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'온라인 과학관' 들어보셨어요?..."연구와 실험 자연스러운 '과학 사랑방' 만들고파"

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'온라인 과학관' 들어보셨어요?..."연구와 실험 자연스러운 '과학 사랑방' 만들고파"

2020.04.03 03:00
이정모 국립과천과학관장이 1일 오전 집무실에서 과학관 커뮤니케이터가 선물한 의상을 입고 포즈를 취했다. 국내 대표적 과학 커뮤니케이터이자 과학관 전문가인 이 관장은 국립과천과학관에 연구 기능을 부활시키고, 어린이 외에 노인도 찾는 공간을 만들겠다고 말했다. 윤신영 동아사이언스 기자
이정모 국립과천과학관장이 1일 오전 집무실에서 과학관 커뮤니케이터가 선물한 의상을 입고 포즈를 취했다. 국내 대표적 과학 커뮤니케이터이자 과학관 전문가인 이 관장은 국립과천과학관에 연구 기능을 부활시키고, 어린이 외에 노인도 찾는 공간을 만들겠다고 말했다. 윤신영 동아사이언스 기자

“과학관장에 취임한 뒤 가장 먼저 한 일이 ‘과학관 문을 닫는다’는 서류에 결재를 한 거였어요. 덕분에 취임하자마자 관람객을 못 오게 한 관장이 됐습니다.”


이달 1일 경기도 과천의 국립과천과학관에서 만난 이정모 관장은 신종 코로나바이러스 감염증(코로나19) 사태로 한 달 넘게 과학관의 문을 닫은 답답한 상황에서도 밝게 웃으며 이렇게 말했다. 이 관장은 코로나19 사태가 전국적으로 확산하던 지난달 24일 취임했다. 과천과학관이 설립된 이후 민간인이 관장에 오른 건 처음이다.  


하지만 하필이면 취임 다음날인 지난 2월25일 전국 국립과학관의 휴관이 결정되면서 아직까지 관람객을 맞지 못하고 있다. 취임 첫 날 결재한 첫 서류가 과천과학관을 잠정 휴관한다는 것과 자신의 취임식을 취소한다는 것이었다. 


딱딱한 과학을 대중과 이어주는 과학커뮤니케이터 출신의 이 관장은 평소 캐주얼한 복장을 선호한다고 했다. 이날도 넥타이와 셔츠가 아닌 흰 반팔 라운드 티셔츠를 입고 인터뷰에 응했다. 티셔츠 가슴에는 ‘작은 발걸음, 큰 도약’이라는 인류 최초로 달에 착륙한 미국 우주비행사인 닐 암스트롱의 말이 적혀 있었다.


이 관장은 낙천적 성격과 덥수룩한 수염을 기른 독특한 외모, 특유의 친화력으로 상당수 대중에게 익숙하다. 그동안 책과 방송, 강연, 각종 칼럼을 통해 과학을 재기발랄하면서도 정확하게 전달해 인기를 얻었다. 많을 땐 사흘에 한 번 꼴로 칼럼을 썼고, 대도시부터 작은 섬까지 방방곳곳을 다니며 과학의 매력을 전했다. 2011년 서울 서대문구립 서대문자연사박물관 관장을 시작으로 2016년 서울시립과학관 초대 관장을 맡으며 과학관장 경험을 쌓았다. 이 관장이 거쳐간 과학관은 과학자와 과학 애호가, 실험을 좋아하는 청소년과 교사가 모이는 사랑방이 됐다.


이 관장이 국립과천과학관장에 선임되자 과학계는 반겼다. 그동안 과학 정책을 담당하던 공무원이 거쳐가던 과학관장 자리에 비로소 과학 소통 전문가가 가게 됐다며 기대감을 숨기지 않았다. 과학관에서 커뮤니케이터 역할을 맡았던 직원들은 이 관장 취임 기념으로 커뮤니케이터들만이 입는 실험복 형태의 의상을 선물했다. 이 관장은 관장실 한 편에 이 옷을 소중히 걸어놓았다. 

