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성공 위해 실패는 계속된다…스페이스X 크루드래건 발사 성공 하루전 차세대 로켓 폭발

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성공 위해 실패는 계속된다…스페이스X 크루드래건 발사 성공 하루전 차세대 로켓 폭발

2020.05.31 18:18
에브리데이 애스트로놋 유튜브 캡쳐
에브리데이 애스트로놋 유튜브 캡쳐

미국 민간우주기업 스페이스X가 개발한 첫 유인우주선 크루드래건이 31일 오전(한국시간) 두 명의 우주인을 태우고 성공적으로 우주를 향했다. 하지만 이에 앞서 스페이스X가 개발 중인 차세대 재사용 로켓인 스타십 시제 모델(프로토타입)이 이달 29일(현지시간) 텍사스 제작공장에서 연소시험 직후 폭발하는 사고가 났다. 우주 전문가들은 이번 사고로 스페이스X의 차세대 재사용 로켓 프로그램에 차질이 생길 것으로 보고 있다.

 

이번 사고는 29일 오후 1시 49분쯤(현지시간) 미국 멕시코 국경 근처 브라운스빌의 동쪽 보카치카에 자리한 스페이스X 시험장에서 스타십에 장착한 랩터 엔진 연소시험 직후 발생했다.  
스페이스X는 폭발 직후 대피령을 내렸고 이날 사고로 발생한 사망자와 부상자는 아직 없는 것으로 나타났다. 

 

목격자들에 따르면 이날 실험동에서 랩터 엔진이 수 초간 불꽃을 뿜은 뒤 스타십 로켓 바닥 쪽에 증기 구름이 나타났다. 폭발 직전 스타십 로켓 위 통풍구에서 증기가 흐르는 현상도 관측됐다. 스타십은 이날 연소시험을 위해 극저온 메탄과 액체 산소 추진제를 채웠던 것으로 알려졌다. 

 

화재는 로켓 바닥에서 시작해 곧바로 동체 전체로 번졌다. 스타십 주위에 설치한 여러 대 생중계 카메라가 폭발 칙허 파편이 주변으로 확산하는 모습을 포착했다. 이날 사고는 미국 플로리다 케네디우주센터에서 9년 만에 진행될 유인 우주 발사인 참여자 드래건 발사를 하루 앞둔 상황에서 발생해 관계자들의 걱정을 자아냈다.


스타십은 스페이스X가 개발 중인 차세대 우주선으로 팰컨 헤비와 함께 재사용 로켓인 팰컨9과 드래건 우주선을 대체할 것으로 예상된다. 달 탐사와 화성 탐사까지 염두에 둔 로켓이다.
이로써 6개월 조금 넘는 기간 동안 이뤄진 스타십 우주선의 폭발 사고가 난 건 모두 네 번째다. 초기 모델은 일론 머스크 스페이스X 창업자가 스타십 프로그램을 발표한 지 2달이 되지 않은 지난해 11월 극저온 테스트 중 파열되는 일이 발생했다. 

 

스페이스X는 이를 해결하기 위한 개선된 구조를 내놨지만 올 3월 초 또 다른 압력 테스트 중에 동체가 다시 구겨졌고 또 다른 시험용 기체도 올 4월 극저온 하중 테스트에서 균열이 일어났다. 이번 사고는 그 다음 단계인 지금까지 문제가 없었던 랩터 엔진과 관련한 첫 사고다.  

 

우주 분야 전문가들은 내달 1일 보카치카 시험장 위 7900m까지 임시 비행 제한 구역이 설정된 것을 들어 이날 테스트가 성공할 경우 저고도 비행 시험에 들어갔을 것으로 보고 있다.  미연방항공청은 이달 28일 스페이스X가 보카치카에서 스타십 프로토타입의 궤도 시험 비행을 수행하도록 발사 라이센스를 발급한 상태다. 완벽한 형태의 스타십의 실제 비행 시험에 대해 만반의 대책을 모두 마련했다. 스페이스X는 앞서 지난해 8월 그보다 규모가 작은 스타십 프로토타입 로켓을 150m까지 또 오르게 하는 테스트를 진행했다.


스타십은 세우면 높이 50m, 지름이 보잉 B747의 1.5배인 9m에 이른다. 슈퍼 헤비 로켓과 결합하면 118m까지 커지고 100t을 우주 궤도에 실어나른다. 미국항공우주국(NASA)은 지난달 30일 달 탐사 프로그램인 아르테미스 프로그램의 하나로 달에 우주인을 보내기 위해 스페이스X와 1억3500만 달러 규모의 계약을 체결했다. 

28일 미국 텍사스에 위치한 스페이스X의 시험발사장에서 스타십 시제품(왼쪽)을 세운 채 일론 머스크가 브리핑을 하고 있다. 머스크는 가운데 자리잡고 있지만 화면에서는 잘 보이지 않는다. 스페이스X 방송화면 캡쳐
28일 미국 텍사스에 위치한 스페이스X의 시험발사장에서 스타십 시제품(왼쪽)을 세운 채 일론 머스크가 브리핑을 하고 있다. 머스크는 가운데 자리잡고 있지만 화면에서는 잘 보이지 않는다. 스페이스X 방송화면 캡쳐

 

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