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[쉽게 다시 풀었습니다] 코로나바이러스 조작설? 전문가들 "근거 부족"

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[쉽게 다시 풀었습니다] 코로나바이러스 조작설? 전문가들 "근거 부족"

2020.09.18 06:00
사스코로나바이러스-2(SARS-CoV-2)의 전자현미경 사진이다. 이 바이러스가 조작됐다는 주장이 동료평가를 받지 않은 논문을 통해 제기됐지만 전문가들은 근거가 불명확하다고 비판했다. NIAID 제공
사스코로나바이러스-2(SARS-CoV-2)의 전자현미경 사진이다. 이 바이러스가 조작됐다는 주장이 동료평가를 받지 않은 논문을 통해 제기됐지만 전문가들은 근거가 불명확하다고 비판했다. NIAID 제공

홍콩 출신의 생명과학자 옌리멍 전 홍콩대 연구원이 신종 코로나바이러스 감염증(코로나19)이 중국 후베이성 우한의 군사연구소에서 인위적으로 만들어졌다는 주장을 뒷받침하는 논문을 14일(현지시간) 과학자들의 자료 공유 사이트에 공개했다. 과학적 연구 성과로서 인정받는데 필요한 동료평가를 거치지 않았다는 지적에도 불구하고 하루만에 전세계에서 40만 명이 읽으면서 큰 관심을 모으고 있다. 하지만 과학자들은 증거가 약하고 설득력이 부족한 전형적인 음모론이라고 비판하고 있다. 페이스북과 트위터도 코로나19 우한제조설을 허위정보로 보고 옌 연구원 트위터 계정을 차단하는 등 조치에 나섰다. 동아사이언스는 국내 여러 전문가 취재와 전문가 직접 기고를 통해 현재까지 나온 이 논문에 대한 과학계 평가를 실었다. 하지만 '너무 어렵다' '무슨 이야기인지 모르겠다'는 의견이 너무 많아 다시 한번 짧고 쉽게 정리했다. 전문가들은 과학자의 전문적인 100마디가 한마디지만 명쾌하다는 이유로 받아들여지는 음모론을 이기지 못하는 현 상황이 장기화하는 코로나19 사태 해결에 큰 장애로 자리잡을 것으로 우려하고 있다.

 

●6개월이면 바이러스 감쪽같이 바꿔

 

옌 연구원은 26쪽짜리 논문에서 코로나19를 유발하는 사스코로나바이러스-2(SAR-CoV-2)가 자연적으로 진화하지 않았다는 근거 세 가지를 들었다.

 

먼저 중국 저장성 주오산 지역에서 발견된 두 개의 박쥐 코로나바이러스(ZC45, ZXC21)의 게놈 염기서열이 사스코로나바이러스-2와 매우 비슷하다는 사실을 제시했다. 또 바이러스가 인체세포에 침투할 때 핵심적인 역할을 하는 돌기 단백질(스파이크 단백질) 유전자 중간에 특정 염기서열을 삽입한 듯한 흔적이 발견됐다는 주장도 내놨다. 이 염기서열은 중증급성호흡기증후군(SARS·사스)을 일으키는 사스코로나바이러스와 비슷해 인위적 삽입의 증거라고도 주장했다. 옌 연구원은 또 스파이크 단백질이 세포에 침투하려면 가수분해효소에 의해 절단되는 과정이 필요한데, 이 절단부위가 감염에 더 유리하게 바뀌었다는 점도 근거로 들었다. 옌 연구원은 “현재 기술로 실험실에서 6개월이면 충분히 바이러스를 바꿀 수 있다”고 주장했다.

 

●잘라붙였다는 염기서열 자연적으로도 생겨

 

하지만 과학자들의 반응은 차갑다. 옌 연구원이 ‘조작의 결정적 증거’라며 제시한 ‘염기서열을 잘라 붙인 흔적’에 대해서 비판이 많다. 세계에서 가장 정밀한 사스코로나바이러스-2 유전자 지도를 완성해 4월 발표했던 장혜식 기초과학연구원(IBS) RNA연구단 연구위원(서울대 생명과학부 교수)은 “염기서열을 끼워넣는 데 사용되는 효소(제한효소)가 자를 수 있는 특정 염기서열이 보인다는 게 근거인데 이런 서열은 다른 곳에서도 우연히 발견될 수 있다”며 “의미있는 증거라고 보기 힘들다”고 말했다. 바이러스 유전자 조작이라는 어려운 연구를 언급하면서 구식 기술인 제한효소를 썼다는 점도 의아한 점이다. 제한효소는 특정 염기서열만 인지해 자를 수 있어 제약이 많다. 장 연구위원은 “옌 연구원조차 같은 논문에서 보다 진일보한 염기 합성기술(깁슨 어셈블리)을 언급하고 있는데 굳이 제한효소를 증거로 대고 있다니 이해가 안 된다”고 말했다.


