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혈자리에 살짝 전기만 줘도 혈압이 뚝↓

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혈자리에 살짝 전기만 줘도 혈압이 뚝↓

2019.03.21 16:09
류연희 한국한의학연구원 책임연구원과 김희영 대구한의대 교수(왼쪽부터)
류연희 한국한의학연구원 책임연구원과 김희영 대구한의대 교수(왼쪽부터)

몸의 특정 혈자리를 전기로 자극만 해도 고혈압 환자의 혈압이 낮아진다는 연구결과가 나왔다. 
한국한의학연구원 임상의학부 류연희 책임연구원과 대구한의대 김희영 교수 연구진은 고혈압 환자 손목 안쪽의 내관혈에 전기 자극을 가한 결과 혈압이 떨어지는 것으로 나타났다고 21일 밝혔다. 이번 연구는 고혈압에 걸리게 한 동물모델을 대상으로 침 효과를 분석한 선행 연구의 후속 연구결과로 국제학술지 사이언티픽 리포트에 소개됐다. 

 

고혈압은 한국인이 가장 흔하게 앓는 만성 질환 중 하나다. 질병관리본부에 따르면 2017년 한국인의 고혈압 유병률은 26.9%에 이른다. 국민 4명 중 1명이 고혈압을 앓고 있는 셈이다. 대한고혈압학회는 최근 공개한 고혈압 팩트시트에서 국내 고혈압 환자 수가 1100만 명을 넘는다고 추정했다. 또 이 가운데 65%는 최소 한 가지 이상의 만성 질환을 동반한다고 공개했다. 현재 고혈압의 주요 치료는 약물을 통해 이뤄지고 있다. 평생 약을 먹으며 지속적인 관리를 해야 하는 불편을 안고 가야 한다. 

 

앞서 2017년 류연희 책임연구원 연구진은 동물 실험을 통해 고혈압에 따른 피부 민감점과 경혈이 약 70% 이상 일치한다는 사실을 증명했다. 특정 경혈 주변 정중신경(팔의 말초신경 중 하나)에 침으로 찔렀을 때 혈압 떨어지는 효과가 있다는 사실을 알아냈다. 연구팀은 이 부분에 주목해 특정 혈자리 주변 정중신경 자극의 혈압 강하 효과와 작용 메커니즘을 규명하고자 임상시험을 진행했다.

 

연구진은 약물치료 경험이 없는 1단계 고혈압 환자 11명을 먼저 뽑았다. 수축기 혈압이140∼159mmHg, 이완기 혈압이 90∼99mmHg에 해당하는 환자들이다. 이어 한의학에서 심장질환과 혈압강하에 효과가 있다고 알려진 내관혈 주변 정중신경에 약한 전류를 피부에 통과시키는 전기 자극을 줬다. 내관혈은 팔목 안쪽에 있는 혈자리로 순환계통, 신경계통, 소화계통 등의 치료에 사용된다. 실험 참가자들은 내관혈 주변 정중신경에 각각 2cm, 4cm, 6cm 간격으로 전극을 꽂고 10Hz, 30Hz, 100Hz, 300Hz의 전기 자극을 30분간 받았다. 

 

 

연구결과 환자 왼팔에 전극 간 거리 4cm, 전기 자극은 10Hz일 때 수축기 혈압이 가장 큰 폭으로 떨어지는 것으로 나타났다. 실험 참가자들도 이런 자극에 불편함을 가장 적게 느낀다는 것도 확인했다. 연구진은 주 1회 이런 치료를 계속 받으면 4주 차 때 수축기 혈압이 평균 155mmHg에서 140mmHg로 떨어지고 효과가 14주까지 유지됐다고 설명했다. 

한국한의학연구원 제공
한국한의학연구원 제공

연구팀은 왜 이런 현상이 나타나는지 확인하기 위해 미세 신경 기록법을 활용해 정중신경 부위의 신경섬유 활동을 측정했다. 미세 신경 기록법은 금속 전극을 말초신경에 넣어 감각기에서 뇌로 신호를 전달하는 구심섬유 활동을 살피는 기술이다. 관찰 결과 전기 자극은 정중신경을 구성하는 감각신경 중 하나인 C섬유 활동을 자극하는 것을 확인했다. 연구진은 C섬유의 활성 작용제인 캡사이신을 활용해 추가 실험을 진행한 결과 C섬유가 활성화될 때 혈압이 떨어진다는 점을 밝혀냈다. 

 

연구팀은 이번 연구가 경혈 침 치료의 고혈압 치료 효과를 과학적으로 밝힌 것으로 고혈압의 비약물 치료에 새 방향을 제시할 것으로 기대된다고 설명했다. 기술이 상용화되면 현재 혈압, 맥박 등 생체신호 측정 위주인 웨어러블기기의 기능을 치료 분야까지 확장할 수 있을 것으로 보인다. 

 

류연희 책임연구원은 “동물모델과 임상연구를 잇는 중개 연구모델이 부족한 상황에서 이번 연구가 가지는 의미가 크다”며 “약물을 투여하지 않고 일상에서 고혈압 조절이 가능한 웨어러블기기 개발 등 후속 연구를 추진할 계획”이라고 말했다.

 

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