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‘백신 접종받고도 코로나 양성’, 다른 사람에 얼마나 전파할까

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‘백신 접종받고도 코로나 양성’, 다른 사람에 얼마나 전파할까

2021.02.22 06:00
‘네이처’ “과학자들, 백신의 실제 효과 측정 연구 돌입”
지난 9일 서울 중구 국립중앙의료원 중앙예방접종센터에서 진행된 코로나19 백신 접종 모의훈련에서 참가자들이 백신접종을 하고 있다. 사진공동취재단
지난 9일 서울 중구 국립중앙의료원 중앙예방접종센터에서 진행된 코로나19 백신 접종 모의훈련에서 참가자들이 백신접종을 하고 있다. 사진공동취재단

신종 코로나바이러스 감염증(COVID-19·코로나19) 확산을 억제하려면 백신이 필수적이다. 지난해 12월부터 약 3개월 가까이 세계 각국에서 코로나19 백신이 접종되고 있다. 하지만 백신의 실제 효과를 측정하기는 쉽지 않다. 국제학술지 네이처는 지난 19일(현지시간) 과학자들이 백신으로 바이러스 감염이 멈출 수 있는지 여부를 확인하는 연구에 착수했다고 보도했다. 

 

기존 분석에 따르면 적어도 일부 백신은 전파 차단 효과를 가질 가능성이 있음을 보여준다. 그러나 영향력을 정밀하게 확인하는 것은 쉽지 않다. 특정 지역의 확진자 규모 감소가 백신 접종 때문인지, 아니면 사회적 거리두기 또는 이동 감소 등 행동 변화와 같은 다른 요인에 의한 것인지 확인이 어렵기 때문이다. 

 

미국 하버드대 공중보건대 감염병 전문가인 마크 립시치 교수는 “감염병으로 인한 글로벌 팬데믹 상황에서 백신의 실제 효과를 측정하는 것은 가장 어려운 유형의 연구”라고 말했다. 하지만 일부 연구 결과가 향후 몇 주 내에 나올 것으로 예상되고 있다. 

 

● 백신은 정말 감염을 멈출까

 

현재 접종이 진행중인 화이자나 모더나, 아스트라제네카 백신 등은 대부분 임상시험에서 감염 예방 효과가 유의미한 것으로 확인되면서 세계 각국에서 긴급사용승인을 받았다. 백신은 실제로 지역사회에서 바이러스 전파를 우선적으로 예방하는 효과가 있다는 것이다. 

 

모더나가 진행한 임상의 경우 모더나 연구진은 첫 백신을 접종한 사람들의 무증상 감염 건수가 위약을 투여한 대조군에 비해 3분의2 가량 감소했음을 확인했다. 하지만 약 한달 간격으로 두차례만 테스트했기 때문에 한계가 있는 데이터라는 분석이다. 

 

아스트라제네카가 영국에서 진행한 임상에 따르면 임상 참가자에 대해 매주 코로나19 검사를 실시한 결과 백신 접종을 받은 참가자그룹 일부에서 무증상 감염이 백신 접종을 받지 않은 사람들에 비해 49.3% 감소한 것으로 추정됐다. 화이자는 미국과 아르헨티나에서 진행중인 임상3상 시험에서 2주마다 임상 참가자 검사를 실시해 코로나19 감염을 예방할 수 있는지 확인할 계획이라고 밝히고 있다. 

 

● 접종받고도 양성 판정 환자들 바이러스 농도 적어...전파력 연구 착수

 

백신이 코로나19 감염 가능성을 멈추거나 현저하게 줄이지 못할 가능성도 없지 않다. 하지만 백신 접종은 코로나19에 감염된 사람들이 바이러스를 덜 전파하거나 감염시켜 지역사회 전파를 줄일 수 있을 것으로 기대된다. 하지만 백신 접종을 받은 사람이 다른 사람에게 덜 전파하거나 감염시킨다는 연구결과는 아직 불충분하다. 

 

전세계에서 가장 빠르게 백신을 접종하고 있는 이스라엘의 여러 연구그룹은 백신 접종을 받았지만 이후 코로나 양성 판정을 받은 사람들의 바이러스 농도를 측정하고 있다. 연구진은 백신을 접종받았지만 양성 판정을 받은 사람들의 바이러스 농도나 바이러스 양이 이들의 전파력을 판단하는 데 중요한 변수가 될 것으로 보고 있다. 

 

실제 선행 연구에서 이스라엘의 한 연구그룹은 화이자 백신 접종 후 2~4주 동안 코로나19에 양성 판정을 받은 소수의 사람들은 백신 접종 후 첫 2주 동안 양성 판정을 받은 사람들에 비해 바이러스 농도가 크게 감소한다는 사실을 확인했다. 영국 옥스퍼드대와 아스트라제네카도 백신을 접종하지 않은 그룹보다 백신을 접종한 소규모 그룹에서 바이러스 농도가 훨씬 크게 감소한다는 사실을 확인했다. 

 

과학자들은 백신을 접종받았지만 코로나19에 감염된 사람들은 바이러스 농도가 상대적으로 낮아 다른 사람에게 전파시킬 확률이 줄어들 것으로 보고 있다. 백신의 예방 효과가 100%가 아니더라도 적어도 백신을 접종받은 사람이 다른 사람을 감염시킬 확률을 줄이는 것만으로 효과가 있을 수 있다는 설명이다. 

 

하지만 바이러스 농도 감소가 실제로 감염률을 낮추기에 충분한지 여부는 아직 명확하지 않은 상황이다. 백신이 전염을 실제로 예방하는지 여부를 확인하기 위해 과학자들은 백신 접종을 받은 사람들의 긴밀한 접촉을 추적하는 방안이 필요한 것으로 보고 있다. 

 

영국 노팅엄대 연구진은 실제로 이같은 연구를 수백명의 의료진을 대상으로 진행중이다. 의료진 중 백신 접종자가 백신을 접종받지 않은 사람들과 밀접하게 접촉할 때 실제 감염 가능성이 어떻게 달라지는지 확인한다는 계획이다. 이스라엘의 또다른 연구진은 가족을 중심으로 한 유사한 연구를 진행할 계획이다. 브라질에서는 특정 지역의 한 마을에 무작위로 백신을 접종시키고 인근의 백신 접종을 받지 않은 주민들이 사는 마을의 코로나19 전파 효과를 확인하는 연구를 수행할 예정이다. 

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