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"10년 안에 급변할 우주산업...선도 도약 기회 놓지지 말아야"

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"10년 안에 급변할 우주산업...선도 도약 기회 놓지지 말아야"

2020.06.29 06:00
 

인류가 살아가려면 제조업이 필요하지만 기후변화 같은 환경문제를 피하기 어렵다. 신종코로나바이러스 감염증(COVID-19, 코로나19)처럼 신종 감염병이 주기적으로 인류를 괴롭힐 가능성도 있다. 그렇다면 발상을 바꿔 제조업 공장을 공해 염려가 없는 달이나 화성 같은 곳으로 옮기고 지구는 국립공원처럼 한적하고 살기 좋은 주거지로 남기는 건 어떨까.

 

황당한 이야기 같지만 10대 때부터 이를 꿈꾸고 실현시키고자 꾸준히 시도하는 사람이 있다. 미국 아마존의 최고경영자(CEO) 제프 베이조스다. 세계 최초의 민간 유인우주선 크루드래건을 5월 말 발사해 국제우주정거장(ISS)에 보낸 스페이스X의 설립자 일론 머스크도 그중 한 명이다. 그는 인류를 지구와 화성 등 여러 행성에 퍼져 사는 최초의 다행성 생물종(멀티 플래닛 스피시즈)으로 만든다는 꿈을 품고 있다.

 

프랑스에 본사를 둔 항공우주 분야 글로벌 액셀러레이터 ‘스타버스트’가 이달 초 서울에 지사를 세우고 본격적으로 한국에 진출했다. 스타버스트는 2012년 프랑스 파리에서 설립된 우주항공 분야 스타트업 전문 액셀러레이터다.

 

우주항공 분야 글로벌 액셀러레이터 스타버스트의 박종원 부사장은 "우주항공산업은 생각보다 현실과 가까이 다가와 있다"며 "모두가 먼 꿈이라고 이야기할 때가 시장을 선점할 기회"라고 강조했다. 동아사이언스

스타버스트 초대 한국 지사장을 맡은 박종원 부사장(사진)은 이달 22일 오후 서울 서초구 외국기업창업지원센터에 문을 연 한국 사무소에서 만나 “한동안 우주산업이 많은 돈을 투자해야 하고 단기간에 성과가 나오지 않는 분야로 찍혀있다 보니  ‘실체 없는 꿈’으로 인식되는 경향이 남아있다”며 "하지만 이젠 미국이나 유럽, 일본에서는 베이조스와 머스크의 이런 목표를 절대 먼 꿈으로 보는 인식이 사라지고 있다"고 말했다. 

 

박 부사장은 "베이조스와 머스크의 꿈이 10년 내에 실현될 거라는 사실을 이해하는 사람만이 우주항공산업 선점의 기회를 잡을 것"이라며 “지금은 비록 아주 먼 훗날의 이야기처럼 들리겠지만 오히려 지금이 블루오션을 선점할 마지막 기회”라고 했다. 

 

박 부사장은 "실제로  3~6년 뒤면 스페이스X의 대형 우주선 ‘스타십’의 완성과 함께 우주가 더욱 가까워지는 상황을 보게 될 것"이라고 말했다. 스타십은 스페이스X가 본격적인 유인우주탐사를 위해 제작하는 대형 유인우주선으로 100명의 사람과 150t의 화물을 태우고 화성을 오갈 수 있는 재사용 우주선이다. 많은 인원과 물자를 값싸게 실어나르는 스타십은 우주로 향하는 가장 혁신적인 ‘인프라’와 ‘플랫폼’으로 주목받고 있다.  스페이스X는 마치 택배차량처럼 여러 물건을 함께 싣는 방식으로 발사 비용을 10분의 1로 줄여 시장을 장악했다. 박 부사장은 "미국의 우주왕복선 시대에 1kg의 물건을 발사하는 데 우리 돈 6000만 원이 들었다면 스타십은 비용을 더 파격적으로 줄여 1kg에 100달러(12만 원) 이하로 낮춰 시장 판도를 바꿀 것”이라고 말했다. 

