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국내 연구팀, 코로나 항체 찾는 탐지 단백질 개발…치료제 개발 속도 낸다

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국내 연구팀, 코로나 항체 찾는 탐지 단백질 개발…치료제 개발 속도 낸다

2020.03.10 16:24
게티이미지뱅크 제공
질병관리본부 산하 국립보건연구원 연구팀이 국립중앙의료원에 입원했던 코로나19 감염자 두 명의 혈액으로부터 항체를 얻어, 이 항체를 탐지할 수 있는 단백질을 만드는 데 성공했다. 이 단백질을 이용하면 혈액 안에 코로나19에 대한 항체가 있는지, 또 항체가 있다면 얼마나 있는지 알 수 있다. 게티이미지뱅크 제공

국내 전문가들이 혈액에서 코로나19를 탐지하는 기술 개발에 성공했다. 향후 치료제나 백신을 개발하거나 효능을 평가하는 데 활용될 전망이다.

 

권준욱 중앙방역대책본부 부본부장은 10일 열린 정례브리핑에서 "질병관리본부 산하 국립보건연구원 연구팀이 국립중앙의료원에 입원했던 코로나19 감염자 두 명의 혈액으로부터 항체를 얻어, 이 항체를 탐지할 수 있는 단백질을 만드는 데 성공했다"고 밝혔다.

 

세균이나 바이러스 등 병원체가 몸속에 들어오면 면역세포들이 이를 인지해 공격해 방어한다. 그 중 B세포는 병원체가 가진 특이 단백질(항원)을 인지해 여기에 들러붙어 제거하는 항체를 생성한다. 항원과 항체의 관계는 마치 자물쇠와 열쇠의 관계처럼 꼭 들어 맞는 쌍이 있다. 

 

예를 들어 코로나19에 감염되면 B세포는 이 바이러스의 항원을 인식해 결합할 수 있는 항체를 만들어낸다. 국립보건연구원 연구팀은 이 항체와 결합할 수 있는 단백질을 개발한 것이다. 이 단백질을 이용하면 혈액 안에 코로나19에 대한 항체가 있는지, 또 항체가 있다면 얼마나 있는지 알 수 있다. 

 

권 부본부장은 "항원에 대한 항체를 만들어내는 것은 백신의 원리이기도 하다"며 "백신을 개발하려면 항체가 생겼음을 확인해야 하니 이 탐지 단백질이 효율적으로 쓰일 것"이라고 기대했다. 그는 "치료제도 치료 효과가 어느 정도인지 확인하는 데에도 탐지 단백질이 쓰일 것"이라고 말했다. 

 

국립보건연구원은 그간 코로나19 감염자로부터 채취한 혈액에서 면역학적 반응을 보는 검사법을 확립했다. 여기에 이번에 항체를 탐지하는 단백질을 제작함으로써 치료제를 개발하는 데 박차를 가할 수 있게 됐다. 

 

최근에는 학계와 기업 등을 대상으로 긴급 현안과제 12개를 공모해 치료제와 백신 후보물질을 개발하고, 임상역학과 혈청학적 연구, 기존에 다른 목적으로 사용하고 있는 약물에 대해서 코로나19에 대해서도 사용할 수 있는지 그 범위를 확대하는 연구 등을 협력하고 있다.  

 

권 부본부장은 "현재 국내에서는 15개 기관에서 코로나19 치료제를 개발하기 위해 기초연구 9건, 임상연구 6건 정도 진행 중"이라며 "해외에서도 최소 4개국 이상의 34개 기관에서 치료제를 개발하고 있다"고 말했다. 그는 "이 중에는 새로운 약물을 개발하는 경우도 있지만 에이즈나 에볼라출혈열 등 기존의 타 감염병을 치료할 목적으로 사용 중인 치료제를 적용하는 연구도 많다"며 "해외 기관과도 긴밀하게 협력해 하루빨리 코로나19 치료제가 탄생하도록 노력할 것"이라고 말했다. 
 
이날 권 부본부장은 "이번에 추경예산을 확보해 향후 치료제와 백신연구를 위한 동물모델을 개발하거나, 감염병으로부터 완치된 환자의 혈장을 이용한 혈장치료제를 개발하는 국가바이러스감염병연구소 설립을 검토할 예정"이라며 "미국국립보건원 산하에 있는 연구소 27곳 중 국립감염병알레르기연구소처럼 신종 바이러스 감염병이 등장할 때마다 조기에 대응할 수 있는 연구기관을 계획하고 있다"고 밝혔다.

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