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리튬 과용하면 부작용, 수돗물 장기섭취 영향 연구 필요해

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리튬 과용하면 부작용, 수돗물 장기섭취 영향 연구 필요해

2019.12.04 01:00
양극성 장애 치료에 쓰이는 리튬 약물. 위키미디어 제공
양극성 장애 치료에 쓰이는 리튬 약물. 위키미디어 제공

한강에 리튬 농도가 높아졌다는 연구 결과가 나온 가운데 리튬이 인체에 미치는 영향에 대해 관심이 모아지고 있다. 전문가들은 당장은 강물 속 리튬이 인체에 심각한 영향을 미치지는 않을 것으로 보면서도 정확한 건강 영향 평가를 위해서는 추가 연구가 필요하다고 입을 모은다. 

 

류종식 부경대 지구환경과학부 교수팀이 2015년 7월, 남한강과 북한강 상류와 지류, 두 강이 합쳐져 흘러온 한강 하류 등 22곳 물을 채취해 분석한 결과 리튬 농도가 상류에 비해 하류로 내려올수록 높아진다는 사실을 국제학술지 ‘네이처 커뮤니케이션스’에 4일 공개했다. 가장 고농도 수치는 김포 부근 한강 하류에서 약 244nM(nM·10억분의 1몰)로, 전 세계 민물 내 리튬 농도(265mM)와 비교해 비슷한 수치지만 한강 상류(15.9~114nM)보다는 꽤 높은 수치다. 

 

연구팀은 리튬이 폐수처리에서 걸러지지 않는 만큼 수돗물을 통해 인체에 고스란히 전해질 것을 우려했다. 

 

정신건강의학과에서는 오히려 리튬을 약물로 사용해왔다. 흔히 조울증이라 불리는 양극성 장애를 치료하는데 가장 선호하는 약물들의 주성분이 리튬이다.  체내에서 어떤 경로로 영향을 미치는지 구체적으로 밝혀지지 않았지만, 학계에서는 리튬이 신경전달물질인 세로토닌 대사에 영향을 미쳐 조증 치료에 효과가 있는 것으로 보고 있다. 

 

김린 전 고대안암병원 정신건강의학과 교수는 "외래에서 처방하는 리튬 약물의 일일 복용량은 대개 900~1500mg"이라며 "혈중 리튬농도가 0.5~1.2mEq/mL일 때 조증을 치료하거나 재발을 방지하는 효과가 나타난다"고 설명했다. 만약 혈중 리튬농도가 0.5mEq/mL보다 작으면 치료 효과가 잘 나타나지 않고, 1.2mEq/mL보다 크면 부작용이 나타날 수 있다. 

 

김 교수는 "리튬은 체내에서 나트륨과 비슷한 기능을 하며, 나트륨과 마찬가지로 혈중 농도가 높아지면 소변을 통해 바깥으로 배출된다"며 "리튬 약물 부작용이 일어나면 약물을 끊고 물을 많이 마시면 다시 회복된다"고 설명했다. 김 교수는 "대부분의 리튬 약물 부작용에는 링거액을 1~2일간 주사해 수분을 보충하면 혈중 리튬 농도가 낮아진다"며 "정신착란 등이 발생했을 경우에도 리튬을 모두 배출하는 데 시일이 걸리지만 같은 방식으로 회복시킨다"고 덧붙였다. 
 
한강에서 리튬 농도가 가장 높았던 김포 부근 하류에서는 약 244nM 만큼 검출됐다. 물 1L당 리튬이 1693ng 정도 들어 있는 셈이다. 만약 하루에 수돗물을 2L씩 마신다고 가정했을 때 리튬 약물 하루 복용량(900mg) 만큼 리튬을 먹으려면 26만5000일이 넘게 걸린다. 이론상으로는 한강에서 검출된 리튬 수치가 인체에 그다지 심각한 해를 끼치지 않는다. 

 

리튬 약물을 과다 복용했을 때 가장 흔한 부작용은 구토와 오심, 설사, 현기증 등이다. 약물을 다량 복용하고 체내 수분이 부족할 경우에는 손떨림이 나타난다. 고농도로 수 개월~수 년 이상 장기간 복용했을 때에는 신경독성으로 정신착란이 일어나거나 갑상선 기능 저하가 나타날 수 있다.

 

임신부나 수유부가 리튬을 복용할 경우 아기에게 영향을 미쳐 심장 등에서 선천적 결손 위험을 증가시킬 수 있다. 그래서 아주 심각한 상황에서만 전문의의 모니터링 하에 처방된다. 어린이의 경우에는 리튬을 복용했을 때 어떤 부작용이 일어날 수 있는지에 대한 연구 결과가 없다.

 

이번 연구 결과를 간과해서는 안 되는 이유다. 수돗물에 섞여 들어가는 리튬의 양을 측정하고 사람이 하루에 직간접적으로 섭취하는 수돗물의 양을 조사해 실제로 얼마나 많은 리튬이 몸속에 들어가는지 연구를 해야 한다. 임산부나 어린이가 수돗물을 통해 리튬을 마실 경우, 건강한 사람이라도 저용량의 리튬을 장기간 복용했을 때 인체에 어떤 영향을 미칠지 추가적인 연구가 필요하다.

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