각국의 주요 발사체를 비교했다. 맨 오른쪽 가장 큰 발사체가 스페이스X의 스타십이다. 많은 인원과 물자를 우주에 실어날라 우주산업을 촉진할 것으로 기대된다. 위키미디어 제공
각국의 주요 발사체를 비교했다. 맨 오른쪽 가장 큰 발사체가 스페이스X의 스타십이다. 많은 인원과 물자를 우주에 실어날라 우주산업을 촉진할 것으로 기대된다. 위키미디어 제공

우주산업 전문가들은 스타십이 수십, 수백 대가 일상적으로 운영되면 비로소 본격적인 우주산업 시대가 펼쳐질 것으로 전망하고 있다. 과거에는 우주산업이라고 하면 우주발사체나 인공위성을 만드는 일만 떠올렸지만, 이제는 우주관광부터 물류, 위성 영상 분석, 우주 인터넷 등 무궁무진한 서비스가 가능해진다. 플랫폼이 갖춰지면 다양한 서비스가 등장하는 것은 시간 문제이기 때문이다. 

 

박 부사장은 “엘리베이터 회사 오티스가 운행 중 사고가 나도 추락하지 않는 엘리베이터를 만들자 모든 고층건물이 이를 채택하는 데 채 20년이 걸리지 않았다"며 "스타십이 우주를 오가는 엘리베이터 역할을 맡아 지상과 우주를 가깝게 이으며 지금껏 보지 못한 다양한 서비스를 탄생시킬 것으로 기대된다"고 말했다. 이미 DHL 등 글로벌 물류회사들은 발빠르게 ‘최초의 우주 물류회사가 되겠다’는 비전을 선언한 상태다. 버진갤럭틱은 본격적인 우주 관광상품을 준비하고 있다.  

 

스타버스트는 우주 시대를 맞아 다양한 서비스를 꿈꾸는 전세계 스타트업에 관심을 갖고 발굴과 지원을 하고 있다. 박 부사장은 “항공 분야만 봐도 과거에는 록히드마틴이나 보잉이 독점하다시피 했고 진입장벽이 높아 후발주자가 들어올 여지가 없었다”며 “하지만 최근 스타트업에 한해 진입장벽이 낮아지면서 새로운 활로를 모색하고 있다”고 말했다.

 

스타버스트를 비롯해 많은 엔젤투자자들이 우주 분야에서 스타트업 발굴에  주력하는 이유는 혁신의 ‘씨앗’을 담고 있기 때문이다. 박 부사장은 “혁신적인 기업들은 과거에도 많았다”며 “하지만 혁신적인 중소기업의 목표가 대기업의 협력사가 되는 데 머물렀다면, 최근 스타트업은 자신이 스스로 ‘원청’이 되고자 한다는 점에서 완전히 다르다”고 말했다.

 

대표적인 민간우주기업인 스페이스X만 해도 수많은 재사용 로켓을 생산하고 수백대 스타링크 통신위성을 쏘아올렸지만 아직 상장을 하지 않으면서 세계에서 가장 큰 유니콘 기업으로 손꼽힌다. 박 부사장은 “스페이스X가 스타트업에서 시작해 초기에 거듭된 발사 실패로 파산 직전까지 갔지만  지금은 보잉과 록히드마틴이 설립한 군사위성 발사기업 유나이티드론치얼라이언스(ULA)가 100% 장악하던 미국 군사위성 발사시장을 65% 잠식해들어가며 이제는 시장의 지배자로 등극했다”고 말했다. 

 

스페이스X의 스타십을 발사하는 모습을 상상해 그렸다. 스페이스X 제공
스페이스X의 스타십을 발사하는 모습을 상상해 그렸다. 스페이스X 제공

미국 정부가 달에 우주선을 보내는 아르테미스 프로젝트만 봐도 우주벤처와 스타트업이 가져온 변화는 금방 알 수 있다.  신생기업인 블루오리진이 원청이 되고 거꾸로 록히드마틴과 보잉이 협력사로 참여하는 구조이기 때문이다. 박 부사장은 "과거에는 대기업이 사회적 공헌 차원에서 스타트업을 지원했는데, 이제는 이런 파괴력과 혁신을 인정해 스스로 기업형 벤처캐피탈(CVC)을 만드는 등 스타트업의 혁신성을 배우고 있다”고 말했다.

