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수면 장애 원인, 뇌 신경전달 ‘시냅스’ 연관성 첫 규명

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수면 장애 원인, 뇌 신경전달 ‘시냅스’ 연관성 첫 규명

2020.05.14 18:00
김은준 IBS 시냅스뇌질환연구단장. IBS 제공.
김은준 IBS 시냅스뇌질환연구단장. IBS 제공.

국내 연구진이 수면 조절과 신경전달 기본 단위인 시냅스 생성의 연관관계를 규명하는 데 성공했다. 수면 장애를 포함한 관련 뇌질환 발병 원인에 대한 이해의 폭을 넓힐 것으로 기대된다. 

 

기초과학연구원(IBS)은 김은준 시냅스뇌질환연구단장 연구팀이 수면을 조절하는 시냅스의 분자 기전을 규명했다고 14일 밝혔다.

 

뇌에 존재하는 수많은 신경세포는 시냅스를 통해 신호를 주고받는다. 시냅스는 신경세포간 혹은 신경세포와 다른 신경세포가 만나는 접합 부위로 전시냅스와 후시냅스로 구성된다. 전시냅스에서 나온 신경전달물질을 후시냅스의 신경전달물질 수용체가 감지하면 신경전달이 일어난다. 시냅스는 신경회로가 정상 작동하기 위한 뇌의 최소 구조단위이며 위치와 기능 등 다양한 요소에 따라 고유의 특성을 지닌다. 

 

전시냅스와 후시냅스에는 시냅스 접착 단백질이 각각 존재한다. 시냅스 접착 단백질들은 서로 상호작용하며 시냅스를 생성하는데, 이 때 서로 ‘코드’가 맞으면 두 신경세포가 연결돼 소통이 가능해진다. 여러 종류의 시냅스 접착 단백질들이 그동안 확인됐지만 각 단백질의 생체 내 기능에 대해서는 알려진 바가 거의 없다. 

 

연구팀은 전시냅스 접착 단백질인 ‘PTPδ단백질’이 후시냅스 접착 단백질인 ‘IL1RAPL1단백질’과 상호작용해 시냅스를 생성하고 정상적인 수면이 이뤄지도록 작동한다는 사실을 규명했다. 수면은 뇌가 정상적으로 작동하는 데 필수적인 요소이다. 생체리듬에 관여하는 유전자와 수면 간의 연관성은 보고된 바 있으나 시냅스와 수면 간의 연관성은 아직 밝혀진 바가 없었다. 이번 연구로 시냅스 접착 단백질인 PTPδ단백질과 수면 간의 연관성이 규명된 것이다.

 

연구팀은 PTPδ단백질 전체가 결손된 생쥐 모델을 만들어 시냅스 생성, 신경전달과 동물 행동 등을 관찰했다. PTPδ단백질 전체가 결손된 경우 시냅스 생성이 감소해 뇌 해마에서의 신경전달이 잘 이뤄지지 않아 정상적인 수면 조절이 방해됐다. 

 

또 PTPδ단백질의 일부인 ‘meA 스플라이스 펩타이드’를 결손시킨 경우에도 PTPδ단백질 전체가 결손된 경우와 비슷한 수준으로 시냅스 생성이 감소되고 수면 장애가 유발됐다. meA 스플라이스 펩타이드가 PTPδ단백질과 IL1RAPL1단백질 간의 상호작용에 있어 중요한 요소인 셈이다. 

 

연구팀은 대부분 신경뇌질환과 동반되는 수면장애 여부를 확인하기 위해 뇌파검사(EEG)를 진행했다. 그 결과 흥분성 신경세포에서의 PTPδ단백질 전체가 결손된 생쥐와 PTPδ단백질의 일부인 meA 스플라이스 펩타이드가 결손된 생쥐에서 깊은 수면시 발생하는 뇌파가 감소된다는 사실을 확인했다. 이는 PTPδ단백질이 수면 조절뿐만 아니라 깊은 수면과도 밀접한 관련이 있음을 의미한다. 

 

김은준 단장은 “PTPδ단백질이 시냅스 생성 및 정상적인 수면에 필수적인 시냅스 접착 단백질임을 밝혔다”며 “하지불안증후군과 같은 수면장애, 조현병, 주의력결핍 과잉행동장애(ADHD) 등 관련 뇌질환의 발병 기전 이해와 진단 및 치료에 도움을 줄 것으로 예상된다”고 말했다. 이번 연구 결과는 국제학술지 ‘엠보’ 4월 19일자에 실렸다. 

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