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[르포]'주제·일정 제멋대로' 서울서 열린 부실학회

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[르포]'주제·일정 제멋대로' 서울서 열린 부실학회

2019.04.22 06:00
19일 서울 마포구 한 호텔에서 인터네셔널 아카데미오브 사이언스 테크놀러지 엔지니어링 앤드 매니지먼트가 주최한 학술대회가 열리고 있다. 이 학회는 와셋, 오믹스 등과 부실추정학회로 지목되고 있다. 고재원 기자 jawon1212@donga.com
19일 서울 마포구 한 호텔에서 인터네셔널 아카데미오브 사이언스 테크놀러지 엔지니어링 앤드 매니지먼트가 주최한 학술대회가 열리고 있다. 이 학회는 와셋, 오믹스 등과 부실추정학회로 지목되고 있다. 고재원 기자 jawon1212@donga.com

19일 오전 서울 마포구의 한 호텔 회의실.  이날 9시 30분부터 12시 30분까지 '인터내셔널 아카데미 오브 사이언스, 테크놀로지, 엔지니어링 앤드 매니지먼트(IASTEM)'가 주최한 ‘IASTEM 인터내셔널 2019’가 열렸다. IASTEM은 ‘월드리서치라이브러리(WRL)' 계열의 부실학회 중 하나다. IASTEM은 당초 이날 ‘590회 과학기술과 경영 국제 컨퍼런스’(ICSTM), ‘제 588회 기계항공공학 국제 컨퍼런스’(ICMAE) 등 9개 학회를 연다고 공지했다. 하지만, 학회는 IASTEM 인터내셔널 2019라는 이름의 학회 하나만 열었다. 일정 분야 연구를 발표하는 일반 학회와 달리 발표 주제도 제각각이고, 일정도 공지한 바와 달랐다. 한국 연구자도 발표자로 등록돼 있었지만 이날 참가하지는 않았다.

 

19일 한국연구재단이 와셋, 오믹스와 함께 부실 추정 학회로 지목한 WRL 계열의 학회가 서울 한복판에서 열렸다. 공교롭게도 이날은 서울에서 과학의 날 전야제가 열리는 날이기도 했다. 부실학회에 참여한 연구자에 대한 대중의 따가운 시선과 정부 제재에도 불구하고 이들 부실학회가 국내에서 버젓이 열려도 이를 제재할 방법은 없다. 행사 개최장소로 소개된 일부 호텔은 마치 실제 행사가 열리는 것처럼 명칭이 도용됐지만 이를 법적으로 금지할 방법은 아직까지 없다.  


관련 없는 분야 학술 발표 한 자리서 발표 

 

이날 학회를 준비한 대행사 ‘컨퍼런스 아시아’ 측 관계자는 “본인은 담당이 아니고 단순히 학회를 준비하는 역할을 하고 있다”며 "학회 담당자는 한국에 있지 않다"고 말했다. 학회가 서울에서 열리지만 현재 대만에서 근무하고 있다는 대행사 담당자는 “우리는 학회를 열기만 할 뿐”이라며 “부실학회 여부는 알 수 없다”고 말했다. 대행사 홈페이지에는 ‘대만에서 활동하는 박사급 연구원들이 모여서 학회를 개최한다’는 소개와 함께 ‘지식 공유를 통해 세계 연구환경을 강화한다’고 적혀있다.

 

이런 정체 불명의 학회는 한국을 무대로 장사를 이어가고 있다는 정황도 포착됐다. 대행사 관계자는 “학회는 일본과 한국을 오가면서 한 달에 한 번 정도 연다”며 “학회가 열린다는 전화를 2~3주 전에 받으면 호텔 예약과 조직을 담당하고 참가자 숫자에 맞춰 증서를 준다”고 말했다. 호텔 관계자는 “올 들어 우리 호텔에서 이 학회 주관사는 2월부터 학회를 총 4회 열었다”고 말했다.

