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왜 어린이 신종 코로나 환자는 의외로 적을까

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왜 어린이 신종 코로나 환자는 의외로 적을까

2020.02.06 18:12
1월 23일 필리핀 마닐라 공항에 도착한 승객들이 마스크를 쓰고 지나가고 있다. AP/연합뉴스
1월 23일 필리핀 마닐라 공항에 도착한 승객들이 마스크를 쓰고 지나가고 있다. AP/연합뉴스

전 세계를 강타한 신종 코로나바이러스 감염증(일명 우한폐렴) 확진 환자는 6일 현재 2만8299명에 이르는 것으로 집계되고 있다. 환자는 지난달 22일부터 중국을 중심으로 크게 늘면서 금주 내로 3만명을 돌파할 것으로 보인다. 전 세계 환자가 크게 늘고 있는 상황에서 최근 특이한 점이 발견됐다는 연구결과가 나왔다. 환자들의 연령이 대부분 49~56세로 나이가 어린 환자들이 별로 많지 않다는 것이다.


카를로스 델 리오 미국 에모리대 감염내과 교수와 프리티 말라니 미국 미시간대 감염내과 교수 연구팀은 이 같은 연구결과를 국제학술지 ‘미국의사협회지(JAMA)‘5일자에 공개했다. 


연구팀은 지난달 25일까지 확보된 환자 자료를 분석한 결과 환자를 나이별로 세웠을 때 중위 연령은 이 49~56세로 나타났다. 중위 연령은 확진 환자들 나이를 순서대로 늘어 놓았을 때 중앙에 위치하는 연령으로 평균과는 다른 개념이다. 평균은 분포의 중심을 파악할 때 유용한 지표로 분포가 좌우대칭이 아닌 경우 상용하기 적절치 않다. 예를 들어 나이가 어린 환자들이 많아 분포가 좌측으로 퍼진 경우 실제 나이가 어린 환자들이 많음에도 불구 나이가 많은 환자들로 인해 환자들의 평균 연령이 올라가게 된다. 이렇게 되면 확진 환자들의 일반적 평균 연령이라 볼 수 없기 때문에 중위 연령을 사용한다.


연구팀의 분석 결과 전체 환자에서 5세 이상 18세 미만 아동이 감염된 사례는 희귀한 것으로 확인됐다. 중국 베이징시에 따르면 지난 5일 오전 0시 기준 확진 환자 253명 중 60세 이상이 63명이다. 6~17세 연령대는 8명, 5세 이하는 10명으로 확인됐다. 대부분 환자는 18~59세 연령대에 해당했다. 광둥성 정부가 지난달 21일 공개한 환자 14명 중 아동 환자는 1명으로 나타났다. 국내의 경우도 아동 환자 사례는 없다.


이런 특징은 사스(SARS·중증급성호흡기증후군)와 메르스(MERS∙중동호흡기증후군)와도 비슷하다. 미국 질병통제예방센터(CDC)에 따르면 전 세계 사스 확진 환자 8000여명 중 아동은 135명에 불과했다. 800명의 사망자 중 아동은 1명도 없다. 메르스 사망자 800명 중에서도 아동은 1명도 없다. 레이나 매킨타이어 호주 뉴사우스웨일스대 국제보건안전학과 교수는 “어린이들은 감염되더라도 증상이 없거나 매우 가벼운 증상을 보인다”고 말했다. 말릭 페이리스 홍콩대 바이러스학과장은 “내 탄탄한 지식에 기반했을 때 아동들도 전염된다”며 “하지만 아동들은 상대적으로 덜한 증상을 겪는다”고 말했다.


전문가들은 아동들이 이들 호흡기 질환에서 가벼운 증상만 보이거나 전염이 안되는 지 이유를 찾고 있다. 바이러스 퇴치에 중요한 신체의 선천적 면역성이 노화에 따라 악화되는 것으로 추정할 뿐이다. 특히 중년 이후 면역성이 악화되는 것으로 보인다. 매킨타이어 교수는 “50세가 되면 면역력이 급격하게 감소한다”며 “노인이 여러 종류의 전염병에 가장 잘 걸리는 이유기도 하다”고 말했다. 


다만 전문가들은 성급한 일반화를 해선 안된다고 조언한다. 페이리스 학과장은 “가벼운 증상을 겪는 환자에 대한 데이터가 적어 아동 감염 사례가 확인되지 않고 있는 것일 수 있다”며 “신종 코로나바이러스가 계절성 독감처럼 크게 확산된다면 더 많은 아동 감염 사례를 발견할 수도 있다”고 말했다. 
 

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