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'감염 안됐는데 양성?' 코로나19 위양성 사례 자꾸 나오는 이유

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'감염 안됐는데 양성?' 코로나19 위양성 사례 자꾸 나오는 이유

2020.06.17 18:03
11일 영등포구 보건소에 마련된 코로나19 선별진료소를 찾은 시민들이 검사를 기다리고 있다. 연합뉴스 제공
11일 영등포구 보건소에 마련된 코로나19 선별진료소를 찾은 시민들이 검사를 기다리고 있다. 연합뉴스 제공

최근 신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19) 진단검사에서 감염되지 않은 사람이 양성 판정을 받은 이른바 ‘위양성’ 사례가 잇따라 나오며 논란이 일고 있다. 광주광역시 유덕중 1학년생과 대광여고 2학년생, 충남 논산의 70대 1명이 양성 판정을 받은 뒤 재검사에서 수차례 음성이 나와 혼선을 빚었고 이달 초 서울 송파구 롯데월드를 방문한 뒤 확진 판정을 받았다가 재검사에서 음성이 나온 서울 중랑구 원묵고 3학년생도 ‘위양성’이라는 최종 결론이 나왔기 때문이다. 

 

방역당국과 전문가들은 위양성이 검체를 다루는 과정에서 발생한 실수일 가능성이 큰 것으로 보고 있다. 여기에 코로나19 진단에 주로 활용되는 실시간 중합효소연쇄반응(RT-PCR)의 민감도가 워낙 높아 간헐적으로 위양성 사례가 발생할 수도 있다는 분석도 제기되고 있다. 

 

권준욱 질병관리본부 중앙방역대책본부 부본부장은 16일 오후 열린 정례 브리핑에서 “현재 국내에서 코로나19 진단에 사용하고 있는 7개 업체에서 제작된 RT-PCR 진단시약 자체의 민감도가 매우 높은 상황”이라며 “시약 자체에 의한 오류 보고는 현재까지 확인되지 않고 있다”고 말했다. 

 

전문가들은 RT-PCR 방식의 진단 과정에서 양성이 아닌데도 불구하고 양성 판정이 나올 가능성이 있는 것으로 보고 있다. 

 

현재 코로나19 진단에 활용되는 RT-PCR은 실시간 역전사 중합효소 연쇄반응이다. 타액이나 코, 목구멍 등에서 면봉으로 검체를 채취한 뒤 그 속에 담긴 바이러스 DNA와 RNA 등 핵산을 증폭시켜 바이러스가 검출되는지를 판단한다. 검체를 핵산 준비용 용액에 녹여내고 용액 원심분리와 필터링을 거쳐 핵산을 추출하는 준비과정을 거친 뒤 RT-PCR용 시약 키트와 섞어 PCR 장비로 분석하는 과정이다. 이 과정에서 PCR 장비가 알 수 없는 원인으로 존재하지도 않는 바이러스 DNA 염기서열을 확인할 가능성이 존재한다는 것이다. 

 

김상경 한국과학기술연구원(KIST) 분자인식연구센터 책임연구원은 “PCR 장비로 실험하다 보면 꾸준히 양성 판정이 나올 수 있는 유전자 증폭이 일어나는데 반복적인 실험 과정에서 워낙 높은 농도로 유전자가 증폭되다 보면 위양성 사례가 나오기도 한다”며 “실험실에서는 실험을 반복하는 중간에 장비 클리닝 등을 거쳐 위양성이 나오지 않도록 조치한 뒤 다시 실험하지만 현재 코로나19 진단 현장에서는 이런 과정을 면밀히 살피는 게 쉽지 않을 것”이라고 말했다. 

 

김 책임연구원은 또 “오랫동안 같은 실험을 반복적으로 하다 보면 발생할 수 있는 일”이라며 “국내만의 문제는 아니고 전세계에서 공통적으로 겪고 있으며 다만 한국의 경우 굉장히 오류가 적은 편으로 잘하고 있다고 판단하고 있다”고 말했다. 

 

유전자 증폭을 하다 보면 검체와 함께 섞이는 시약이 오염됐을 가능성도 제기된다. 연일 쏟아지는 집단감염으로 하루 2만여건의 검사가 이뤄지다 보니 시약 수급에 어려움이 발생할 수도 있다는 것이다. 

 

진단업계의 한 관계자는 “분자 진단 방식에서 가장 중요한 것은 시약 관리”라며 “시약 수급에 어려움을 겪다 보면 오염된 시약이 섞일 가능성도 배제할 수 없다”고 말했다. 

 

권준욱 질병관리본부 중앙방역대책본부 부본부장은 또“진단 시험자의 오류의 경우 검사기관이 최대한 재확인 절차를 통해서 결과가 확정되기 전 교정하기 위해 노력하고 있다”며 “광주와 논산 등 기존에 보고된 4건은 검체 취급 중에 오염된 것으로 판단하고 있으며 이번 주말까지 진단검사의학회의 전문가들과 현장점검 등을 신속하게 진행해 발생할 수 있는 문제점을 파악하도록 하겠다”고 밝혔다. 

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