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코로나19 가짜뉴스로 1~3월 사이 800명 숨졌다

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코로나19 가짜뉴스로 1~3월 사이 800명 숨졌다

2020.08.13 11:04
메탄올을 마시면 코로나19를 예방할 수 있다는 정보는 대표적인 가짜뉴스다. 세계보건기구(WHO)도 팩트체크를 통해 메탄올과 알코올 소독제를 마시는 것은 극도로 위험하다고 경고하고 있다. 세계보건기구 제공
메탄올을 마시면 코로나19를 예방할 수 있다는 정보는 대표적인 가짜뉴스다. 세계보건기구(WHO)도 팩트체크를 통해 메탄올과 알코올 소독제를 마시는 것은 극도로 위험하다고 경고하고 있다. 세계보건기구 제공

올해 1월부터 3월까지 전 세계에서 적어도 800명 이상이 신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19)과 관련한 가짜뉴스 때문에 사망한 것으로 나타났다.

 

사이풀 이슬람 세계보건기구(WHO) 국제설사병연구센터 방글라데시본부 감염병학부 연구원 연구팀은 코로나19와 관련한 잘못된 정보 때문에 올해 1월에서 3월 사이 적어도 5800명이 병원 신세를 졌다는 연구결과를 이달 10일 국제학술지 ‘미국 열대의학 및 위생 저널’에 발표했다.

 

코로나19가 빠르게 퍼져나갈수록 코로나19와 관련한 잘못된 정보가 확산하는 ‘인포데믹’ 현상 또한 활발하다. 헤어드라이어의 뜨거운 바람으로 바이러스를 소독할 수 있다거나 마시면 눈이 멀고 사망할 수 있어 극도로 위험한 메탄올을 마셔 코로나19를 예방한다는 식의 위험한 정보들이 검증되지 않은 채 소셜미디어와 인터넷을 통해 빠르게 확산하는 것이다.

 

문제는 이러한 검증되지 않은 가짜 정보를 믿고 실행에 옮기는 이들이 늘어나며 피해로 이어진다는 점이다. 이란에서는 코로나19가 빠르게 확산한 2월과 3월 동인 메탄올을 마셔 사망한 사람만 525명에 이른다는 보건당국의 발표가 있기도 했다. 한국에서도 코로나19를 예방한다며 소금물 스프레이를 뿌린 한 종교 시설에서 집단감염이 발생하기도 했다.

 

연구팀은 지난해 12월 31일부터 올해 4월 5일까지 페이스북이나 트위터, 왓츠앱 같은 소셜미디어와 웹사이트, 온라인 뉴스, 팩트체크 사이트 등에 떠도는 음모론과 가짜 뉴스가 공중 보건에 미치는 영향을 추적해 조사했다. 그 결과 87개국에서 25개 언어로 된 2311건의 잘못된 정보를 확인했다. 한국에서도 5건이 추출됐다. 잘못된 정보 중에는 증상과 전파, 사망률에 관한 잘못된 정보가 24%로 가장 많았다. 병을 막는 방법이 21%, 치료법이 19%, 감염병의 기원이나 유래에 관한 정보가 15%였다.

 

검증되지 않은 정보는 피해로 이어졌다. 특히 병을 막는 방법이나 치료법을 수행하다가 피해를 보는 경우가 많았다. 분석에 따르면 올해 1월부터 3월까지 5800명이 소셜미디어에 노출된 잘못된 정보를 그대로 따라 하다 병원에 입원한 것으로 나타났다. 주로 메탄올이나 알코올 소독제를 마시면 병을 예방할 수 있다는 내용을 믿고 그대로 따른 경우가 많았다.

 

이러한 가짜뉴스는 의료 정보처럼 위장해 설득력을 얻는 경우가 많았다. 잘못된 정보의 희생자들은 감염을 예방하기 위해 마늘을 많이 먹거나 비타민을 많이 먹을수록 좋다는 식의 의료 정보처럼 포장된 조언을 따랐다. 소의 소변을 마시면 좋다는 가짜뉴스도 있었다. 연구팀은 “이러한 행동은 그들의 건강에 잠재적으로 심각한 영향을 미친다”고 분석했다.

 

연구팀은 “이러한 정보 유행에 맞서 싸우는 것은 국제기구와 정부, 소셜미디어 플랫폼의 책임”이라고 지적했다. 하지만 세계보건기구(WHO)가 감염병 대응만큼 인포데믹 대응 또한 중요하다며 가짜뉴스와 관련한 팩트체크를 진행하고 있음에도 가짜뉴스가 퍼지는 것을 쉽게 막지 못하고 있다. 도널드 트럼프 미국 대통령이나 자이르 보우소나르 브라질 대통령 같은 이들이 오히려 말라리아 치료제인 ‘클로로퀸’이 코로나19 치료제라는 잘못된 뉴스를 소셜미디어를 통해 전파하기도 했다.

 

소셜미디어들도 대응이 늦다는 비판을 받고 있다. 트위터는 코로나19 관련 허위정보에 적극 대처하기 위해 경고문을 띄우는 방침을 올해 5월에야 시작했다. 페이스북은 이달 12일 게시글에서 코로나19를 언급하는 경우 ‘이 게시글은 코로나19를 언급하고 있다’는 경고 문구를 띄우기로 했다.

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