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한국 감염속도 홍콩 추월...31번 환자 최악의 '슈퍼전파' 사례 되나

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한국 감염속도 홍콩 추월...31번 환자 최악의 '슈퍼전파' 사례 되나

2020.02.20 16:00
지금까지 코로나19가 발생한 국가. 더베이스랩 제공
지금까지 코로나19가 발생한 국가. 더베이스랩 제공

19일과 20일 이틀 동안 신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19) 확진환자가 20일 오전 9시 기준 총 82명으로 무더기로 늘어났다. 이틀만에 홍콩과 태국을 제치고 중국 외 국가 가운데 확진환자가 80명을 넘긴 일본(84명, 다이아몬드프린세스 크루즈선 제외)과 싱가포르(84명)와 환자 규모가 비슷해졌다. 

 

이틀에 걸쳐 확인된 감염자 37명은 31번 환자가 다니던 대구 소재 신천지 교회와 관련이 있는 것으로 확인돼 ‘지역사회 전파’ 단계에 접어든 것 아니냐는 의견과 31번 환자가 ‘슈퍼 전파자(Super Spreader)’일 가능성이 제기됐다. 

 

이에 대해 중앙사고수습본부는 20일 오전 브리핑에서 “지역사회 전파 초기단계로 인식하고 있다”면서도 31번 환자의 슈퍼 전파자 가능성에 대해서는 선을 그었다. 31번 환자가 감염된 경로를 아직 모르는 상황에서 슈퍼 전파자 여부를 섣불리 판단하기는 어렵다는 것이다. 

 

코로나19의 슈퍼 전파 사례는 2월 초 감염확산 초창기에 언급됐다. 싱가포르에서 열린 콘퍼런스에 참석하고 확진 판정을 받은 영국인 사례다. 이 영국인은 콘퍼런스 참석 직후 프랑스 소재 알프스 리조트에 방문했고 이 환자와 리조트에서 접촉한 10명의 추가 감염이 확인됐기 때문이다. 

 

일명 ‘슈퍼 전파자’는 공식적인 의학 용어는 아니다. 일반적으로 다른 환자에 비해 더 빠른 속도로 더 광범위하게 감염을 전파하는 사람을 말한다. 최근 중국 연구에 따르면 코로나19에 감염된 환자들은 평균 2.6명을 감염시킨 것으로 알려졌다. 2.6명보다 더 많은 환자를 감염시켰다면 슈퍼 전파자일 가능성을 의심해 봐야 한다는 의미다. 

 

코로나19와 관련돼 확인된 슈퍼 전파 사례는 더 있다. 중국 우한에서 다른 증상으로 병원을 찾았다가 특정 병동으로 옮겨진 한 명의 환자가 이 병동 의료진 10명과 환자 4명을 감염시킨 사례가 보고된 바 있다. 

 

문제는 중앙사고수습본부의 판단대로 31번 환자가 슈퍼 전파자가 아니라면 다행스럽겠지만 아직 어느 쪽에 무게를 두고 판단해야 하는지 모르는 상황이라는 점이다. 

 

코로나19는 아니지만 슈퍼 전파자 사례는 2002년 첫 발병한 중증급성호흡기증후군(SARS) 사태 때도 있었다. 당시 싱가포르 감염자는 204명에 달했는데 이들 중 대다수가 5명의 슈퍼 전파자에게서 감염된 것으로 확인된 바 있다. 

 

가장 널리 알려진 슈퍼 전파 사례는 ‘장티푸스 메리’로 불리는 미국 요리사 메리 맬런의 사례다. 그녀는 장티푸스에 걸렸지만 무증상 보균자로 일하는 동안 약 51명을 감염시켰고 이 들 중 3명은 사망했다.  

 

빌 키빌 영국 사우스햄프턴대 교수는 영국 일간지 ‘데일리 메일(Daily Mail)’과의 인터뷰에서 “슈퍼 전파자들은 증상이 경미하거나 나타나지 않을 수도 있다”며 “독특한 면역체계와 관련있을 수 있으며 이 경우 감염 사실을 모를 수도 있기 때문에 격리를 할 수 없어 더욱 위험한 것”이라고 밝혔다. 

 

면역력이 강한 슈퍼 전파자의 경우 증상이 나타나지 않은 상태에서 일상 생활을 할 가능성이 있다. 이럴 경우 무의식적으로 다른 사람을 감염시킬 수 있다. 

 

슈퍼 전파자는 또 여행하는 빈도와 접촉하는 사람수에 따라 달라질 수도 있다. 예를 들어 싱가포르 콘퍼런스 참석 직후 리조트로 간 뒤 확진 판정을 받은 영국인은 그가 감염됐다는 사실을 발견하기 전에 많은 사람들과 접촉했을 가능성이 크다. 의료진 또한 매일 많은 수의 환자와 접촉할 수 있다는 점에서 다른 사람을 감염시킬 위험이 더 크다. 학교와 유치원에서 주로 생활하는 아이들은 감기와 독감의 슈퍼 전파자가 될 수 있다.

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