 

대행사와 호텔 측은 학회가 부실학회인지 판단할 수 없다고 했다. 대행사 관계자는 “학회가 정상적인지 비정상적인지 판단하기 힘들다”고 말했다. 호텔 측도 "부실학회의 존재를 처음 알았다"며 “대관 요청이 들어오면 이를 응대할 뿐 학회 내용을 판단하지는 않는다”고 말했다. 이 호텔은 WSL 계열의 다른 학회 개최 장소로도 올라 있다. 하지만 호텔 측은 “확인 결과 이번 행사 이후 예약은 없다”고 밝혔다.

 

이날 열린 학회에는 모두 연구자 7명이 발표하고 3명이 참관을 신청한 것으로 나와 있다. 그러나 이날 실제 행사에 참석한 사람은 총 8명이다. 한국에서는 한국체대 이 모 교수가 해부학 관련 발표를 할 예정으로 소개됐지만 이날 참석하지는 않았다. 학회가 열리는 시간에 이 교수는 연구실에 있었던 것으로 확인됐다. 이 교수는 전화통화에서 “자신은 국제학회인 줄 알고 초록만 냈고 이후에 인터넷을 통해 부실학회인 것을 알고 참석하지 않기로 결정했다"며 "학술 활동 실적에 등록할 계획이 없다”고 했다. 이 교수는 "이 학회를 인터넷에서 발견했다"며 “일개 연구자가 국제 학회가 제대로 된 학회인지 모두 알기 어렵다”고 했다. 이 교수는 그러나 학회 등록비를 냈는지는 밝히지 않았다.

 

UAE에서 학회 참관을 위해 한국을 온 한 연구자는 공지된 일정을 보여주며 ″학회는 18일부터 19일까지 열린다고 했으나 실제로는 19일 오전에만 열렸다″고 말했다. 고재원 기자
UAE에서 학회 참관을 위해 한국을 온 한 연구자는 공지된 일정을 보여주며 "학회는 18일부터 19일까지 열린다고 했으나 실제로는 19일 오전에만 열렸다"고 말했다. 고재원 기자

학회에 참석한 참가자들조차도 내용이 부실하다고 했다. 학회에서 연구 동향을 듣기 위한 목적으로 아랍에미리트(UAE)에서 한국을 왔다는 두 참가자는 “공공시설 관련 기술 동향을 얻을 수 있을까 해서 방문했다”며 “그런데 재활 , 재무 같은 엉뚱한 분야만 학회에서 나왔다”고 말했다. 전혀 다른 분야의 발표를 들은 것이다. 발표자로 참석한 말레이시아에서 온 연구인은 “기조연설자로 말레이시아 학자가 왔던데 학계에서 전혀 이름을 들어본 적 없는 사람이었다”고 말했다.  자칫 한국에서 열리는 다른 국제학술대회들의 권위마저도 떨어뜨릴 수 있다는 점에서 우려되는 대목이다. 

 

학회 일정 멋대로 바꾸는 '나이롱'式 운영 

 

참가자들은 사전 공지한 학회 일정과도 바뀌었다고 지적했다. UAE 참가자는 “학회는 4월 18일부터 19일까지 열린다고 나와 있었으나 예정과 달리 19일 오전만 열렸고 18일 일정은 취소됐다”고 분통을 터트렸다. 비슷한 시점에 여러 개 학회를 동시 다발적으로 연다고 홍보하고 등록자들을 각각 받은 뒤 이를 하나로 합쳐버리는 패턴은 부실학회들에게서 공통적으로 나타나는 전형이다.  이날 참석자들은 대행사를 통해 학회 참관비를 환불받은 채 학회가 끝나기도 전에 호텔을 떠났다.

