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노벨물리학상·007시리즈 배출한 아레시보 전파망원경 세월 앞에 무너졌다

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노벨물리학상·007시리즈 배출한 아레시보 전파망원경 세월 앞에 무너졌다

2020.12.02 15:50
노후화로 철거 결정 12일만에 일부 시설 추락…설치 57년만
푸에르토리코 아르시보 남쪽에 위치한 아레시보 전파망원경이 붕괴되기 전 모습. 센트럴플로리다대 제공
푸에르토리코 아르시보 남쪽에 위치한 아레시보 전파망원경이 붕괴되기 전 모습. 센트럴플로리다대 제공

외계 생명체 탐색과 노벨상 수상에 혁혁한 공을 세우며 영화 007 골든아이와 컨택트 촬영 장소로도 활용됐던 아레시보 전파망원경이 1일 오전 7시 55분(현지시간) 붕괴됐다. 전파망원경을 관리하는 미국립과학재단(NSF)이 붕괴 위험을 이유로 해체를 결정한 지 12일 만이다.


NSF는 1일 무게가 900t인 계기 플랫폼이 추락해 반사판 일부와 주변 시설을 파괴됐다고 전했다. 계기 플랫폼은 원형 반사판을 둘러싼 3개의 기둥과 철제 케이블로 연결돼 지상으로부터 약 137m 위에 떠있었다. NSF의 사전 조사에 따르면 케이블 일부가 끊어지면서 구조물이 추락했다. 현재까지 인명피해나 부상은 보고되지 않았고, 아레시보 전파망원경 주변을 차단한 채 구체적인 붕괴 이유를 조사하고 다른 구조물의 안정성을 평가하고 있다.

 

NSF는 11월 19일 이미 아레시보 전파망원경의 케이블 일부가 끊어져 붕괴 위험에 처하자 해체를 결정했다. 지난 8월 케이블 중 하나가 예기치 않게 분리되자 엔지니어들은 남은 케이블이 구조물의 하중을 견딜 수 있을 거라는 판단 하에 보조 케이블과 임시 케이블을 준비하고 있었다. 이 과정에서 11월 6일 케이블이 추가로 끊어지며 남은 케이블도 끊어질 가능성이 높아졌고 더이상 수리를 진행하기 어렵다고 판단했다. 감시 드론이 11월 19일에 케이블이 추가로 끊어진 것을 확인했고 엔지니어 회사의 평가를 종합해 이날 결국 해체를 결정했다.

 

마이클 빌트베르거 NSF 선임과학자는 아레시보 전파망원경의 철거가 확정됐을 당시 “아레시보 전파망원경은 지구의 대기와 우주까지 우리의 이해를 넓혀줬다”며 “아레시보 전파망원경이 관측 능력을 잃었다는 점은 실망스럽지만, 아레시보 망원경이 남긴 자산을 보존하고 다른 시설을 지속적으로 운영하기 위해 필요한 결정”이라고 밝혔다.

 

계기 플랫폼이 추락해 파괴된 아레시보 전파망원경의 반사판. 센트럴플로리다대 제공
계기 플랫폼이 추락해 파괴된 아레시보 전파망원경의 반사판. 센트럴플로리다대 제공

 

○ 57년 역사 전파망원경 역사의 뒤안길로

 

아레시보 전파망원경은 1963년 푸에르토리코 아레시보 남쪽에 아레시보 천문대와 함께 건설됐다. 반사판의 지름이 305m로 2016년 지름이 500m인 중국의 구면전파망원경(FAST)이 등장하기 전까지 단일 망원경 중에는 전 세계에서 크기가 가장 컸다.

 

아레시보 전파망원경은 주로 외계에서 오는 신호를 포착하는 연구에 활용됐다. 또 1974년에는 직접 외계인을 찾기 위해 마이크로파 형태의 '아레시보 메시지'를 허큘리스 대성단을 향해 쏘아보내기도 했다. 아레시보 메시지에는 1~10까지의 숫자, DNA를 구성하는 주요 물질의 원자 번호, 지구의 인간 개체 수 등의 정보를 담았다.

 

노벨상 수상에도 공헌했다. 미국의 천체물리학자인 조지프 테일러와 러셀 헐스는 아레시보 망원경으로 강한 자기장을 갖고 빠른 속도로 회전하는 중성자별인 쌍성 펄서를 발견했다. 이 발견을 토대로 쌍성의 공전 주기가 감소하고 있으며, 이 감소율이 아인슈타인의 상대성이론 예측과 매우 잘 일치한다는 사실을 확인해 1993년 노벨물리학상을 수상했다.

 

붕괴된 아레시보 전파망원경의 모습. 출처: 유튜브 채널 D.A.S. DRONES Perez

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