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남태평양 한가운데 별안간 '여의도 18배' 섬 떠다니는 이유

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남태평양 한가운데 별안간 '여의도 18배' 섬 떠다니는 이유

2019.08.27 17:48
최근 통가 근처 해저화산이 폭발하면서 생성된 엄청난 양의 화산암들이 태평양을 뗏목처럼 떠다닌다는 사실이 드러났다. 사진은 NASA(미국항공우주국) 지구관측소의 인공위성 영상에 포착된 부석들. NASA 제공
최근 통가 근처 해저화산이 폭발하면서 생성된 엄청난 양의 화산암들이 태평양을 뗏목처럼 떠다닌다는 사실이 드러났다. 사진은 NASA(미국항공우주국) 지구관측소의 인공위성 영상에 포착된 부석들. NASA 제공

최근 태평양에서 해저화산이 폭발하면서 생성된 엄청난 양의 화산암들이 뗏목처럼 바다 위를 떠다닌다는 사실이 드러났다. 이 부석(浮石)들을 모두 합친 크기는 약 150km2가 넘는다. 이는 축구장 2만 개, 여의도 면적 18배, 서울시 면적의 4분의 1에 해당하는 면적에 해당한다.

 

화산에서 생겨난 암석들이 해저로 가라앉지 않고 수면 위를 둥둥 떠다니는 이유는 스폰지처럼 구멍이 숭숭 뚫려 있기 때문이다. 땅속에서 분출된 마그마(용암)가 매우 빠르게 냉각되면 가스가 모두 빠져나가면서 이런 형태로 굳는다. 해저화산이 생성된 수심이 그다지 깊지 않을 때 부석이 만들어질 가능성이 높다.

 

해저화산이 폭발한 위치는 남태평양 통가 근처다.  지난 16일 요트 두 개를 이어붙인 쌍동선을 탄 마이클 홀트와 라리사 브릴 부부는 피지 주변 바다를 항해하다가 이 부석을 처음 발견했다. 그들은 SNS에 "파도가 잔잔해지고 배가 1노트 정도로 느려졌을 때 달빛과 배의 조명에 반짝이는 부석들을 봤다"고 적었다. 그들은 구슬부터 농구공만 한 크기까지 부석들을 모아 호주 퀸즐랜드공대에 연구용으로 보냈다.

 

스캇 브라이언 퀸즐랜드공대 지구, 환경및생명과학과 교수는 "이 지역에서 수면을 떠다니는 부석들은 약 5년마다 한 번씩 볼 수 있다"며 "1조 개 이상 떠다니기 때문에 마치 새로운 섬이 생긴 것처럼 보인다"고 말했다. 그는 "이 부석들은 시간이 지남에 따라 잘게 부서지고 파도에 휩쓸려 다른 해역까지 흩어진다"고 설명했다. 최근에 발견된 부석들은 현재 피지 서쪽 바다에 표류하고 있다. 조만간 뉴칼레도니아와 바누아투를 지나, 호주 북동부 바다에 도달할 전망이다. 

 

수많은 돌덩이들이 수면을 떠다니기 때문에 선원들에게는 항해주의보가 발령됐다. 하지만 학계에서는 망가진 해양자연환경이 재생될 수 있는 희망으로 여겨진다. 해양생물들이 살 수 있는 요람이 될 수 있기 때문이다. 

 

마틴 주츨러 호주 태즈메이니아대 지구물리학과 연구원은 "수많은 생물들이 부석에 들러붙은 채로 수천 km 먼 바다로 이동한다"며 "이런 과정을 거쳐 어느 지역엔 새로운 종이 들어오는 등 생태계에 영향을 미칠 수 있다"고 설명했다. 

 

가장 큰 혜택을 볼 것으로 기대되는 곳은 2016년부터 기후변화로 극심한 백화현상을 겪고 있는 세계 최대 산호초 지대 '그레이트배리어리프'다. 부석들이 해류를 타고 도착할 것으로 보이는 호주 북동부 바다에 펼쳐져 있다. 브라이언 교수는 "부석을 탄 물고기와 산호들이 이곳에 오면 지금까지 45% 가량 훼손된 것으로 알려진 산호초 지대가 회복되는 데 도움이 될 것"이라고 기대했다. 

 

남태평양에서 해저화산 폭발로 엄청난 양의 부석이 생성된 곳. 부석들을 모두 합치면 축구장 2만 개를 합한 크기다. 구글맵 제공
남태평양에서 해저화산 폭발로 엄청난 양의 부석이 생성된 곳. 부석들을 모두 합치면 축구장 2만 개를 합한 크기다. 구글맵 제공

 

마이클 홀트와 라리사 브릴(사진) 부부가 태평양 해면에서 발견한 부석들. 구슬만 한 것부터 농구공 크기까지 다양하다. 마이클 홀트 제공
마이클 홀트와 라리사 브릴(사진) 부부가 태평양 해면에서 발견한 부석들. 구슬만 한 것부터 농구공 크기까지 다양하다. 마이클 홀트 제공
퀸즐랜드공대 제공
최근 통가 근처 해저화산이 폭발하면서 생성된 엄청난 양의 화산암들이 태평양을 뗏목처럼 떠다니고 있다. 현재 피지 서쪽 바다에 표류하고 있으며, 조만간 뉴칼레도니아와 바누아투를 지나 호주 북동부 바다에 도달할 전망이다. 퀸즐랜드공대 제공

 

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