 

부실학회 홈페이지 등에는 이런 부실학회로 추정되는 행사들이  이후에도 한국에서 계속해 열린다는 내용이 올라와 있다. WSL 계열의 학회 일정을 공개하는 ‘월드 컨퍼런스 얼럿’ 홈페이지에는 20일에서 21일 서울에서 ‘인터내셔널 소사이어티 포 사이언티픽 리서치 앤드 디벨롭먼트’(ISSRD)가 주최하는 학회 5개, '글로벌 소사이어티 포 리서치 앤드 디벨롭먼트'(GSRD)가 여는 학회 5개가 열린다고 홍보해 놓았다. 이 학회들 모두 부실학회로 지목되는 학회다. 이런 학회들은 매일같이 열컨퍼런스를 연다고 홍보하며 연구자들을 유혹한다. GSRD는 21일에는 터키 이스탄불에서, 22일에는 태국 파타야에서 학회를 연다고 홈페이지에 일정을 게시해 놓았다. 학술 업적을 펑튀기하려는 연구자들을 유혹하는 한편 학회에 대한 변별력이 떨어지는 피해자도 앞으로도 얼마든지 나올 수 있다는 우려가 나오는 이유다. 

 

학문의 자유 들어 부실학회 판정 어렵다 발뺀 한국연구재단

 

국내에서는 부실학회 참여 근절에 대한 필요성이 제기되고 있지만 정작 국내에선 이상한 상황이 벌어지고 있다. 연구 자율성 강화와 함께 연구윤리에 대한 엄격한 기준을 갖춰야할 한국연구재단이 최근 부실학회 관련 보고서를 잇따라 냈지만 엄밀해야 할 조사 통계가 틀리는 등 내용에 허점이 있는 것으로 나타났다. 특히 부실 학술단체 판단에 정부가 개입할 경우 헌법에 명시된 '학문의 자유'를 침해할 수 있다며 판단을 사실상 학계 몫으로 미뤄 논란이 예상된다. 이 같은 입장은 정부가 지난해 국가 연구개발(R&D)과제에 참여하고 있는 부실학회 참가자에 대한 강력한 징계 기조와도 엇박자로 비쳐져 혼란이 예상된다. 또 학문 활동의 부실여부 판단을 학계에 맡기는 것은 자연스러운 것으로 보이지만 세금을 받아 연구하는 일부 연구자들이 저지른 도덕적 해이와 부정에 대한 국민의 거부감이 가시지 않고 있고 학계가 자정 시스템을 내놓지 않은 상태에서 국가 기관이 앞장서 악용될 소지가 있는 근거를 마련했다는 인상을 지우기 어렵다.  한해 5조원이 넘는 연구비를 집행하고 관리하는 연구재단이 부실학회 참가 학자들의 입장에 서서 면죄부를 주는 것 아니냐는 지적이 나오는 이유다.


연구재단은 이달 15일 부실학회와 관련해 ‘한국학자의 부실추정학회 최근 참가추이 분석’, ‘학술단체의 부실 여부를 판단하기 어려운 이유’에 관한 보고서를 잇따라 내놨다.

 

보고서에 따르면 지난해 8월 부실학회 존재가 알려진 이후 참가는 확실히 줄었다. 지난해 10월 재단이 전국 대학과 연구기관에 ‘부실학회 예방가이드’를 배포한 이후인 11월부터 올해 3월까지 한국 연구자가 부실학회로 지목된 대표적 학술단체인 ‘BIT’와 ‘월드리서치라이브러리’(WRL)에 논문을 발표한 횟수는 각각 15건과 33건이다.

 

보고서는 조사 방식과 데이터에서 부실함을 면치 못했다.  연구재단은 보고서에 “학술대회에서의 발표 목적으로 만든 학술 연구 논문에 게재된 한국인 저자를 조사했다”며 “다만 실제로 참석한 것을 확인하지는 않았다”고 단서를 달았다. 논문만 내고 참석하지 않은 경우나, 논문을 낸 후 부실학회임을 알고 철회해도 부실학회가 논문 게재를 강행하는 경우가 포함될 수 있다는 것이다.

