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오스트랄로피테쿠스, 모유 수유 오래 했다

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오스트랄로피테쿠스, 모유 수유 오래 했다

2019.08.09 10:00
남아프리카 공화국에서 발견된 오스트랄로피테쿠스 아프리카누스 2명의 치아 화석. 연구팀은 치아의 원소 분포를 분석해 오스트랄로피테쿠스 아프리카누스는 유인원보다 모유 수유 기간이 짧고 유년기가 길다는 사실을 알아냈다. 네이처 제공
남아프리카 공화국에서 발견된 오스트랄로피테쿠스 아프리카누스 2명의 치아 화석. 연구팀은 치아의 원소 분포를 분석해 오스트랄로피테쿠스 아프리카누스는 유인원보다 모유 수유 기간이 짧고 유년기가 길다는 사실을 알아냈다. 네이처 제공

호주 서던크로스대 지구과학과와 미국 마운트 사이나이 아이칸 의대 공동 연구팀은 남아프리카공화국 스테르크폰테인 동굴에서 발견된 200만 년 전 고대 인류의 치아를 분석해 오스트랄로피테쿠스 아프리카누스의 식습관을 확인했다고 국제학술지 ‘네이처’ 7월 15일자에 발표했다. 


오스트랄로피테쿠스 아프리카누스는 200만~300만 년 전에 살았던 것으로 추정되는 초기 인류로, 가장 먼저 화석이 발굴된 인종이다.


연구팀은 2명의 오스트랄로피테쿠스 아프리카누스에서 나온 치아 화석 5개의 화학 원소 분포를 분석해 식습관을 조사했다. 


그 결과 이들은 최소 생후 6~9개월까지 모유를 섭취했으며, 이후 일반 음식을 먹기 시작해 생후 12개월부터는 모유 섭취를 완전히 끊었던 것으로 나타났다. 


또한 생후 3~4년 뒤 영구치가 자랐으며, 음식의 부족으로 6개월마다 주기적으로 식습관의 변화를 겪었다. 이 기간에 이들은 다시 모유 수유로 돌아가거나 다른 식재료를 찾았던 것으로 추정된다. 논문의 공동 1저자인 크리스틴 오스틴 마운트 사이나이 아이칸 의대 환경의학및공중보건학과 교수는 “오스트랄로피테쿠스는 다른 유인원들보다는 인간에 조금 더 가까웠다”며 “인간은 모유 수유 기간이 짧고 유년기가 긴 반면, 유인원은 모유 수유 기간이 길고 유년기가 짧다”고 설명했다. doi:10.1038/S41586-019-1370-5

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