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스페이스X 12년만에 100회 발사 성공한…로켓 기술 혁신의 '새 이정표’

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스페이스X 12년만에 100회 발사 성공한…로켓 기술 혁신의 '새 이정표’

2020.10.26 12:06
24일(현지시간) 스타링크 위성을 탑재한 팰컨9 로켓이 발사되고 있다. 스페이스X 트위터 제공.
24일(현지시간) 스타링크 위성을 탑재한 팰컨9 로켓이 발사되고 있다. 스페이스X 트위터 제공.

전기차 업체 테슬라 창업자 일론 머스크가 설립한 민간 우주기업 스페이스X가 12년 만에 100번째 로켓 발사에 성공했다. 

 

스페이스X는 24일(현지시간) 미국 플로리다주 케이프커내버럴 공군기지에서 우주 인터넷 프로젝트 ‘스타링크’ 위성을 탑재한 팰컨9 로켓 발사에 성공하며 2008년 9월 첫 발사 이후 100회 발사에 성공했다. 팰컨9 로켓으로는 95회 발사한 것으로 팰컨 헤비 3회, 팰컨1 2회 발사 기록까지 포함해 총 100회 발사라는 족적을 달성했다. 

 

일론 머스크는 화성에 인류를 보낸다는 야심찬 계획을 품고 지난 2002년 스페이스X를 설립했다. 스페이스X의 주력 발사체인 팰컨9 개발과 발사를 비롯해 팰컨9 재활용, 국제우주정거장(ISS)에 화물을 보내는 드래건, 화성 탐사를 위한 팰컨 헤비와 스타쉽 등 굵직한 이정표를 달성했다.  

2008년 9월 팰컨1 첫 발사

팰컨1이 발사되고 있다. 스페이스X 제공.
팰컨1이 발사되고 있다. 스페이스X 제공.

스페이스X가 최초로 개발한 우주발사체는 ‘팰컨1’이다. 지구 저궤도까지 약 670kg의 탑재체를 실을 수 있었다. 팰컨1은 길이가 21m의 단일 엔진으로 구동됐다. 액체산소와 등유가 연료다. 팰컨이라는 이름은 머스크가 우주영화 ‘스타워즈’에 나오는 우주선 ‘밀레니엄 팰컨’의 이름을 따서 지었다. 

 

2006년 첫 발사를 시도한 스페이스X는 3번의 발사 실패 후 2008년 9월 29일 처음으로 발사에 성공했다. 팰컨1은 2009년 7월 14일 다섯 번째 발사이자 마지막 발사에 성공했다. 

 

팰컨9 개발

스페이스X의 팰컨9 로켓이 조립되고 있다. 스페이스X 제공.
스페이스X의 팰컨9 로켓이 조립되고 있다. 스페이스X 제공.

스페이스X는 팰컨1의 성공적인 개발과 발사 이후 팰컨5 개발을 고려했지만 곧바로 팰컨9 개발에 착수했다. 팰컨9은 9개의 엔진을 클러스터링 방식을 통해 구동하는 발사체다. 

 

팰컨9은 길이가 70m, 폭 3.7m인 2단 엔진으로 구성된 발사체다. 스페이스X는 2005년 팰컨9 개발 계획을 공개했고 2010년 6월 7일 미국 플로리다의 케이프커내버럴 공군기지에서 첫 발사에 성공했다. 

 

또한번의 기술 혁신 ‘로켓 회수’

착륙을 통해 회수가 시도중인 팰컨9 로켓. 스페이스X 제공.

스페이스X는 팰컨9 개발 초창기부터 팰컨9의 메인 엔진인 1단 엔진을 재활용하는 데 관심을 기울였다. 우주 발사체 발사 비용을 획기적으로 낮추기 위한 노력이다. 첫 번째 발사와 두 번째 발사, 여섯 번째 발사에서 팰컨9 1단 엔진을 회수하는 시도를 했지만 모두 실패했다. 

 

스페이스X는 지난 2014년 4월 18일 팰컨9의 9번째 발사에서 1단 엔진을 해상에 착륙시키는 데 결국 성공했다. 정밀한 제어를 통해 육상에 1단 엔진을 회수하는 데 성공한 것은 2015년 12월 21일이었다. 

 

팰컨9 재활용 로켓 발사

 

스페이스X는 회수한 팰컨9의 1단 엔진을 기반으로 만든 재활용 로켓 발사 계획을 2012년 공개했다. 2014년 4월 로켓 첫 회수에 성공한 시점부터 8월까지 여러 차례 시도된 재활용 로켓 발사는 그리 성공적이지 못했다. 일례로 2014년 8월 22일 발사된 재활용 로켓은 센서가 차단돼 폭발하는 사고도 있었다. 

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