 

이정모 국립과천과학관장(왼쪽)이 서울 서대문자연사박물관장을 맡던 2015년 12월, 서대문자연사박물관을 방문한 이상희 미국 리버사이드 캘리포니아대 인류학과 교수와 만났다. 윤신영 기자
이정모 국립과천과학관장(왼쪽)이 서울 서대문자연사박물관장을 맡던 2015년 12월, 서대문자연사박물관을 방문한 이상희 미국 리버사이드 캘리포니아대 인류학과 교수와 만났다. 윤신영 기자

국립과천과학관은 아시아에서 두 번째로 큰 과학관이다. 아무리 자유로운 성향이라도 이런 과학관의 첫 민간 출신 관장이라는 사실만으로도 부담은 커보인다. 게다가 한 해 279만명이 찾은 이 대형 과학관도 지구촌을 휩쓴 바이러스 위력에 기약없는 휴관에 들어가면서 관계자들의 근심은 점점 커지고 있다. 과천과학관 관람객은 한 달 넘게 0명을 기록하고 있다. 지난 2008년 문을 연 과천과학관 12년 역사에서 처음 있는 일이다.


이 관장은 코로나19로 과학관을 찾는 시민들이 없지만 오히려 할 일은 많다고 했다. 이 관장은 사태가 장기화해서 과학관을 찾지 못하는 관람객을 위해 ‘온라인 과학관’을 만드는 방안도 마련했다. 과학관 소속 연구사들과 커뮤니케이터들이 직접 전시물을 찾아 설명하는 영상을 만들어 누구나 스마트폰이나 컴퓨터로 볼 수 있도록 제공한다는 계획이다.

 

예를 들어 곤충 만화작가가 과학관 내 마련된 곤충 관련 전시물 앞에 나서서 최근 기후변화로 일부 지역에 나타나는 유해곤충 문제를 설명하는 식이다. 이 외에도 매일 과학뉴스 브리핑 코너를 만들어 전문가가 나서 설명하는 코너와, 한 날 한 시에 전국 각지에서 온라인으로 실험에 참여하는 이벤트도 논의하고 있다. 형식보다는 내용에 초점을 맞추고 더 많은 사람이 접하도록 배포에 집중한다는 계획이다.


이 관장은 중요 과학 키워드 250개를 선정해 영상으로 만들어 라이브러리를 만드는 구상도 밝혔다. 교사나 학생, 다른 지역 과학관도 활용하도록 시각자료도 무료로 함께 제공한다는 계획이다. 이 관장은 “보통 이런 사업을 하면 스튜디오 시설 구축이나 가상현실(VR) 장비 구매를 먼저 떠올리지만 이는 돈만 들고 활용도가 떨어진다”며 “과학관의 과학자들이 자신의 관심 분야를 적은 에너지를 들여 소개하게 하는 데 중점을 두겠다”고 말했다.


이 관장은 과학관의 연구 기능을 이번 기회에 되살리는 계획을 세웠다. 


“원래 과학관의 임무는 크게 ‘수집과 전시’, ‘교육’ 그리고 ‘연구’로 구성됩니다. 이번 위기를 오히려 그동안 잊혀왔던 과학관의 중요한 기능을 부활시키는 기회로 활용할 겁니다. 바로 연구입니다.”

 

미국스미소니언박물관과 영국 런던과학관은 전시와 행사, 교육이라는 역할 외에도 과학기술사에 필요한 생태, 복원, 사료 연구를 수행한다. 반면 국내 과학관은 그동안 전시와 교육 중심으로만 운영되면서 반쪽짜리라는 평가를 받아왔다.

 

과천과학관의 무기는 뛰어난 과학자가 많다는 점이다. 20여 명의 과학교육가와 커뮤니케이터 외에도 33명의 연구사들이 있다. 심지어 먼 우주에서 날아오는 신호를 포착해 우주를 관측하는 전파천문대도 있다. 과천과학관이 처음 문을 열었을 때만해도 과학자들의 전공을 살려 부서가 구성되고 운영돼 연구가 가능한 환경이었다.

 

하지만 점차 전시 기획 등 과학관 운영과 관리를 우선시하도록 부서가 재편되면서 전공별 전문가가 역량을 발휘하기 어려운 환경이 됐다. 자연히 연구 기능도 사라졌다. 이 관장은 “휴관을 계기로 자신의 전공을 살려 과학관에서도 연구할 수 있는 분위기를 조성하는 기회로 삼겠다”며 “연구 분위기가 정착되면 시민과 함께 하는 본격적인 천문관측부터 식물 탐사 등 다양한 활동도 가능해진다”고 말했다.