‘원본’으로 제시한 두 박쥐 바이러스보다 사스코로나바이러스-2에 더 가까운 염기서열을 지닌 코로나바이러스가 박쥐와 천산갑 등에서 발견됐지만 이를 무시하고 있다는 점도 비판 대상이다. 옌 연구원은 논문에서 “사스코로나바이러스-2와 더 가까운 박쥐는 조작됐다”며 “곧 추가 증거를 제시하겠다”고 말했다. 하지만 장 연구위원은 “이렇게 주장한 근거가 실험 논문 한 편에 불과해 아직 설득력이 약하다”고 말했다. 

 

사스코로나바이러스-2(SARS-CoV-2)의 유전체RNA(위)와, 이를 토대로 만든 전사체 RNA(하위게놈) 구성을 나타냈다(오른쪽 아래). 9일 셀에 발표된 논문에서는 모두 9종의 하위게놈이 확인됐다. 맨 아래 10(?)라고 표시된 부분은 기존에 존재한다고 추정됐지만 이번에 확인되지 않은 전사체다. 이번 연구에서는 그밖에 각 유전자의 위치가 정확히 결정됐고, 후성전사체의 존재가 확인됐다. 왼쪽 아래는 바이러스의 구조다. gRNA는 게놈, S는 스파이크 단백질, E는 외피 단백질, M은 막 단백질, N은 뉴클레오캡시드 단백질이다. 셀 제공
사스코로나바이러스-2(SARS-CoV-2)의 유전체RNA(위)와, 이를 토대로 만든 전사체 RNA(하위게놈) 구성을 나타냈다(오른쪽 아래). 4월 9일 '셀'에 발표된 논문에서는 모두 9종의 하위게놈이 확인됐다. 맨 아래 10(?)라고 표시된 부분은 기존에 존재한다고 추정됐지만 이번에 확인되지 않은 전사체다. 이번 연구에서는 그밖에 각 유전자의 위치가 정확히 결정됐고, 후성전사체의 존재가 확인됐다. 왼쪽 아래는 바이러스의 구조다. gRNA는 게놈, S는 스파이크 단백질, E는 외피 단백질, M은 막 단백질, N은 뉴클레오캡시드 단백질이다. 셀 제공

●감염 잘되는 바이러스 말처럼 쉽게 설계하지 못해

 

바이러스를 감염이 잘 되게 의도적으로 설계하기 어렵다는 점도 조작설을 반박하는 증거다. 세계 최초로 사스코로나바이러스-2의 돌기 단백질 구조를 정밀하게 밝힌 석차옥 서울대 화학부 교수는 “구조를 잘 알면 합성을 할 수도 있겠지만, 현재의 기술력은 그 정도로 정밀하지 않다”고 말했다. 구조생물학자인 남궁석 SLMS 대표 역시 “스파이크 단백질과 세포 단백질이 잘 결합하도록 사전에 예측해 구조를 만든다는 것은 불가능에 가깝다”고 말했다.


바이러스 전체 게놈에 변이가 널리 퍼져 있다는 사실도 ‘인공 제작설’을 부인하는 근거로 지적됐다. 남궁 대표는 “인위적 조작이었다면 ‘원본’을 놓고 기능 변화를 원하는 영역만 조작하면 되는데 그 외에도 아무 효과도 없는 돌연변이가 전체 게놈에 매우 많이 발견된다”며 “자연적으로 형성된 변이라고 보는 게 더 설득력 있다”고 말했다. 장 연구위원도 “염기서열 차이가 워낙 크다”며 “만약 인위적인 배양을 통해 이 정도 차이가 나는 변이 바이러스를 얻으려면 몇 년을 해도 시간이 부족한 수준”이라고 말했다.

 

게놈 전문가인 김태형 테라젠바이오 상무이사는 “1월 바이러스의 게놈이 공개된 뒤 많은 과학자들이 바이러스에서 조작의 흔적을 찾기 위해 시도했지만 자연발생적으로 발생했다는 논문만 10여 편 나왔다”라며 “옌 연구원이 이를 뒤집으려면 지금 같이 부정확한 주장이 아니라 제대로 된 데이터와 논문을 제시해야 할 것”이라고 말했다.

 

옌리멍 전 홍콩대 의대 연구원은 코로나19의 존재를 중국 정부가 사전에 알았다는 주장을 펴왔다. 최근 옌 연구원은 이 바이러스가 중국에서 인공적으로 만들어졌을 가능성을 제기했다. 하지만 과학계는 가능성이 매우 낮은 주장이라고 일축하고 있다. 루즈 위민 영상 캡쳐
옌리멍 전 홍콩대 의대 연구원은 코로나19의 존재를 중국 정부가 사전에 알았다는 주장을 펴왔다. 최근 옌 연구원은 이 바이러스가 중국에서 인공적으로 만들어졌을 가능성을 제기했다. 하지만 과학계는 가능성이 매우 낮은 주장이라고 일축하고 있다. 루즈 위민 영상 캡쳐

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