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'생각만으로 소통하는 시대' 저커버그 꿈 실현되나

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'생각만으로 소통하는 시대' 저커버그 꿈 실현되나

2019.07.31 17:36
뇌 활동을 분석해 실시간으로 인간 대화를 해독하는 기술이 개발됐다. 아직 해독 정확도는 낮은 수준이지만 심각한 뇌 손상을 입어 의사소통이 불가한 환자들에게 도움이 될 것으로 기대를 모은다. 미국 샌프란시스코 캘리포니아대 제공
뇌 활동을 분석해 실시간으로 인간 대화를 해독하는 기술이 개발됐다. 아직 해독 정확도는 낮은 수준이지만 심각한 뇌 손상을 입어 의사소통이 불가한 환자들에게 도움이 될 것으로 기대를 모은다. 미국 샌프란시스코 캘리포니아대 제공

사람 뇌와 컴퓨터를 연결해 생각만으로 소통하는 시대를 열겠다는 마크 저커버그 페이스북 최고경영자(CEO)의 꿈이 한층 더 현실로 다가섰다. 페이스북 연구진을 포함한 미국 연구진이 사람의 뇌 활동을 실시간 분석해 생각을 말로 바꾸는 기술을 개발했다. 아직 정확도는 낮은 수준이지만 심각한 뇌 손상을 입어 의사소통이 불가한 환자들에게 도움이 될 것으로 기대를 모은다.


에드워드 챙 미국 샌프란시스코 캘리포니아대 약대 교수 연구팀은 문제를 듣고 답하는 것과 관련된 뇌 활동을 해독해낼 수 있는 신경 디코더를 개발하는데 성공했다는 연구결과를 국제학술지 ‘네이처 커뮤니케이션즈’ 30일자에 발표했다. 이번 연구는 페이스북의 연구부서인 ‘리얼리티랩스’와 함께 공동으로 진행했다.


근육이 마비되는 루게릭병을 앓았던 세계적 물리학자 스티븐 호킹은 안면 근육 움직임을 이용하는 의사소통 방식을 택했다. 알파벳 하나하나를 안면 근육을 통해 선택해 단어를 만들었다. 만든 단어는 컴퓨터 화면으로 출력됐다. 하지만 이런 방식은 1분에 말할 수 있는 단어가 1~2개로 한정되어 있다는 한계가 존재했다. 


과학자들은 뇌 활동을 분석해 인간의 대화를 해독하려는 시도를 이어왔다. 뇌의 피질에는 뇌파를 인코딩하고 대화를 진행하는 특정 영역들이 존재하기 때문이다. 저커버크는 지난 2017년 미국 캘리포니아주 새너제이에서 열린 연례 개발자회의에서 “뇌와 연결된 컴퓨터를 통해 생각만으로 소통하는 시대가 머지않아 열릴 것”이라고 밝혔다. 페이스북이 개발을 추진하는 뇌컴퓨터 인터페이스(BCI) 기술은 뇌파를 이용해 간단한 문장을 만드는 기술이다. 미국 전기차업체 테슬라 창업자이자 민간우주기업 스페이스X를 운영하고 있는 엘론 머스크도 2016년 의료연구 회사인 뉴럴링크를 세우고 뇌 기능을 강화하는 초소형 칩 ‘뉴럴 레이스’를 개발하고 있다. 이달 초 머스크 CEO는 뇌와 컴퓨터를 연결하는 인터페이스 개발에 진전이 있다고 밝히기도 했다. 


연구팀은 의사소통이 불가한 3명의 뇌전증 환자를 대상으로 뇌에 전극을 심었다. 그런 다음 뇌전증 환자들에게 24가지 질문을 제시하고 답을 요구했다. 예를 들어 ‘0~10 중에 좋아하는 숫자’를 제시하고 ‘6’ 이라고 대답하는 환자들의 뇌 활동을 관찰했다. 그런 다음 뇌 활동을 분석해 컴퓨터에 글자를 출력시켰다.


연구팀은 컴퓨터가 뇌전증 환자와의 대화를 실시간으로 해독하는데 성공했다. 연구팀은 “뇌 활동 해독 만으로 환자가 들은 질문의 내용이 곧바로 컴퓨터 화면에 출력됐다”며 “질문에 따른 답도 마찬가지로 곧바로 화면에 출력됐다”고 설명했다. 


하지만 해독 정확도는 낮은 수준에 머무르는 것으로 드러났다. 연구팀은 “환자가 말하는 내용에 대한 해독 정확도는 61%, 듣는 것에 대한 정확도는 76%에 머물렀다”며 “아직 정확도가 낮고 매우 제한적인 단어를 사용하는 등 제약 있지만 향후 연구를 통해 해독 정확도와 그 범위를 넓힐 것”이라고 말했다.


챙 교수는 “이번 연구결과가 생각의 증거를 보여준다”며 “인간 뇌를 해킹한다는 우려도 있지만 그게 가능하더라도 나는 그 부분에 관심이 없으며, 대화를 하고 싶지만 신체적 한계로 인해 의사소통이 불가한 사람들을 기술로 돕는게 과학자와 치료자가 가져야할 책임이라 생각한다”고 밝혔다. 
 

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