 

부실통계에 참가자 면죄부까지 준 이상한 보고서


그러나 연구재단이 조사한 방식대로 WRL 홈페이지에 게재된 한국인 참가자의 수를 일일이 세어보니 실제로는 이보다 5개 많은 38개 논문이 발표된 것으로 나타났다.  참가자 대부분은 대학 연구자로 38개 논문 참여자 99명 중 86명이 대학 연구자였다. 기업 연구자 한 명을 제외하고 부실학회에 2회 이상 참석한 경우는 없었다.  연구재단 측은 통계가 틀린 이유에 대해 “추이만 확인하려 했다"며 "관련 통계가 정확하지 않을 수 있다"고 밝혔다. 그러나 연구재단 보고서는 다른 연구기관은 물론 정부가 사례로 인용하는 경우가 많다는 점에서 민감한 통계를 수집하는데 안일하게 접근했다는 지적을 피하기 어려워 보인다. 

 

특히 전체적인 숫자만 줄었을 뿐 다른 행사에 참석하며 논문 실적을 쌓기 위해 부실학회에 참석하거나, 고등학생의 논문 실적을 위해 부실학회에 참석하는 일이 계속되고 있는 것으로 나타났다.  서울 모 대학 연구자는 싱가포르에 열린 WRL 계열 부실학회에 학부생 18명과 함께 6편의 논문을 발표한 것으로 나타났다. 이 연구자는 “한국 한 공공기관과 싱가포르에서 양해각서를 체결하기 위해 학생들을 데리고 가는 과정에서 인터넷을 통해 검색했더니 비슷한 시기에 열리는 학회가 있어 참석했다”며 “학생들의 논문실적을 챙겨주기 위한 것이었다"고 시인했다. 지역 국립대의 한 연구자는 고등학생 3명을 데리고 참석한 것으로 드러났다.

 

대학 연구자가 많은 반면 정부출연연구소 연구자들은 없었다. 다만 과학기술연합대학원대학교(UST) 소속으로 한국과학기술연구원(KIST)에서 학연학생으로 있던 베트남 유학생이 지난 1월 한국에서 열린 학회에 낸 논문은 있었다. UST 측은 “현재 조사 결과로는 학생이 KIST 소속 교수에게 참가 여부를 알리지 않고 자비로 참가한 것으로 보인다”고 말했다. 유학생은 현재 졸업한 상태로 실제 참석했는지는 알려지지 않았다. 기업 연구자들의 논문도 3편 있었다. 기업 연구자 중 한 연구자는 17일 간격으로 독일 함부르크와 미국 샌디에이고에서 열린 WRL 계열 학회에 참석한 것으로 드러났다.

 

한국연구재단의 부실학회 예방가이드에 나오는 약탈적 학술지의 특징. 이와같은 세세한 특징을 밝혔음에도 한국연구재단은 부실학회 판단에 대해서는 연구자의 몫이라며 난색을 표했다. 한국연구재단 제공

 

연구재단은 여전히 부실학회 참가하는 사례가 나타나는데도 부실학회 판단에 난색을 표하고 있다. 보고서는 부실 학술단체가 국제적으로 합의된 정의가 없고, 정부기관이 부실 학술단체 목록을 직접 만들어 제공하고 있는 사례가 없다고 밝혔다. 실제로 부실 학술단체에 대한 학계의 의견이 아직 분분하고, 부실학술단체 목록은 제프리 비올 미국 콜로라도대 사서가 만든 ‘비올 리스트’ 등 개인이나 기관 차원에서 만든 것만 존재할 뿐 정부 차원의 목록은 없다는 것이다.

