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中유전자 편집 아기 협력 의혹 美 교수들 ‘참여사실 없음’ 처분

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中유전자 편집 아기 협력 의혹 美 교수들 ‘참여사실 없음’ 처분

2019.04.19 17:02

 

 지난해 11월 허젠쿠이 난팡과기대 교수가 유튜브를 통해 유전자 편집 기술로 에이즈에 면역력을 가진 ′디자이너베이비′를 탄생시켰다고 밝혔다. 허젠쿠이 전 중국 난팡과기대 교수(오른쪽)과 그의 지도교수였던 마이클 딤 미국 라이스대 교수. 라이스대 제공
지난해 11월 허젠쿠이 난팡과기대 교수가 유튜브를 통해 유전자 편집 기술로 에이즈에 면역력을 가진 '디자이너베이비'를 탄생시켰다고 밝혔다. 허젠쿠이 전 중국 난팡과기대 교수(오른쪽)과 그의 지도교수였던 마이클 딤 미국 라이스대 교수. 라이스대 제공

지난해 11월 전 세계 과학계를 놀라게 한 ‘유전자 편집 아기’ 탄생에 협력한 의혹을 받아 학교측 조사를 받던 교수 3명이 '참여사실이 없다'는 최종 판정을 받았다. 이로써 이들 교수는 과학계의 연구 윤리를 훼손하고 인류에 해를 끼치는 연구에 도움을 줬다는 비판으로부터 일단 벗어날 전망이다.


미국 스탠퍼드대는 지난 16일 공식 성명을 통해 “자체조사 결과, 자대 내 스티븐 퀘이크 생물공학과 교수, 윌리엄 헐벗 신경생물학과 교수, 매튜 포티어스 소아학과 교수는 유전자편집 연구에 참여한 사실이 없다”고 발표했다. 


허젠쿠이 전 중국 난팡과기대 교수는 지난해 11월 26일 유투브와 미국 매사추세츠공대(MIT)가 발행하는 'MIT 테크놀로지리뷰'를 통해 세계 최초로 유전자 가위를 이용해 유전자를 교정한 인간 아기가 태어났다고 발표했다. 당시 허 교수 연구팀은 불임 치료 중인 부모 일곱 명으로부터 배아를 얻어 유전자 교정을 했고 그 중 한 쌍의 부모로부터 에이즈 바이러스(HIV)에 면역력을 가진 쌍둥이인 ‘루루’와 ‘나나’를 얻는 데 성공했다고 밝혔다.


유전자 편집 아기가 태어났다는 소식이 전해지자 해외는 물론 중국 과학계조차 허 교수에 대한 비판을 쏟아냈다. 윤리적 도덕적 기준을 위반한 실험이라는 것이다. 과학계는 그동안 암묵적으로 ‘디자이너 베이비(원하는 대로 유전자를 수정해 탄생시킨 아기)’를 금기시 했다. 허 교수의 유전자 편집 아기 실험에는 400개에 달하는 배아가 사용됐다. 학계에선 배아에서 척추가 자라는 원시선이 생기는 시기부터 생명체로 인정하지만 수정란과 배아를 인간으로 발달하기 위한 모든 잠재성을 가진 존재로 보는 견해도 많다.


과학자들은 인간에 유전자 편집 기술을 사용하는 것은 아직 시기상조라는 입장이다. 유전자편집 기술에 대한 충분한 검증이 이뤄지지 않았을 뿐 만 아니라 다른 유전자 손상이나 변형된 유전자가 후대에 유전될 수 있기 때문이다. 


퀘이크 교수는 허젠쿠이 전 교수가 스탠퍼드에서 박사 후 연구를 수행할 당시 지도 교수였다. 이후 허젠쿠이 전 교수는 고국으로 돌아가 유전자편집 연구를 시작했다. 해당 연구를 진행하며 스탠포드의 세 교수와 연락을 주고 받으며 교류한 것으로 알려졌다. 실제로 허젠쿠이 전 교수는 퀘이크 교수에게 유전자편집 아기 연구에 대한 계획을 전달하기도 했다. 


퀘이크 교수는 유전자 편집 아기 연구에 참여했다는 논란이 제기되자 허젠쿠이의 실험에 반대하며 이를 말리려고 했다고 주장했다. 헐벗 교수와 포티어스 교수도 마찬가지로 허젠쿠이 전 교수의 연구 계획을 듣고 해당 실험을 말렸다고 주장했다. 스탠퍼드대의 이번 조사 결과로 세 사람의 주장엔 힘이 실리게 됐다. 퀘이크 교수는 미국 일간 뉴욕타임스와 인터뷰에서 “이번 조사가 끝나서 기쁘다”며 “조사 결과 자체도 내가 진실이라고 생각하던 것과 일치해 기쁘다”고 전했다. 


허젠쿠이 전 교수가 미국 라이스대에서 박사 학위를 취득할 당시 지도교수였던 마이클 딤 유전공학과 교수도 역시 유전자편집 아기 연구에 대한 대학 자체 조사를 받고 있으며 아직 그 결과는 나오지 않았다. 

허젠쿠이 연구팀이 실험실의 컴퓨터에서 배아 이미지를 보고 있다. AP/연합뉴스
허젠쿠이 연구팀이 실험실의 컴퓨터에서 배아 이미지를 보고 있다. AP/연합뉴스

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