 

군 역시 스타트업에 대해 새로운 시각으로 접근하고 있다. 미 국방부와 미 육해공군은 3~4년 전부터 국방 분야 연구에 스타트업의 참여를 적극 추진하고 있다. 국방 분야에서도 세계 최고의 연구개발(R&D) 능력을 자랑하고 있지만 예산 규모가 5배 커진 민간의 R&D 혁신성을 따라가기 힘들다고 판단했다. 특히 미국 공군은 자체적으로 혁신벤처프로그램(AFWERX)이란 벤처 육성 기구를 두고 스타트업 발굴부터 중소기업기술혁신연구프로그램(SBIR)까지 단계적으로 자금을 투자하고 있다. 미군은 이런 방식으로 미국이 보유한 우주자산을 지키는 방안을 찾고 있다. 

 

이에 대해 박 부사장은 “미국에서도 불과 몇 년 전까지 실현되기 어렵다고 했던 일들이 지금 벌어지고 있다”며 “미군이 반드시 최선의 결과를 내기 위해 죽기살기로 덤벼들고 있는 거라는 걸 이해해야 한다”고 말했다.  그러나 박 부사장은 “한국은 아직 이런 방식을 바로 도입하기 어려울 수 있다”며 “한국에서는 기업의 혁신적 성과를 공공에서 먼저 조달을 통해 구매하는 더 정책이 효과가 있을 것”이라고 말했다. 

 

스타버스트는 설립 이후 지금까지 우주 및 항공 분야 기업 6000개의 데이터를 확보하고 그 중 10분의 1인 600개 기업의 기업 발표(피칭)을 진행했다. 이 과정에서 우수한 성적을 낸 기업 약 60개와 계약해 스타트업의 글로벌 생태계를 만들고 있다. 한국 기업도 피칭 기업이 7개, 계약한 기업이 3개 있다. 설립 이후 매년 해외 지사를 새롭게 개설해 캐나다 몬티리올, 미국 로스앤젤리스, 독일 뮌헨, 이스라엘 텔아비브 등 총 8개국에 지사를 열었다. 아시아태평양 지역 허브 역할을 할 서울지사는 6월 박 부사장이 직접 개소했다. 아시아에서는 싱가포르에 이어 두 번째다. 

 

우주항공 분야 글로벌 액셀러레이터 스타버스트의 박종원 부사장은 우주항공산업은 생각보다 현실과 가까이 다가와 있다며 모두가 먼 꿈이라고 이야기할 때가 시장을 선점할 기회라고 강조했다. 사진은 스타버스트 에어로스페이스 관계자들이 올 1월 미국 로스앤젤레스 우주스타트업 렐러티비티 스페이스를 방문해 기념사진을 찍고 있다. 한 가운데 파란색 셔츠를 입은 사람이 박종원 스타버스트에어로스페이스 부사장. 박종원 제공
우주항공 분야 글로벌 액셀러레이터 스타버스트의 박종원 부사장은 "우주항공산업은 생각보다 현실과 가까이 다가와 있다"며 "모두가 먼 꿈이라고 이야기할 때가 시장을 선점할 기회"라고 강조했다. 사진은 스타버스트 에어로스페이스 관계자들이 올 1월 미국 로스앤젤레스 우주스타트업 렐러티비티 스페이스를 방문해 기념사진을 찍고 있다. 한 가운데 파란색 셔츠를 입은 사람이 박종원 스타버스트에어로스페이스 부사장. 박종원 제공

박 부사장은 “스타버스트는 일본에 지사를 내겠다고 했지만, 한국의 스타트업 활력이 더 높은 만큼 우주산업 생태계를 이끌 잠재력이 있다고 설득해 한국에 지사를 개설했다”고 말했다. 박 부사장은 “우주산업은 기계부터 전자, 조선, 소재 등 다양한 제조업이 필요한 분야”라며 “한국은 제조업 강국으로 이들의 기반을 다 갖추고 있으며 우주산업에 진출할 준비가 됐다"고 말했다.

 

박 부사장은 "룩셈부르크가 우주 광산업 선점을 선언했듯 한국도 우주 제조업 선점을 선언하고 미래를 준비하는 방안을 고려해야 한다”고 말했다. 2017년 우주산업은 3200억 달러(386조 원)다. 모건스탠리는 지난해 보고서에서 2019년을 우주항공산업의 원년으로 선언하며 2040년에는 규모가 1조1000억 달러(1328조 원)로 늘어날 것으로 추정했다.

 

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