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NASA는 왜 민간우주기업의 우주선을 빌려탈까

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NASA는 왜 민간우주기업의 우주선을 빌려탈까

2020.05.31 10:49
미국 우주개발기업 스페이스X의 유인 우주선 ′크루 드래건′을 탑재한 ′팰컨9′ 로켓이 미국 플로리다주 케네디우주센터 39A 발사대에서 한국시간으로 이달 31일 오전 4시 22분 발사되고 있다. 미국항공우주국(NASA) 제공
미국 우주개발기업 스페이스X의 유인 우주선 '크루 드래건'을 탑재한 '팰컨9' 로켓이 미국 플로리다주 케네디우주센터 39A 발사대에서 한국시간으로 이달 31일 오전 4시 22분 발사되고 있다. 미국항공우주국(NASA) 제공

미국 우주개발기업 스페이스X가 민간 최초로 우주비행사를 국제우주정거장(ISS)에 보내는 유인 우주선 ‘크루 드래건’ 발사에 성공했다. 민간 유인우주비행이 성공함으로써 지금까지 인간을 우주로 보내는데 들어가던 막대한 비용이 대폭 절감되리라는 기대다.

 

크루 드래건을 실은 스페이스X의 재활용 로켓 ‘팰컨9’은 한국시간으로 이달 31일 오전 4시 22분 미국 플로리다주 케네디우주센터에서 발사에 성공했다. 미국항공우주국(NASA) 소속 우주인 더글러스 헐리와 로버트 벵컨이 탑승한 크루 드래건은 팰컨9 1단과 2단 분리에 성공하며 첫 민간 우주비행의 순조로운 출발을 알렸다. 팰컨9의 1단은 지구 대기권 재진입과 회수에 성공하며 비용을 대폭 절감한 민간 우주비행의 위력을 다시금 보여줬다.

 

NASA는 비용 절감을 위해 민간dl 개발한 우주비행선을 택했다. NASA는 아폴로 계획이 끝난 후 유인우주비행에 드는 막대한 발사비를 줄이고자 재사용이 가능한 우주왕복선을 1970년대 개발해 1981년부터 운용했다. 하지만 여전히 비용을 획기적으로 낮추지 못해 30년 뒤인 2011년 결국 임무 종료를 선언했다. 30년간 NASA가 우주왕복선에 투입한 비용은 1740억 달러(214조 1600억 원)에 이른다. 재사용을 했지만 한 번 쏘아 올릴 때 13억 달러(1조 6000억 원)씩 쓴 셈이다.

 

NASA는 우주왕복선 퇴역 후 러시아 소유스 발사체를 이용해 왔지만 이 비용도 만만치 않다. NASA가 올해 러시아와 합의한 우주인 1인 발사 비용은 8800만 달러(1083억 원)다. 2011년 이후 4배나 올랐다.

 

NASA는 2014년 ‘상업 승무원 프로그램’를 발표하며 민간과 협력하는 쪽으로 방향을 틀었다. 미 정부는 스페이스X와 26억 달러(3조 2000억 원), 보잉과 42억 달러(5조 1700억 원) 규모의 계약을 맺었다. 애초 2017년까지 우주인을 민간 우주선으로 보내는 것이 목표였지만 3년이 흐른 뒤에야 첫 발사 성공의 기쁨을 맛봤다. 스페이스X의 유인 우주선 책임자인 벤지 리드는 “민간 유인 우주선 프로그램으로 NASA는 300억~400억 달러를 절감할 수 있을 것으로 추산된다”고 밝혔다.

 

미국은 여기에 ISS 운영까지 포함한 지구 근거리와 관련한 우주 사업을 모두 민간에 맡기는 ‘지구 저궤도 경제’라는 상업화 정책을 실행에 옮기고 있다. 우주 산업을 민간 산업으로 육성해 정부 지원으로 유지되는 게 아닌 지속 가능한 생태계로 꾸리겠다는 목표다. NASA는 ISS에 화물과 우주인을 보내는 근거리 우주개발은 민간에 맡기는 대신 달과 화성 등 심우주 탐사에 집중하겠다는 목표다.

 

이날 발사를 참관한 도널드 트럼프 미국 대통령은 발사 성공 후 가진 기자회견에서 “우주에서 미국의 미래에 관한 새로운 책무를 보여준 특별한 날”이라며 우주비행사를 2024년까지 달에 보내고 이후 화성으로 향하겠다는 약속을 다시 강조했다. 이어 “오늘 발사는 상용 우주산업이 미래라는 것을 분명히 보여준다”고 평가했다.

 

다만 이같은 정책은 줄어드는 정부의 우주 분야 예산에 따른 자구책이라는 지적도 있다. ISS는 미국 정부로부터 매년 최대 40억 달러(4조 9520억 원)의 예산을 지원받아 왔다. 하지만 트럼프 행정부는 2025년부터 ISS에 들어가는 정부 자금지원이 끊길 것이라고 지난해 초 발표했다.

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