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박성동 의장 “위성 연구 더 잘하게 KAIST 울타리 역할해야”

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박성동 의장 “위성 연구 더 잘하게 KAIST 울타리 역할해야”

2019.11.04 09:00
박성동 쎄트렉아이 의장과 지난달 30일 전화인터뷰를 가졌다. 코리아스페이스포럼 제공
박성동 쎄트렉아이 의장과 지난달 30일 전화인터뷰를 가졌다. 코리아스페이스포럼 제공

“KAIST 인공위성연구소는 저에게는 뿌리이자 고향입니다. KAIST 인공위성연구소가 있었기에 지금 하고 싶은 위성 연구를 재밌게 하며 살아갈 수 있다고 생각합니다.”


박성동 쎄트렉아이 의장은 지난달 30일 가진 전화인터뷰에서 “우주에 대한 열정을 기반으로 만들어진 연구집단인 KAIST 인공위성연구소가 없었다면 지금의 나도 없었을 것”이라며 이같이 말했다. 


박 의장은 국내 민간 위성개발기업인 쎄트렉아이의 창업자다. 1999년 설립된 쎄트렉아이는 지난 20년간 자체 기술로 위성을 개발해 수출하는 국내 대표 민간우주기업이다. 정부로부터 수주한 군수 산업으로 성장하고 있는 대기업 계열 우주항공 기업과는 달리 시작부터 우주를 시장으로 성장하고 있는 기업이다. 말레이시아와 아랍에미리트(UAE), 싱가포르, 터키, 스페인 등 해외에 약3억5000만달러(약4082억7500만원)의 사업을 수주했다. 이는 국내 우주 분야 수출액의 90%에 해당하는 규모다.


이런 회사를 키워낸 박 의장의 첫 시작점은 KAIST 인공위성연구소였다. 올해로 창립30주년을 맞은 KAIST 인공연구소는 1989년 8월 설립돼 한국의 우주개발 역량이 걸음마 수준에 머물던 한국 인공위성 연구와 개발의 산파 역할을 해왔다고 평가받는다. 연구소가 그 동안 개발한 소형 위성만 총 9기다. 위성 개발을 통해 지구 및 우주를 관측하고 우주핵심기술을 검증했다. 


설립 직후 세운 전략은 우주 분야 인력을 양성하고 위성 기술을 전수받아 빠른 속도로 기초 역량을 올리는 것이었다. 영국 서리대와 국제공동연구협약을 맺고 전기전자, 물리학, 통신, 제어, 회로 등 다양한 전공 배경을 가진 학생 5명을 파견해 위성 개발에 착수했다. 이 학생 중 1명이 바로 박 의장이다. 


박 의장은 “1989년 영국 서리대로 유학을 떠나 한국 최초의 인공위성인 ‘우리별 1호’를 개발하기 위한 위성 기술을 배워왔다”고 “이후 KAIST 인공위성연구소로 돌아와 위성 본체, 위성에 들어가는 시스템 엔지니어링이나 통신 쪽 개발을 담당했다”고 말했다. 그는 100% 토종기술로 만든 인공위성인 ‘우리별 3호’ 개발 책임을 맡으며 승승장구했다.


하지만 1999년 KAIST 내부에서 연구소의 역할이 축소되는 방향으로 결정되며 상황은 급변했다. 박 의장은 이 상황에 대해 “KAIST 인공위성연구소를 떠나 창업을 할 수 밖에 없었다”고 표현했다. 그는 “연구비를 지원하던 한국연구재단이 KAIST 인공위성연구소에 대한 최종평가를 ‘매우 미흡’이라고 결정하며 KAIST 내부에서 연구소의 역할을 축소하자는 결정이 내려졌다”며 “국가과학기술위원회에서 KAIST 인공위성연구센터를 한국항공우주연구원에 통합하는 권고안을 내놓자 KAIST는 그 권고안을 받아들였다”고 당시 상황을 설명했다.


박 의장은 “이 부분이 KAIST에게 아쉬운 점”이라며 쓴 소리를 남겼다. 박 의장은 “KAIST가 나라에서 연구비를 받는 것이긴 하지만 연구방향이 맞다고 판단이 되면 학교가 울타리 역할을 해주며 연구를 밀어줬으면 어땠을까 아쉬움이 남는다”며 “당시 연구소는 소형위성 부분에 있어 빠른 연구와 혁신을 가져올 수 있는 상황이었는데 그걸 하지 못했다”고 말했다.  

 

박 의장은 “KAIST가 연구소를 보호해주고 연구를 할 수 있도록 바람막이 역할을 해줬으면 한다”는 의견을 밝혔다. 박 의장은 “KAIST 인공위성연구소는 나라에서 연구를 하는 조직인만큼 연구소 구성원이 아니라 한국 국민이나 국가가 원하는 방향으로 연구를 하는게 좋다”며 “우주에 대한 열정을 기반으로 연구에 미치다 보면 그것에 대한 성과는 나중에 언젠가 돌아온다”고 말했다. 
 

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