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[표지로 읽는 과학] 그린란드 빙하 후퇴, 해수면 상승 가속

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[표지로 읽는 과학] 그린란드 빙하 후퇴, 해수면 상승 가속

2019.10.12 09:00
이번 주 사이언스는 빙하에서 녹은 물이 따뜻한 해류와 상호작용해, 그린란드의 빙하가 더욱 빨리 부서지고 녹도록 가속화시킨다는 사실을 특집 기사로 다뤘다. 사이언스 제공
이번 주 사이언스는 빙하에서 녹은 물이 따뜻한 해류와 상호작용해, 그린란드의 빙하가 더욱 빨리 부서지고 녹도록 가속화시킨다는 사실을 특집 기사로 다뤘다. 사이언스 제공

한 남자가 거대한 얼음벽에서 물이 후두둑 떨어지는 모습을 우려스러운 표정으로 바라보고 있다. 국제학술지 사이언스는 11일자 표지에 미국 육군 공병대 엔지니어인 그레그 핸런이 그린란드의 헬헤임 빙하 안에서 얼음벽을 타고 쏟아지는 작은 폭포를 관찰하고 있는 모습을 담았다. 이 폭포는 빙하가 녹으면서 생긴 물이다.

 

이번 주 사이언스는 빙하에서 녹은 물이 따뜻한 해류와 상호작용해, 그린란드의 빙하가 더욱 빨리 부서지고 녹도록 가속화시킨다는 사실을 특집 기사로 다뤘다. 

 

그린란드는 캐나다 북쪽 대서양과 북극해, 유럽 사이에 위치한 세계에서 가장 큰 섬이다. 국토의 85%가 얼음으로 뒤덮여 있다. 헬헤임 빙하는 그린란드에서도 특히 거대한 빙하로 꼽힌다. 

 

그린란드의 빙하는 기후변화의 영향을 직격으로 맞았다. 지난 9월 초에는 미국항공우주국(NASA)이 50년 전과 비교해 현재 헬헤임 빙하가 얼마나 많이 녹아 사라졌는지 한눈에 비교할 수 있는 위성 사진을 공개하기도 했다. 1972년에 찍었던 영상에 비해 지난 8월에 찍힌 영상에서는 헬헤임 빙하가 7.5km나 후퇴해 있었다. 그간 빙하가 녹아 해류로 흘러들어가면서 얼음에 뒤덮에 있던 땅이 고스란히 드러났다. 미국 국립눈얼음데이터센터(NSIDC)에서는 이번 여름 중 가장 더웠던 7월 말부터 8월 초까지 나흘간 그린란드의 얼음이 약 550억 t 녹았다고 추정했다. 

 

그린란드 빙하가 녹아 늘어난 해수의 양은 현재 해수면 상승에 약 25% 기여하는 것으로 추정된다. 남극대륙 빙하의 2배나 되는 속도와 양이다. 하지만 수십 년간 연구 끝에도 연구자들은 지구온난화가 그린란드를 얼마나 빨리 녹일 것인지 예측하지 못 하고 있다. 다만 이 속도로 계속 빙하가 녹는다면 2100년 안에 해수면이 0.25m 더 높아질 것으로 추정할 뿐이다. 그린란드의 빙하가 모두 녹으면 해수면이 7m 정도 높아진다.

 

정확한 데이터를 얻고 시뮬레이션 연구를 하기 위해 피암마 스트라네오 미국 스크립스해양연구소 연구원은 그린란드 남동부에 있는 세르밀리크 협만(피오르, 빙하 침식으로 생긴 U자형의 골짜기)에서 해류를 수집하고 있다. 바닷물 속에 섞인 민물이 얼마나 되는지 조사하면 빙하가 녹는 속도와 그 변화를 알아낼 수 있다는 기대에서다. 
  
스크립스해양연구소팀은 빙하가 녹을수록 남아있는 빙하의 녹는 속도도 더 빨라질 것이라고 우려하고 있다. 특히 그린란드에서 녹은 빙하의 3분의 2는 빙하에서 물줄기로 흘러나오면서 녹은 것이 아니라, 300개나 되는 구역에서 얼음 덩어리들이 깨지거나 분리되면서 녹은 것으로 조사됐다. 

 

연구팀은 그 원인으로 빙하에서 흘러나온 민물이 대서양의 따뜻한 해류와 섞이면서 다른 빙하를 녹이기 때문으로 보고 있다. 스트라네오 박사는 "빙하 녹은 물은 염분이 낮아 따뜻한 물과 섞여 빙하 앞쪽으로 솟구치면서 깨뜨린다"며 "위스키 잔에 얼음을 넣고 저을 때처럼 녹는 속도가 빨라진다"고 설명했다. 

 

연구팀은 이 가설을 직접 확인하기 위해 지난 3월부터 헬하임 빙하의 모든 각도에서 해수면 위와 아래를 레이저로 조사하는 장기 관측 프로젝트(GrIOOS)를 시작했다. 이 프로젝트에는 스크립스해양연구소뿐만 아니라 미국 오레곤대 지구과학과, 텍사스대 지구과학과, 국립눈얼음데이터센터, 덴마크 오르후스대 북극연구소, 덴마크기상연구소, 그린란드기후연구소, 캐나다 매니토바대 지구관측과학센터, 독일 킬해양과학연구소 등 수많은 연구팀이 참여하고 있다.  

 

헬헤임 빙하에서 떨어져 나온 얼음조각들이 바닷물 위로 둥둥 떠다니고 있다. 사이언스 제공
헬헤임 빙하에서 떨어져 나온 얼음조각들이 바닷물 위로 둥둥 떠다니고 있다. 사이언스 제공

 

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