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암세포 자살하게 만드는 단백질, 봉인 해제

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암세포 자살하게 만드는 단백질, 봉인 해제

2015.06.01 18:00
교신저자인 김유선 아주대 의과대 교수(왼쪽)와 제1저자 구기방 연구원 - 한국연구재단 제공
교신저자인 김유선 아주대 의대 교수(왼쪽)와 제1저자인 구기방 연구원. - 한국연구재단 제공

암세포가 방사선 치료나 독한 항암제가 투여된 극한 상황에서도 죽지 않는 이유는 세포의 ‘자살’을 조절하는 특정 단백질을 잃어버렸기 때문이다.


김유선 아주대 의대 교수팀은 항암 치료 같은 스트레스 상황에서 암세포가 자살하도록 만드는 단백질을 활성화시키는 방법을 찾았다고 1일 밝혔다.


연구팀은 세포의 자살을 조절하는 핵심 단백질 RIP3에 주목했다. 정상세포가 암세포로 변하는 과정에서 유전자 돌연변이가 일어나면서 이 단백질은 더이상 만들어지지 않는다. 그 결과 세포가 살기 힘든 악조건에서도 스스로 자살하지 않고 항암치료에도 ‘굳세게 버티는’ 독한 암세포가 된다.

 

연구팀은 RIP3 단백질을 만드는 유전자가 ‘메틸레이션’이라는 과정을 통해 잠겨있다는 사실을 확인하고 잠긴 유전자를 풀어주는 열쇠인 탈메틸화제를 투여해 RIP3 단백질의 양을 늘렸다.

 

쥐를 이용해 실험한 결과 항암제만 투여했을 때 종양 크기가 10% 정도만 줄어든 반면, 탈메틸화제를 투여한 뒤 항암제를 사용한 쥐는 종양 크기가 절반으로 줄어든 현상이 확인됐다.


연구팀은 유방암 환자의 조직에서 세포의 자살을 조절하는 RIP3 단백질의 수가 현저히 줄어들었으며, 이 단백질이 많은 환자일수록 생존율도 높다는 사실을 함께 확인했다.


김 교수는 “항암제 반응성을 높인 효율적인 암 치료제 개발에 기여할 수 있을 것”이라며 “기초 연구성과이지만 많은 지원을 통해 상용화에 속도를 낼 수 있을 것”이라고 말했다. 연구진은 이 기술에 대해 국내외 특허출원을 마쳤다.


연구결과는 ‘네이처’ 자매지인 ‘셀 리서치’ 5월 8일자에 실렸다.

 

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