 

보고서는 헌법을 들어 개별 학술단체의 부실 판단을 정부가 할 수 없다고 선을 긋기도 했다. 보고서는 ‘헌법이 보장한 학문의 자유’를 침해할 수 있어 부실 판단은 학계가 해야 한다고 지적했다. 한국의 공정거래위원회 격인 미국 연방거래위원회도 대표적 부실학술단체인 ‘오믹스’를 사기적 영업행위로만 고소했을뿐 학회의 부실 여부를 판단한 것은 아니라며 부실 판단은 정부가 하지 않겠다는 것이다. 다만 가이드를 제공하겠다는 수준의 대책을 밝혔다.  


문제는 연구재단의 이와 같은 태도가 지금까지 정부가 보인 부실학회 참가자에 대한 강력 처벌 기조와 배치된다는 점이다. 과학기술정보통신부는 지난해 정부의 연구개발(R&D) 예산을 받은 일부 대학과 출연연구기관 연구자들의 부실학회 참석과 관련해 징계조치를 내렸다. 지난 3월에는 청와대가 조동호 전 과기정통부 장관후보자의 결격 사유로 부실학회 참가를 지적하는 등 정부는 지금까지 부실학회에 대해 강한 처벌 의지를 보여왔다. 하지만 5조원이 넘는 연구비를 연구자들에게 지원하며 연구자들의 연구윤리 관리에 책임이 있는 연구재단이 오히려 ‘부실학회를 정할 수 없다’며 오히려 한 발 물러선 태도를 취한 것이다.

 

특히 학술단체에 대한 부실 판단이 어렵다며 보고서에서 밝힌 연구재단이 입장은 지금까지 부실학회 참가 연구자들의 변명과 결이 다르지 않다는 점에서 논란이 예상된다. 보고서는 부실학회가 설립 초기에는 부실했지만 점차 일반적 학술단체로 진화하거나, 일반적 학술단체로 운영되다가 부실해지는 경우도 있어 판단이 어렵다고 밝히고 있다. 조동호 전 과기정통부 후보자도 부실학회에 대해 “당시에는 정상적인 학회라고 판단했다”는 소명을 내놓았다.

 

연구재단 측은 결론적으로 부실학회 참석을 직접적으로 처벌하기는 어렵다는 입장을 내놨다. 연구재단의 한 관계자는 “부실학회를 정의할 수 없는데 직접적인 징계를 할 수는 없다”며 “다만 부실 추정 학회에 참석하면서 연구 증진에 전혀 도움이 되지 않았다는 것을 심의를 통해 밝혀내면 학회 참가비 등을 환수할 수는 있다”고 말했다. 심의 등 간접적인 방법으로만 조치가 가능하다고 강조했다. 

 

학술진흥 조직인 연구재단이 부실학회 판단에 부정적인 입장을 낸 것은 나름의 이유가 있다. 연구자들은 지난해 부실학회에 대한 관심이 가중되면서 건전한 학술활동까지 위축되고 있다고 지적하고 있다. 연구재단  관계자는 “비올 리스트에 등록된 학회 참석을 모두 규제한 대학에 대해 리스트에 오른 정상 학회가 대학측에 항의했다는 이야기도 들었다”며 “학계가 이번 부실학회 문제로 몸을 사리게 된 것은 사실”이라고 말했다.

 

학문 활동의 부실여부 판단을 학계에 맡기는 것은 과학계 자정 능력이 있는 나라들에서는 보편화돼 있고 자연스러워 보인다. 하지만 일부라고는 하지만 국민의 세금을 받아 연구하는 연구자들이 저지른 도덕적 해이와 부정에 대한 국민의 거부감이 가시지 않고 있고 학계가 명확한 자정 의지와 시스템을 내놓지 않은 상태에서 국가기관이 앞장서 악용될 소지가 있는 근거를 마련했다는 비판을 피하기는 어려워 보인다. 

 

해당 학회를 안내하는 공식 홈페이지에 지난 2017년, 2018년도 행사사진이 걸려있다. iastem 홈페이지 캡쳐
해당 학회를 안내하는 공식 홈페이지에 지난 2017년, 2018년도 행사사진이 걸려있다. iastem 홈페이지 캡쳐

 

 

 

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