 

과학 커뮤니케이터로서 이 관장은 많은 책을 집필했다. 이번에 새로 나온 책을 들고 기념 사진을 찍었다. 이 관장은 흰색 라운드 티셔츠를 입은 캐주얼한 모습으로 인터뷰에 임했다. 티셔츠에는 ′작은 발걸음, 큰 도약′이라는, 인류 최초로 달 착륙에 성공한 미국 우주비행사 닐 암스트롱의 말이 적혀 있었다. 윤신영 기자
과학 커뮤니케이터로서 이 관장은 많은 책을 집필했다. 이번에 새로 나온 책을 들고 기념 사진을 찍었다. 이 관장은 흰색 라운드 티셔츠를 입은 캐주얼한 모습으로 인터뷰에 임했다. 티셔츠에는 '작은 발걸음, 큰 도약'이라는, 인류 최초로 달 착륙에 성공한 미국 우주비행사 닐 암스트롱의 말이 적혀 있었다. 윤신영 기자

이 관장은 과천과학관이 세계적 과학관으로 발돋음하려면 전시 역량도 한층 강화해야 한다고 보고 있다. 이미 과학자와 전문 디자이너가 함께 전시물을 연구하고 시제품을 만드는 ‘과학전시연구소’를 설립하는 방안을 신중히 고민하고 있다. 이 관장은 “과천과학관쯤 되면 지역 과학관을 지원하는 역할도 잘 해야 한다”며 “지금까지는 외부 업체를 통해 전시물을 만들고 전시를 진행했지만 앞으로는 직접 전시물을 만들고 작은 과학관에 역량을 나눠줘야 한다”고 말했다.


당장 전시 횟수를 줄이고 대신 세계에 내놓을 만한 고품질 과학 전시를 여러 해에 걸쳐 준비하기로 했다.  이 관장은 “지난해 열린 전시만 15개에 이르지만 과학전시 애호가인 나조차 반도 못봤다”며 “작은 전시를 줄이고 과학에 관심 없는 사람도 ‘이건 꼭 보고 싶다’는 전시를 하나 만드는 게 낫다"고 말했다. 이 관장은 “역사에 관심이 없는 사람도 꼭 가서 보는 국립중앙박물관의 기획 전시처럼 과천과학관에서도 꼭 보고 싶은 전시를 만드는 게 목표”라고 말했다.


평상시 전국 과학관을 가보면 대부분 학생들이고, 어른이래봤자 아이들을 따라온 경우가 대부분이다. 이 관장은 성인, 특히 노인들이 함께 하는 과학관을 만들고 싶다고 했다. 2017년 말 전체 인구에서 14세 이하 청소년과 65세 이상 노인의 비율이 역전됐다. 청소년 수는 줄어드는데 청소년이 갈 만한 시설은 나날이 늘어나는 반면, 노인을 위한 공간은 별로 없는 실정이다. 


이 관장은 “노인들은 나라 발전에 공헌한 분들이고 경험 많고 교육 수준도 높으며 은퇴한 뒤 시간도 많다”며 “여생을 시민으로서 과학을 향유하고, 나아가 당당한 주체로 살아가도록 기회를 드리고 싶다”고 했다. 단순한 강의가 아니라 실험 등 본격적으로 과학의 재미를 느끼고 관련 활동을 하게 하는 게 목표다.


이 관장은 코로나19로 취임식을 열지 못했다. 원래는 평소 친분이 두터운 천문학자 이명현 과학책방 갈다 대표, 생태학자 최재천 이화여대 석좌교수와 짧은 강연과 토크콘서트를 하는 파격적인 취임식을 계획했다. 이 관장은 “그동안 꿈꾸던 과학관의 모습을 직원들에게 전하려고 마련한 자리였다”며 나중에 상황이 좋아지면 외부 관람객을 위해 언젠가는 하고 싶다”고 말했다. 


마지막으로 이 관장은 한국의 과학관은 시민을 위해 과학자와 과학교사가 같이 만들어가야 한다고 강조했다. 그는 “과학관은 모두와 함께 만드는 공간이자 모두가 모이는 허브가 될 잠재력이 있다”고 말했다.

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