모습. 

 

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