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코로나19 "계절성 질환될 것" vs "계속 변종 나올 수 있어"

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코로나19 "계절성 질환될 것" vs "계속 변종 나올 수 있어"

2020.02.27 17:00
코로나19가 쉽게 잦아들지 않고 오히려 세계 곳곳에서 급증하기 시작하면서 전문가들은 코로나19가 독감처럼 매년 시즌마다 유행하거나, 메르스처럼 토착화될 수 있다고 우려하고 있다. Felix Donghwi Son. Felixvis 제공

신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19)가 잦아들지 않고 오히려 세계 곳곳에서 급증하기 시작하면서 전문가들은 독감처럼 매년 시즌마다 유행하거나, 메르스처럼 토착화될 수 있다고 우려하고 있다. 


마크 립시치 미국 하버드대 면역학및전염병역학과 교수는 최근 미국  더애틀랜틱과의 인터뷰에서 "코로나19가 쉽게 잦아들지 않아 억제하기 힘들 것"이라며 "광범위하게 확산해 1년 내 전 세계 인구의 40~70%를 감염시키리라 본다"고 말했다. 코로나19가 전파력은 사스보다 강하지만 치명률이 떨어지는 특성이 있어 초기에는 조류독감 때처럼 사망자가 많이 나오겠지만 점차 사망자수가 줄며 계절성 질환처럼 될 수 있다는 의미다. 립시치 교수는 "감염자 대부분이 감기처럼 가볍게 앓거나 증상이 나타나지 않을 것"이라며 "결국 코로나19는 계절성 독감처럼 주기적으로 발현될 가능성이 있다"고 말했다. 겨울마다 감기와 독감과 함께, 코로나19에도 시달릴 수 있다는 얘기다. 

 

앞서 미국질병통제예방센터(CDC)에서도 코로나19가 쉽게 사그라들지 않으며 추후에도 주기적으로 출현할 수 있다고 추측했다. 중국에서도 왕천 중국공정원 부원장이 19일 CCTV에 출연해 "중증급성호흡기증후군(사스)의 경우 숙주에게 치명적이기 때문에 바이러스가 장기간 존재하면서 널리 전파되기가 어렵다"면서 "반면 코로나19는 전염성은 크지만 비교적 치명적이지 않아 오랫동안 인류와 공존하면서 계절성 질환으로 바뀔 것"이라고 내다봤다. 

 

하지만 일각에서는 코로나19가 그리 쉽게 계절성 전염병으로 변하지 않을 것으로 보고 있다. 오히려 과거에는 단순 감기로만 생각했던 코로나바이러스가 주기적으로 변종 형태로 나타나는 것에 주의해야 한다는 것이다. 

 

실제로 2003년 중국과 홍콩을 중심으로 유행했던 사스와 2012년 사우디아라비아에서 첫 발생해 2015년에 유행했던 중동호흡기증후군(메르스)을 일으키는 주범도 코로나바이러스다. 사스 코로나바이러스와 메르스 코로나바이러스는 일반 사람 코로나바이러스와 달리 전파력과 독성이 강하며, 유전적으로도 코로나19와 유사하다. 전문가들은 2003년과 2015년, 그리고 2019년 말에 나타난 만큼 수 년 뒤에도 변종 코로나바이러스가 출현할 가능성이 있으므로 이에 대한 대비를 해야 한다고 보고 있다.  

 

신종 바이러스가 토착화해 계절성으로 변하는 데 시간이 걸린다는 주장도 있다. 김우주 고려대 구로병원 감염내과 교수는 "신종 바이러스와 숙주가 상호 적응해 바이러스의 전파력은 강해지고 독성은 낮아지며서 계절성으로 변하기까지는 꽤 오랜 시간이 걸린다"며 "코로나19가 당장 독감처럼 주기적으로 찾아오기는 어려울 것"이라고 말했다. 

 

김 교수는 "얼마 전 신규 감염자가 줄어들면서 하락세인 줄 알았지만 갑자기 감염자가 급증하기 시작했다"며 "이렇듯 바이러스의 유행파가 여러번 찾아오면서 장기화하고 피해가 심각해질 수 있으므로 이에 대비해야 할 것"이라고 말했다. 

 

전문가들은 코로나19가 신종 바이러스인 만큼 앞으로 어떻게 행동할지는 아무도 모른다고 입을 모았다. 사람마다 성격이 다 다른 것처럼 바이러스도 각자 특성이 다 다르기 때문이다. 코로나19가 유행하는 지금, 피해를 최소화해 가능한 한 빨리 종식시키고 이후 코로나19에 대한 기초연구와 임상연구를 통해 다음에 다시 출현할 것을 대비해야 한다. 

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