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美록히드마틴, 지구 달 중간기지 프로토타입 완성

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美록히드마틴, 지구 달 중간기지 프로토타입 완성

2019.03.15 16:41
미국 항공우주기업 록히드마틴은 이달 14일 지구와 달 사이 중간 거주지의 프로토타입을 완성했고 곧 검증에 들어갈 예정이라고 밝혔다. 프로토타입의 내부 모습이다. 록히드마틴 제공.
미국 항공우주기업 록히드마틴은 이달 14일 지구와 달 사이 중간 거주지의 프로토타입을 완성했고 곧 검증에 들어갈 예정이라고 밝혔다. 프로토타입의 내부 모습이다. 록히드마틴 제공.

달을 넘어 더 깊은 우주로 가기 위한 교두보 역할을 할 중간 우주기지 개발이 속도를 내고 있다. 미국 항공우주기업 록히드마틴은 이달 14일(현지시간) 지구와 달 사이 중간 거주지의 프로토타입(원형)을 완성했고 곧 검증에 들어갈 예정이라고 밝혔다. 이번 프로토타입 개발은 미국항공우주국(NASA)이 우주개발에 민간을 참여시키는 프로그램인 ‘차세대 우주탐험기술 파트너십(NextSTEP)’에 의한 심우주 거주지 연구의 일환이다. NASA는 2016년 보잉, 록히드마틴, 비글로에어스페이스, 노스롭그루먼이노베이션시스템스, 시에라네바다코퍼레이션, 나노랙스 등 6개사를 심우주 거주지 프로토타입 제작사로 선정하고 6500만 달러(약 740억 원)를 지원했다.

 

NextSTEP에서 구상하고 있는 '심(深)우주거주지'는 달 궤도를 돌며 심우주 탐사를 지원하는 전초기지다. 지구 밖에서 인간이 거주하는 것을 넘어, 화성 등 심우주 탐사를 위한 징검다리 역할을 하게 된다. 현재 계획하고 있는 지구와 달 사이 중간 거주기지는 지구 궤도상에 위치해 비상 탈출이 가능한 국제우주정거장(ISS)와 달리 탈출이 사실상 불가능해 높은 안전성을 확보해야 한다. ISS처럼 사람이 항상 있기도 어렵려워 무인 상태에서도 작동이 보장돼야 한다.

 

거주지 지상 테스트 장치(HGTA)라 이름을 붙인 록히드마틴의 프로토타입은 과거 NASA 우주왕복선에 쓰이던 화물 컨테이너인 다목적 화물 모듈(MPLM)을 개조해 만들었다. 록히드마틴은 플로리다주 케네디우주센터에 보관된 모듈을 활용해 모듈 내부 전체 공간을 활용해 다양한 작업을 수행할 수 있도록 개조했다. 식품저장과 취침 등 필수 생활공간과 과학실험 공간 등이 들어갔다.

 

프로토타입의 자동화를 위해 록히드마틴이 NASA의 소행성 탐사선 ‘오시리스 렉스’와 지난해 11월 화성에 착륙한 화성 탐사선 ‘인사이트’ 임무에 참여하며 얻은 로봇공학 기술이 적용됐따. 빌 프랫 NextSTEP 프로그램 매니저는 “달 뒷면을 넘어 화성까지 가는 것은 작은 임무가 아니다”며 “달 주변을 도는 최초의 기지가 될 곳에 우주 로봇 임무를 수행하며 얻은 경험을 녹여냈다”고 말했다.

 

프로토타입 내부 전체의 모습. 주거공간과 과학실험 공간 등 여러 공간이 담겼다. 록히드마틴 제공
프로토타입 내부 전체의 모습. 주거공간과 과학실험 공간 등 여러 공간이 담겼다. 록히드마틴 제공

록히드마틴은 프로토타입을 NASA의 NextSTEP 팀에 인계할 계획이다. NASA의 우주인 팀은 이달 25일부터 일주일간 프로토타입 내부에서 직접 거주하고 임무를 수행하면서 프로토타입을 평가하게 된다. 국제 도킹 시스템 표준(IDSS)같은 표준을 만족하는지를 평가하고, 달 관문으로 장기적 임무를 수행할 수 있을지에 대해서 검증한다. 평가가 마무리되면 록히드마틴은 프로토타입을 돌려받은 후 평가에서 나온 의견을 바탕으로 심우주 거주지 개발을 위한 최적화 작업에 나선다.

 

다른 팀들도 프로토타입 제작에 박차를 가하고 있다. 호텔 재벌 로버트 비글로가 세운 비글로 에어스페이스는 2016년 이미 팽창형 거주지 모듈 프로토타입을 ISS에 연결해 테스트했다. 작게 접은 상태로 발사한 후 우주공간에서 풍선처럼 팽창해 부피와 비용이 적게 드는 방식이다. 비글로 에어스페이스는 팽창형 거주지를 심우주 거주지 외에도 2022년까지 우주 호텔 등으로 활용할 방침이다.

 

NASA는 평가를 거쳐 6개사 중 한 곳과 심우주 거주지 공급 계약을 맺을 계획이다. 

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